L’incroyable voyage de Prospero Books touche à sa fin

Indigo a fermé sept de ses petits magasins l’année dernière et huit en 2019, essentiellement en élaguant ses opérations les moins rentables et en anticipant les développements de cette semaine à Prospero.

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Ce n’est pas souvent qu’un seul point de vente au détail peut résumer l’histoire récente d’une industrie, mais c’est le cas du 128, Bank St.

Pendant des décennies, Prospero The Book Company a été un incontournable pour les amateurs de livres du centre-ville, un endroit pour acheter des livres de haute qualité couvrant la biographie, la théorie politique et l’informatique. Le magasin a donné chaque signe qu’il était autonome.

Pourtant, Prospero, qui a fermé ses portes cette semaine, n’est pas indépendante depuis des décennies. Là se trouve une étrange histoire d’une librairie qui a gardé son calme pendant tant d’années alors que son industrie était en tumulte.

«Chaque fois que je visitais Ottawa au cours des dernières années, je passais devant le magasin», a déclaré Dan Mozersky, le natif de Winnipeg qui a fondé Prospero en 1972. «J’ai toujours été surpris qu’il soit encore ouvert.

Ce point de vue, dit-il, ne reflétait pas la gestion du point de vente, que Mozersky jugeait excellente. «Ils ont fait de bonnes affaires et c’était un excellent emplacement», a-t-il noté. «Mais le secteur du livre a beaucoup de problèmes macroéconomiques.» Ceci en référence à l’hyper concurrence de la part de détaillants lourds tels qu’Amazon et Walmart.

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En réponse à une question de ce journal, Indigo a noté: «Dans le cadre de nos pratiques commerciales normales, nous examinons et optimisons régulièrement notre portefeuille immobilier. Nous prenons en compte de nombreux facteurs lorsque nous prenons ces décisions. Après 37 merveilleuses années, le seul magasin d’Indigo fonctionnant sous la bannière The Book Company est désormais fermé au public.

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Indigo a ajouté qu’elle déplaçait ses employés de Book Company vers d’autres endroits de la ville.

Trois ans après sa retraite à l’âge de 75 ans, Mozersky se souvient d’avoir construit la chaîne Prospero de quatre magasins: trois à Ottawa et un à Montréal.

Il vend le groupe en 1989 à Coles, la chaîne fondée en 1940 par les frères Carl et Jack Cole. Prospero a trouvé une maison dans l’unité The Book Company de Coles. Peu de temps après, le jeu des chaises musicales de l’industrie s’est accéléré. Coles a fusionné en 1995 avec SmithBooks (anciennement WH Smith) pour former Chapters Inc., qui est rapidement devenu le plus grand détaillant de livres au Canada.

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Une fusion à succès a suivi en 2001, lorsque le jeune Indigo s’est associé à Chapters et a vendu des livres sous la bannière Indigo.

Tout au long, les visiteurs de l’emplacement de Prospero au 128, rue Bank n’auraient été au courant d’aucun de ces changements de propriété.

“Ils ne l’ont jamais identifié comme un magasin Indigo”, a déclaré Mozersky. «Ils le gardent délibérément comme s’il s’agissait d’un magasin indépendant.»

C’était intelligent car cela donnait au magasin le cachet de l’indépendance avec le soutien d’une grande chaîne.

Mais même cette formule avait ses limites.

Indigo – qui exploite près de 90 supermarchés et plus de 100 petits magasins sous Indigospirit et d’autres bannières – a subi des pertes financières croissantes en 2019 et 2020. (L’exercice financier de la société se termine en mars.) Indigo a fermé sept de ses petits magasins l’année dernière et huit le l’année précédente, essentiellement en élaguant ses opérations les moins rentables et en anticipant les développements de cette semaine à Prospero.

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La pandémie a apporté ses propres rebondissements. Les pertes nettes pour les neuf mois terminés en décembre ont grimpé à 18 millions de dollars après que les revenus de l’entreprise aient chuté de près de 10%. Cependant, les composantes de cette baisse des ventes étaient partout sur la carte.

Les revenus réservés par les grandes surfaces ont chuté de 35% à 352 millions de dollars, tandis que les petits magasins d’Indigo ont vu leurs revenus chuter de 43% à 57 millions de dollars. Cependant, les ventes en ligne ont plus que doublé pour atteindre 279 millions de dollars. Le résultat: plus de pression sur les opérations de briques et de mortier.

À plus long terme, les grandes surfaces de la chaîne Indigo ont été aidées de manière disproportionnée par la transition de la société vers la vente d’accessoires pour la maison et de mode et d’autres produits non-livres. En effet, les revenus tirés des produits non imprimés ont dépassé 40% du total de l’entreprise au cours des neuf premiers mois de l’exercice 2021. (Indigo publiera ses résultats annuels la semaine prochaine).

De son point de vue à Toronto, Mozersky peut voir les développements avec une perspective profonde. Il se souvient que le fondateur d’Indigo, Heather Reisman, l’avait embauché en 1996 comme l’un des dirigeants fondateurs de cette société. Il a quitté en 2000 pour poursuivre un certain nombre d’autres entreprises d’édition de livres, mais il a trouvé «quelque peu ironique» qu’Indigo ait fini par fermer son magasin phare Prospero.

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Néanmoins, il a reconnu que c’était une très bonne course.

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