La pandémie COVID-19 pourrait être la montagne la plus difficile que les sherpas du Népal aient jamais eu à escalader

Le camp de base de l’Everest Sud se trouve à une altitude de 17 598 pieds (5 364 m), mais ce n’est pas un refuge contre la pandémie mondiale. Les Sherpas népalais qui, en temps normal, partagent la camaraderie des grimpeurs sur la plus haute montagne du monde, appliquent désormais des règles strictes de distanciation sociale, restant dans leurs camps séparés – en fait, principalement dans leurs propres tentes.

«Nous avons établi une règle de ne pas marcher d’un camp à l’autre car certains grimpeurs ont été testés positifs», explique Phunuru, un guide Sherpa. «Si nous voyons quelqu’un de nouveau se promener dans notre camp, nous commençons immédiatement une enquête.»

Officiellement, il n’y a pas de coronavirus ici. «Une centaine de personnes ont escaladé l’Everest la semaine dernière et le repos va grimper cette semaine», a déclaré à TIME Rudra Singh Tamang, directeur général du ministère du Tourisme. “Tout va bien.”

Mais de nombreux grimpeurs disent le contraire. «La situation COVID à [Base Camp] C’est une tempête totale », a écrit l’Américaine Gina Marie Han-Lee dans un message Facebook à la fin du mois d’avril. «Je n’avais aucune idée de ce dans quoi je volais.» D’autres alpinistes, de Norvège et du Royaume-Uni, ont été testés positifs et un médecin local – qui a refusé d’être nommé, citant le harcèlement officiel – a déclaré à TIME que «deux douzaines d’alpinistes ont été évacués du camp de base à Katmandou et ont ensuite été testés positifs dans un hôpital. . »

Ce qui se passe sur cette montagne isolée et majestueuse pose des questions aux opérateurs touristiques du monde entier. Les pays font des tentatives de réouverture, mais si l’environnement vierge sur le toit du monde ne peut pas être exempt de COVID-19, quelle chance y a-t-il pour les plages de Cancun, les places animées de la ville d’Europe ou les magasins? centres commerciaux d’Asie, une fois que les voyageurs y reviennent? Pour les pays plus pauvres – et les communautés en difficulté comme les Sherpas – qui dépendent fortement du tourisme, les développements à Everest sont un sombre avertissement.

Niranjan Shrestha – APLes ambulanciers paramédicaux se préparent à charger les cadavres des victimes du COVID-19 dans une ambulance pour incinération dans un hôpital gouvernemental de Katmandou le 12 mai.

Crise du COVID-19 au Népal

Pour être sûr, les nouvelles du camp de base sont le moindre des soucis du Népal en ce moment. Avec les deux pays partageant une zone poreuse, Frontière terrestre de 1 100 milles (1 770 kilomètres), il était inévitable que la vague dévastatrice de COVID-19 qui afflige l’Inde se propage à son voisin du nord et submerger le faible système de soins de santé. Le 20 mai, les autorités népalaises ont signalé 8 227 nouveaux cas et 190 décès, le nombre total de cas dans le pays avoisinant les 488 700. Le taux de 29 cas de COVID-19 pour 100000 personnes au cours de la semaine dernière a dépassé les 21 cas en Inde.

«Nous manquons d’oxygène et de lits d’hôpitaux, nous manquons énormément d’agents de santé», déclare le Dr Samir Adhikari du ministère de la Santé et de la Population. «Le Népal ne peut plus gérer cette situation.»

Même avant la pandémie, elle avait du mal à fournir des soins de santé à sa population. Les derniers chiffres disponibles de la Banque mondiale montrent que le pays compte moins d’un médecin pour 1 000 habitants et un seul lit d’hôpital pour 3 000 personnes. Seuls 26 des 185 hôpitaux du pays avaient des usines d’oxygène, ont rapporté les médias locaux à la fin du mois d’avril, et parmi ceux-ci, tous n’étaient pas en état de marche. La situation est particulièrement désastreuse dans les zones reculées, où les populations isolées ont un accès très limité aux soins de santé de base en raison du coût élevé et de la faible disponibilité.

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Compte tenu du manque tragique de ressources, des gens meurent maintenant dans la rue, dans les ambulances, aux portes des hôpitaux ou à la maison après avoir échoué à trouver un traitement, et la maladie se propage pratiquement sans contrôle. Les cas confirmés quotidiennement ont été multipliés par plus de dix entre la mi-avril et la mi-mai, lorsque plus de 45% des tests effectués ont produit des résultats positifs. Comme en Inde, la tenue de rassemblements politiques et de fêtes religieuses ces derniers mois peut avoir exacerbé la situation. De nombreux Népalais pensent également que le virus a été propagé par des travailleurs indiens en transit au Népal en route vers des emplois dans les États du Golfe, lorsque ces États ont interdit les vols directs en provenance de l’Inde.

Pour certains agents de santé de première ligne épuisés, la bataille est déjà perdue. «Nous sommes impuissants», déclare un Dr Subhah Panta désespéré, médecin urgentiste à la Hôpital universitaire de Tribhuvan. «Les gens ont deux choix: rentrer chez eux ou aller à la crémation.»

À l’hôpital, un Yadav Upreti en deuil raconte à TIME que son frère Radha Krishna Upreti, âgé de 50 ans, est mort lorsque sa bouteille d’oxygène était à court d’oxygène. «Radha Krishna était la seule source de revenus pour la famille, et je ne sais pas qui prendra soin de ses deux jeunes enfants et de sa femme maintenant», dit Upreti. «C’est en fait un meurtre commis par le gouvernement, car il n’est pas en mesure de nous donner un traitement de base.»

De nombreux Népalais accusent les autorités de ne pas avoir suffisamment pris au sérieux la menace d’une épidémie majeure. Le gouvernement a été déchiré par des conflits entre factions et le Premier ministre KP Sharma Oli a perdu un vote de confiance le 10 mai. En plus d’être préoccupé par la survie politique, il aurait également accordé trop d’importance à ce qu’il considérait comme les défenses naturelles du pays contre le COVID-19 . Selon les médias locaux, le Premier ministre pensait que le coronavirus ne ferait pas beaucoup de progrès au Népal en raison de la des systèmes immunitaires »forts du peuple népalais et du pays riches traditions ayurvédiques. Il a depuis rétrogradé sa position et a été cité le 17 mai comme disant Mais maintenant, (j’ai réalisé) un système immunitaire normal ne pouvait pas résister à cela.

Avec un système de santé rudimentaire et un gouvernement mal préparé, il n’est pas surprenant qu’aucune partie du pays n’ait été épargnée, quelle que soit l’élévation. Dans les basses terres humides et à l’extrême ouest du pays, avec un climat tropical et subtropical, Kailali forme un contraste aussi grand que possible avec le Népal montagneux et enneigé de l’imaginaire populaire. À l’hôpital de Tikapur du district, 26 patients atteints de COVID-19 sont décédés en une semaine en raison d’un manque d’oxygène. Il n’y a pas de lits disponibles.

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«J’ai donné un traitement téléphonique à plus de 50 patients», soupire le Dr Ramesh Prasad Upadhyay. «C’est ce que je peux faire pour le moment.»

La vaccination n’est pas une solution immédiate. Seulement 7% des 30 millions d’habitants du Népal ont été piégés. Deux millions de doses ont été commandées à l’Inde Institut du sérum, premier producteur mondial de vaccins. Mais à cause de la crise en Inde, New Delhi a ordonné l’arrêt des exportations de vaccins, laissant le Népal à court d’un million de doses.

Alors que le coronavirus déchire une population non protégée, les équipes de crémation font des heures supplémentaires. TIME a compté 12 crémations au cours d’une brève visite de 30 minutes au centre de crémation de Pashupati à Katmandou. L’un d’eux était de la mère de Mohat Singh. «Nous ne pouvons pas l’incinérer selon les rites appropriés», dit-il, désemparé, regardant de loin les troupes népalaises s’acquitter de cette tâche sinistre. «Deux de mes frères sont isolés. COVID a détruit notre famille. “

À l’hôpital des maladies tropicales et infectieuses de Sukraraj à Katmandou, le Dr Sher Bahadur Pun, chef de l’unité de recherche clinique, a déclaré: «Quatre-vingt-dix-neuf pour cent des personnes meurent du COVID parce qu’elles n’ont pas reçu de traitement.

Dehors, Shanta Bhattarai, 39 ans, dit qu’elle attend depuis quatre jours son admission. «Cela fait cinq jours que j’ai été testée positive», dit-elle à TIME. «J’ai de la fièvre et je ne peux pas respirer. Vais-je survivre? »

Un alpiniste népalais Sherpa attend son rapport de test PCR de coronavirus à l'hôpital après avoir été évacué en hélicoptère du mont.  Camp de base de Dhaulagiri à Katmandou, à Katmandou, le 7 mai.
Narendra Shrestha – EPA-EFE / ShutterstockUn alpiniste népalais Sherpa attend son rapport de test PCR de coronavirus à l’hôpital après avoir été évacué en hélicoptère du mont. Camp de base de Dhaulagiri à Katmandou, à Katmandou, le 7 mai.

Tourisme, sherpas et pandémie

L’épidémie désastreuse a entre-temps mis en suspens toute idée de reprise économique. Avec huit des dix plus hautes montagnes du monde, le Népal est depuis longtemps une destination irrésistible pour les alpinistes, les grimpeurs et les randonneurs sérieux. Le tourisme est la plus grande industrie, employant 800 000 personnes, et la principale source de devises du pays. En 2019, le Népal a accueilli 2 millions de visiteurs, qui se sont séparés avec 724 millions de dollars.

Il n’est pas étonnant que le gouvernement ait commencé à faire des tentatives ardues pour rouvrir aux aventuriers à la fin de l’année dernière, approuvant un nombre record de 408 expéditions Everest pour 2021. De nombreux alpinistes se sont rendus dans le pays en croyant que la première vague du Népal, au second semestre 2020, représentaient le pic des infections et pensaient qu’ils éviteraient les villes les plus risquées. Erlend Ness, un alpiniste norvégien devenu la première personne à avoir été testé positif à l’Everest, a écrit sur Facebook que «Le fait que je monte dans la montagne peu de temps après mon arrivée à Katmandou me sentait en sécurité.» Il n’était pas seul. Cette saison, le camp de base a été bondé de quelque 1 300 grimpeurs, Sherpas et personnel de soutien.

Pour les visiteurs et les locaux, Everest est le joyau de la couronne. Les alpinistes devant payer 11 000 $ chacun pour un permis d’escalade – sans parler des revenus générés par l’hébergement, le transport, le guidage et l’alimentation des expéditions internationales – le sommet élevé est l’attraction la plus lucrative du Népal. Les frais à eux seuls ont généré près de 4,2 millions de dollars cette année, selon les informations publiées sur Twitter par Mira Acharya, la directrice de la division d’alpinisme au ministère du Tourisme.

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Une grande partie de cela ne serait pas possible sans les Sherpas (le nom dérive des mots Shyar, ou alors «East, et Pune, ou alors «Ples gens, dans leur langue). Le groupe ethniquement tibétain compte quelque 150 000 personnes et est réputé pour produire des alpinistes d’élite qui ont apporté des contributions incommensurables à l’exploration himalayenne. Mais, même dans le meilleur des cas, ils ont du mal.

En gros, je gagne entre 6000 et 8000 dollars par an, ce qui est juste assez pour vivre dit l’un d’eux, Daring Sherpa, qui a une famille à soutenir et, comme beaucoup de sa communauté, utilise Sherpa comme nom de famille. Si je ne travaille pas cette année, je ne pourrai même pas payer pour la nourriture.

Par travail », il veut dire alpinisme. Il n’y a pratiquement pas d’autres emplois dans les hautes terres. La nourriture coûte cinq fois ce qu’elle fait à Katmandou en raison de l’éloignement de la région et les établissements de santé sont rares. Un Sherpa malade doit soit se rendre en ville, soit dépenser jusqu’à 3 000 dollars – potentiellement un demi-an de revenu – pour une évacuation par hélicoptère vers la capitale.

Soixante pour cent des Sherpas travaillent comme guides parce que nous n’avons pas d’autres possibilités d’emploi et parce que nous ne sommes pas formellement éduqués », explique Panaru Sherpa à TIME. Tous les Sherpas ne sont pas satisfaits de l’ascension de l’Everest », ajoute-t-il en tant que celui qui a fait 12 sommets. Nous le faisons pour gagner notre vie. »

Avec le coronavirus qui sévit maintenant à travers le Népal, beaucoup passent des nuits blanches alors que les expéditions pensent à débrancher. Opérateur d’expédition autrichien Furtenbach Adventures l’a fait le 15 mai. Pour grimper «avec ces [COVID-19] Nombres,” mentionné son principal Lukas Furtenbach, «serait irresponsable».

Le mari de Dadoma Sherpa, Dorje Sherpa, âgé de 56 ans, travaille toujours sur la montagne – mais «je n’ai pas pu dormir après avoir entendu dire que COVID avait atteint le camp de base», dit-elle à TIME. «J’essaie d’appeler mon mari, mais son téléphone n’est pas joignable. Une moitié de mon cœur dit de le rappeler à la maison, et l’autre moitié dit: «Si je le rappelle à la maison, qu’allons-nous manger? Nous avons deux enfants qui étudient. Nous ne pourrons pas payer leurs études s’il rentre à la maison. »

À Gorakshep, une collection de lodges basiques qui est la dernière étape de la randonnée jusqu’au camp de base, le propriétaire de l’hôtel Pasang Sherpa comprend le désespoir. «Si les Sherpas ne trouvent pas de travail cette année, ils risquent de mourir de faim», dit-il. Compte tenu de l’importance des Sherpas pour les affaires de l’alpinisme et du rôle crucial que jouent les expéditions himalayennes dans l’économie du Népal, les effets d’entraînement se feront sentir bien au-delà des sommets enneigés.

C’est peut-être la raison pour laquelle l’air de détermination sombre plane au-dessus du camp de base, où un guide Sherpa de 19 ans est devenu l’un des derniers grimpeurs à avoir toux et fièvre.

«Même si c’est COVID, je ne peux pas rentrer chez moi», dit-elle, demandant à ne pas être nommée. «Je dois terminer ma mission.»

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