L’EPA prépare un plan pour aider à réparer le système d’eau de Jackson

JACKSON, mademoiselle — L’administrateur de l’Agence de protection de l’environnement, Michael Regan, est retourné lundi dans la capitale du Mississippi pour rencontrer des responsables de Jackson au sujet du système d’eau en difficulté de la ville.

Dans un communiqué de presse, le bureau du maire Chokwe Antar Lumumba a déclaré qu’il prévoyait de travailler avec le ministère américain de la Justice et l’EPA pour demander de l’aide à Jackson en invoquant des “violations” en vertu de la loi sur la sécurité de l’eau potable.

Lors d’une réunion avec Lumumba et le procureur général adjoint des États-Unis, Todd Kim, Regan a déclaré que le gouvernement fédéral travaillerait avec la ville pour “apporter une aide attendue depuis longtemps aux résidents de Jackson”.

« Les habitants de Jackson, dans le Mississippi, n’ont pas eu accès à une eau salubre et fiable pendant des décennies. Après des années de négligence, le système d’approvisionnement en eau de Jackson a finalement atteint un point de rupture cet été, laissant des dizaines de milliers de personnes sans eau courante pendant des semaines”, a déclaré Regan. “Ces conditions sont inacceptables aux États-Unis d’Amérique”.

Regan a déclaré qu’il souhaitait travailler avec les responsables de la ville pour parvenir à un “accord juridiquement exécutoire” garantissant que Jackson puisse maintenir son système d’eau à l’avenir. Un porte-parole du ministère de la Justice a refusé de préciser ce que pourrait impliquer un tel accord. Le but de la réunion était de discuter de la manière dont le gouvernement fédéral pourrait protéger la santé publique à Jackson et résoudre les “problèmes de justice environnementale de longue date” auxquels la ville est confrontée, a déclaré le porte-parole à l’Associated Press.

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La plupart des 150 000 habitants de Jackson ont perdu l’eau courante pendant plusieurs jours fin août et début septembre après que de fortes pluies ont exacerbé les problèmes dans la principale station d’épuration de la ville. L’EPA avait déjà publié un avis en janvier selon lequel le système de Jackson viole la loi fédérale sur la sécurité de l’eau potable. Lumumba a déclaré que la coordination avec le gouvernement fédéral représente la meilleure voie à suivre pour que la ville répare son système d’eau.

“Nous pensons qu’il est impératif que nous concluions des accords avec une équipe qui se concentre uniquement et sincèrement sur un objectif d’assurer une eau potable sûre et fiable aux habitants de Jackson”, a déclaré Lumumba dans le communiqué de presse.

Le 15 septembre, le gouverneur du Mississippi, Tate Reeves, et le département de la santé de l’État ont déclaré aux habitants de Jackson qu’ils n’avaient plus besoin de faire bouillir de l’eau avant de la boire ou de l’utiliser pour se brosser les dents. Mais les perturbations de l’eau potable dans certaines parties de la ville se sont poursuivies.

Le bureau de Lumumba a annoncé lundi de nouveaux avis d’ébullition d’eau affectant environ 1 000 branchements d’eau dans la ville. Un porte-parole de la ville a déclaré qu’un entrepreneur avait coupé par inadvertance une conduite d’eau. Cela s’est produit après plusieurs fuites d’eau majeures survenues le week-end précédent. Plusieurs zones ont été placées sous un avis préventif d’ébullition de l’eau, y compris la maison de quartier du Millsaps College. Le collège a demandé des dons pour aider à construire sa propre source d’eau.

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L’EPA a déclaré que 300 avis d’ébullition de l’eau ont été émis au cours des deux dernières années dans la ville, dont la plupart sont intervenus avant la dernière crise de l’eau potable. “Il est clair que cette communauté a souffert assez longtemps”, a déclaré Regan.

Début septembre, Regan est venu à Jackson pour rencontrer les habitants et les élus au sujet des problèmes d’eau. Il a déclaré que la ville devait recevoir «sa juste part» de l’argent fédéral pour réparer le système.

Un plan de financement provisoire que le Congrès devrait examiner cette semaine comprend une aide en cas de catastrophe pour Jackson, a déclaré lundi une personne familière avec la législation.

Avant la dernière crise de l’eau, Jackson avait déjà fait l’objet d’un avis d’ébullition de l’eau depuis fin juillet en raison d’une eau trouble qui pouvait rendre les gens malades. Des tests effectués par le département de la santé de l’État en 2015 ont révélé des niveaux de plomb plus élevés qu’acceptables dans certains échantillons d’eau.

Un chien de garde indépendant de l’Environmental Protection Agency a déclaré en septembre qu’il était amené à enquêter sur le système d’eau en difficulté de Jackson.

En septembre, quatre habitants de Jackson ont déposé un recours collectif devant le tribunal de district fédéral contre la ville, Lumumba et son prédécesseur immédiat, trois anciens directeurs des travaux publics, une société d’ingénierie et une entreprise qui avait un contrat avec la ville pour remplacer les compteurs d’eau. Le procès vise à forcer Jackson à apporter des correctifs spécifiques, notamment l’enlèvement ou la réparation de tuyaux et d’équipements contaminés par du plomb.

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Regan a déclaré que l’EPA a la responsabilité de protéger la santé des résidents de Jackson.

“Les habitants de Jackson, comme tous les habitants de ce pays, méritent d’avoir accès à de l’eau propre et salubre”, a déclaré Regan. “Ils méritent aussi plus que des mots – ils ont besoin d’action.”

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L’écrivain de l’Associated Press Matthew Daly a contribué à ce rapport. Michael Goldberg est membre du corps de l’Associated Press/Report for America Statehouse News Initiative. Report for America est un programme de service national à but non lucratif qui place des journalistes dans les salles de rédaction locales pour faire des reportages sur des problèmes sous-couverts. Suivez-le sur Twitter à twitter.com/mikergoldberg.

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