L’économie de guerre de l’Europe durera au-delà de l’hiver

Le « style de vie » européen a toujours été un concept vague, mais, après le Covid-19, il a résonné auprès d’une nouvelle génération à la recherche de la dolce vita.

Citigroup Inc. est un enfant d’affiche improbable. Dans leur nouveau bureau de Malaga, en Espagne, les banquiers juniors peuvent s’attendre à recevoir la moitié du salaire de leurs pairs londoniens (100 000 dollars, semble-t-il) en échange de la possibilité de vivre sur le continent. Des horaires de travail plus traditionnels, la Méditerranée, un coût de la vie plus bas et des espérances de vie plus longues : le genre de soft power pour lequel l’Europe veut se faire connaître.

C’est le rêve, en tout cas. Mais la réalité économique à laquelle l’Europe est confrontée alors que la Russie intensifie sa guerre en Ukraine est très différente. Un choc pluriannuel sur le niveau de vie se profile dans des pays comme l’Espagne, l’Italie, la France et surtout l’Allemagne, car les salaires réels chutent plus rapidement que pour leurs homologues américains, où la vie semblera plus douce. Les Européens devront faire face à moins d’énergie, moins de production, moins de revenus disponibles, plus d’inflation et des coûts d’importation plus élevés. Les troubles sociaux sont un risque réel.

Alors que l’Europe s’efforce de mettre fin à sa dépendance allemande à l’égard du gaz russe bon marché, l’espoir s’estompe que la douleur économique sera terminée d’ici le printemps. Malgré un effort admirable pour lutter contre les coupures de gaz de Vladimir Poutine en constituant des réserves pour l’hiver, la plupart pourraient s’épuiser d’ici mars. Les prix élevés de l’énergie et la pénurie d’approvisionnement perdureront. Les économistes de Deutsche Bank AG et de Barclays Plc prévoient une contraction économique de la zone euro de 2,2 % et 1,1 % respectivement l’année prochaine.

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Le bilan de l’Europe en matière de réduction des inégalités est également confronté à un test majeur. L’énergie et l’alimentation représentent une part beaucoup plus importante des dépenses des 20 % les plus pauvres que des 20 % les plus riches. Selon le groupe de réflexion Bruegel, les gouvernements européens ont affecté quelque 500 milliards d’euros (496 milliards de dollars) pour amortir l’impact de la hausse des prix sur les consommateurs et les entreprises, mais ce chiffre pourrait n’être qu’un début. Le Royaume-Uni, dont les maux de tête liés au Brexit ont nui à l’ouverture commerciale avant même l’arrivée des chars à Donetsk, devra également dépenser massivement pour protéger sa population.

Ainsi, certaines entreprises européennes rêvent désormais d’une qualité de vie américaine. La stabilité des prix de l’essence aux États-Unis et le soutien du gouvernement aux fabricants ont incité des entreprises comme Volkswagen AG à y déplacer leur production, tandis que Tesla Inc. interrompt les plans d’investissement allemands, selon le Wall Street Journal. La hausse des coûts de l’énergie a poussé une entreprise allemande sur 10 à réduire ou à arrêter sa production, selon une enquête réalisée par une association industrielle. Cela se répercutera sur les chaînes d’approvisionnement des partenaires commerciaux à l’intérieur et à l’extérieur de l’Europe, y compris en Chine, un autre endroit où l’UE réduit sa dépendance.

Bien sûr, les États-Unis ont vu l’inflation augmenter, mais ils ont aussi l’avantage d’être un exportateur net d’énergie ; les deux tiers de ses exportations de GNL jusqu’en juin sont allés à l’Europe. La chute de l’euro et de la livre montre à quel point les factures d’importation de l’Europe augmentent, de l’énergie plus chère aux hausses de prix d’Apple Inc. Alors que le président français Emmanuel Macron dit sinistrement à son peuple que l’ère de «l’abondance» est révolue, les Américains dépensent plus que les prix du gaz baissent. Ceux qui viennent à Paris ont découvert que le luxe est beaucoup plus abordable.

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Aussi apocalyptique que cela puisse paraître, l’UE a déjà connu des récessions. Il y a encore de l’espoir que les gouvernements se rendront compte que la meilleure façon de défendre leurs citoyens passe par l’unité, en partageant l’énergie et les ressources financières d’une manière similaire à Covid.

Mais y arriver sera tortueux. Les gouvernements du monde entier ont emprunté pendant la pandémie, soutenus par des conditions monétaires souples qui se resserrent maintenant rapidement. Même les pays qui ont évité les erreurs énergétiques de l’Allemagne, comme la France avec le nucléaire ou l’Espagne avec les énergies renouvelables, sont confrontés à leurs propres problèmes de sous-investissement et de lourdes dettes. Rétablir la solidarité sera difficile.

Il y a des endroits pires que Malaga dans une crise comme celle-ci. Mais l’avantage de puissance douce de l’Europe est probablement moins lié à la qualité de vie qu’à la constitution de coalitions à l’étranger et à la gestion d’une économie de temps de guerre chez nous. Quelle que soit la météo, la dolce vita européenne est sur le point de devenir beaucoup moins sucrée.

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Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Lionel Laurent est chroniqueur pour Bloomberg Opinion sur les monnaies numériques, l’Union européenne et la France. Auparavant, il était journaliste pour Reuters et Forbes.

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D’autres histoires comme celle-ci sont disponibles sur bloomberg.com/opinion

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