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«L’homme le plus chanceux du Canada» est mort à 104 ans

by Les Actualites

«Non, c’est juste quelque chose qui s’est passé et je me trouvais là-bas», a-t-il expliqué. «Je viens d’être au bon endroit au mauvais moment.»

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Bien que ce ne soit pas faute d’avoir essayé, la mort a dû attendre près de 105 ans pour finalement réclamer Doug Snair, qui a été salué de son vivant comme «l’homme le plus chanceux du Canada».

Snair, l’un des derniers survivants connus de l’explosion d’Halifax de 1917, est décédé à l’Hospice Renfrew le 10 avril.

Il avait 104 ans.

En plus de sortir presque indemne de l’explosion de munitions en temps de guerre qui a dévasté Halifax, Snair s’est éloigné de l’un des pires accidents de train de l’histoire du Canada: l’épave du train Almonte de 1942 qui a tué 39 personnes.

Dans la cinquantaine, il a survécu à un combat contre le cancer; dans la soixantaine, un accident d’autoroute; et en tant que centenaire, la plupart de sa deuxième pandémie.

Il a dit un jour à un intervieweur qu’il ne croyait pas que Dieu jouait un rôle dans ses actes répétés de survie.

“Non, c’est juste quelque chose qui s’est passé et je me trouvais là-bas,” expliqua Snair. «Je viens d’être au bon endroit au mauvais moment.»

Carol Theriault a déclaré que son père était décédé paisiblement des effets de la pneumonie.

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«C’était une personne très calme: il a tout pris dans la foulée», a-t-elle déclaré.

Douglas Snair est né le 17 mai 1916 à Halifax, où son père, Walter, travaillait comme opérateur de télégraphe.

Walter Snair avec son fils, Douglas, né le 17 mai 1916.
Walter Snair avec son fils, Douglas, né le 17 mai 1916. Photo de Snair Family /Photo du document

Walter aurait dû être dans son bureau près du port d’Halifax le matin du 6 décembre 1917, mais était plutôt en sécurité dans un fauteuil de dentiste lorsqu’un navire à vapeur norvégien en partance, l’Imo, est entré en collision avec un navire de munitions français, le Mont-Blanc, le mettre en feu.

Rempli d’explosifs puissants, le Mont-Blanc a explosé environ 20 minutes plus tard à 9 h 04. L’explosion qui en a résulté a rasé 2,5 kilomètres carrés de l’extrémité nord de la ville portuaire et a déclenché un tsunami qui a traversé le port.

Alors un enfant en bas âge, Doug Snair se tenait derrière sa mère, Marion, alors qu’elle baignait sa petite sœur lorsque l’onde de choc a frappé leur maison sur Louisburg Street, près de Citadel Hill. Des éclats de verre traversèrent la pièce.

Snair a reçu des coupures à la tête qui le marqueraient de façon permanente comme un survivant de l’explosion d’Halifax. Sa mère a porté le poids de l’explosion avec de graves blessures dans le dos.

Snair n’avait aucun souvenir de l’événement, mais entendit l’histoire si souvent qu’il put la raconter comme un témoin oculaire.

L’explosion a tué 2 000 personnes et laissé 6 000 autres sans-abri. La maison des Snairs a été si gravement endommagée qu’ils ont été forcés de s’installer avec des parents à l’extérieur de la ville.

La famille s’installe plus tard à Kentville, en Nouvelle-Écosse, où Snair a passé une grande partie de son enfance. Il a décidé de devenir médecin et a obtenu un diplôme en sciences de l’Université Acadia en mai 1939. Mais, alors que la guerre se profilait en Europe, Snair s’enrôla dans la Marine royale canadienne et s’entraîna pour devenir officier.

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Au cours de l’été 1942, le sous-lieutenant Snair était un payeur adjoint à Ottawa, où il rencontra et tomba amoureux de la secrétaire de la Force aérienne Thyra Shore de Renfrew.

Le 27 décembre 1942, ils montèrent à bord d’un train de voyageurs à Renfrew pour le voyage de retour à Ottawa après avoir passé Noël avec les parents de Shore. Le train, originaire de Petawawa, était bondé de voyageurs en vacances. Le couple a traversé les autocars à la recherche d’un siège. Un siège était ouvert dans le troisième-dernier entraîneur, mais une autre femme a déclaré qu’elle le réservait pour un ami.

Doug Snair s'est enrôlé dans la Marine royale canadienne après avoir obtenu un diplôme en sciences de l'Université Acadia en mai 1939.
Doug Snair s’est enrôlé dans la Marine royale canadienne après avoir obtenu un diplôme en sciences de l’Université Acadia en mai 1939. Photo de Snair Family /Photo à distribuer

Le couple a fouillé dans les deux derniers entraîneurs, mais eux aussi étaient bloqués, alors ils sont revenus pour voir si l’ami de la femme était apparu.

«J’ai de nouveau demandé à la dame: ‘Pouvons-nous avoir ce siège?’», Se souvint Snair. «Et elle a dit: ‘Oui.’»

La réponse aurait bien pu leur sauver la vie.

Une demi-heure plus tard, alors que le train était arrêté à Almonte pour prendre plus de passagers, un train de transport lourd transportant des soldats s’y est heurté par derrière.

Le train de transport a explosé à travers les deux derniers wagons en bois et s’est finalement arrêté à mi-chemin du troisième autocar, où Snair était assis avec sa future femme.

«Je me souviens avoir heurté le sol et quelque chose est tombé sur moi – c’était le siège derrière – mais ce dont je me souviens le plus était le gros phare jaune du train de troupes», a-t-il déclaré au Citizen à l’occasion du 75e anniversaire de l’accident.

Quatre personnes assises de l’autre côté de l’allée faisaient partie des 39 personnes décédées des suites de leurs blessures.

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Snair et Shore s’en allèrent indemnes; seul le cadran de sa montre était rayé. Le couple chanceux s’est marié cinq mois plus tard.

En 1944, le sort de Snair tourna sur une candidature. À ce moment-là, il avait désespérément besoin de servir outre-mer et, lorsqu’un poste de commissaire de bord a été ouvert sur le NCSM Athabaskan, lui et un collègue ont posé leur candidature. Son ami a reçu la commission sur le destroyer, mais a été tué des mois plus tard, lorsque l’Athabaskan a été torpillé et coulé par les forces allemandes au large des côtes de la France. La plupart des membres d’équipage du navire – 183 hommes – ont été perdus.

Après la guerre, Snair a étudié la physiologie à l’Université de Toronto, où il a travaillé avec le Dr Charles Best, le co-découvreur de l’insuline, sur un examen de l’hypophyse.

Recruté dans la fonction publique, Snair a passé les 30 années suivantes en tant que chimiste du gouvernement fédéral, testant de nouveaux produits pharmaceutiques avant leur mise sur le marché.

Doug Snair avec ses deux sœurs, Marion, debout, et Jean.
Doug Snair avec ses deux sœurs, Marion, debout, et Jean. Photo de Snair Family /Photo du document

Il a passé la majeure partie de sa vie adulte à Ottawa, mais a déménagé à Arnprior en 2010, une décennie après le décès de sa femme, pour se rapprocher de leur unique enfant, Carol Theriault, et de sa famille.

Theriault a déclaré que son père aimait la science, les livres, les fanfares et passer du temps dans son chalet sur le lac Doré, près de Pembroke.

Il a subi une chirurgie de la hanche réussie à 97 ans, a-t-elle déclaré, et quatre ans plus tard, il a assisté aux cérémonies officielles à Halifax pour marquer le 100e anniversaire de l’explosion de guerre catastrophique de cette ville.

Il était l’une des seules personnes encore en vie à porter des cicatrices de ce jour-là. À l’époque, le profil d’un magazine Maclean’s l’appelait «l’homme le plus chanceux du Canada».

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