L’iniquité contribue à l’épuisement professionnel chez les nouveaux médecins universitaires

J’étais encore résident en mai 2013. Ma nouvelle petite amie interurbaine m’a donné des indications pour prendre le train de l’aéroport à l’autre côté de son immense métroplex. Comme c’est probablement courant pour une graine de foin comme moi, je me suis perdu en trouvant la bonne gare et j’ai plutôt traversé le grand centre médical universitaire de la ville par accident. Avec des bagages en remorque, je suis passé devant un hôpital de comté de 900 lits en construction, un hôpital pour enfants de 12 étages et l’une des plus grandes écoles de médecine du pays. Ayant fréquenté une école de médecine dans un État voisin, je ne connaissais cet endroit que de réputation, mais je voulais m’y voir un jour travailler, étant donné la préférence de mon partenaire pour y vivre.

Bien que la relation avec ladite petite amie ait finalement pris fin un jour triste en juin 2014, alors que je montais à bord d’un avion pour passer mon examen de certification de bord, j’avais prévu d’y retourner pour une bourse, et j’ai amené une nouvelle petite amie avec moi qui a également décidé de prendre une chance d’explorer la vie des grandes villes en 2015. Mes professeurs sont rapidement devenus mes amis, et après une bourse supplémentaire de 2016 à 2017, j’ai pu y décrocher mon premier emploi en tant que médecin traitant. La théorie soutient que le salaire, les personnes et l’emplacement déterminent l’ajustement, et comme les personnes sont la plus grande inconnue dans la plupart des cas, j’avais déjà résolu ce problème. C’était une évidence, même en dépit d’une rémunération inférieure au marché à l’époque.

Avec un diplôme d’études supérieures et un penchant pour l’édition, la médecine universitaire était un choix logique pour mon premier emploi. Il y avait suffisamment de données inexplorées disponibles dans cette ville pour remplir une carrière de 30 ans, le département semblait se concentrer sur une mission académique et il n’y avait pas de compétition pour les crédits académiques dans ma division. De plus, le travail me permettrait d’obtenir un allégement de prêt étudiant dans le cadre du programme de remise de prêt de la fonction publique (PSLF). Au bout de 3 ans, mon curriculum vitae dépassait les 20 pages. C’était un plaisir de travailler avec les résidents et je suis honoré d’avoir reçu un prix d’enseignement au cours de ma deuxième année. Tout semblait merveilleux.

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Bien que cela puisse paraître un peu humble, le récit ici est un avertissement. Lorsque vous commencez à dire oui au travail parascolaire, en particulier au travail qui nécessite du travail après les heures normales ou qui affecte le temps consacré aux soins des patients, vous devenez le premier médecin à qui les gens s’adressent lorsqu’ils ont besoin de quelque chose de plus. En peu de temps, vous participez à des réunions supplémentaires, accélérez votre travail centré sur le patient pour des engagements de service plusieurs fois par jour, répondez à 100 e-mails par semaine et assumez la part du lion des responsabilités de rédaction pour les publications. L’épuisement professionnel est un phénomène bien réel, et au sein d’une grande institution académique, les facteurs politiques et l’expérience sont bien plus importants que la productivité académique ou même la réputation nationale en matière de promotion. Un médecin qui se dispute avec un médecin plus expérimenté, estimant que c’est dans le meilleur intérêt du patient, peut facilement se voir refuser une promotion pour des raisons politiques. En outre, de nombreuses institutions s’attendent régulièrement à ce que les professeurs travaillent bien au-delà de leurs heures rémunérées à un salaire déjà réduit pour servir les pouvoirs locaux et apaiser les normes académiques obsolètes à une époque où l’innovation et les nouvelles connaissances se matérialisent beaucoup plus rapidement que le système de littérature archaïque qui est devenu dépassés par les revues prédatrices payantes à la publication.

Les professeurs universitaires supérieurs l’ont compris, demandant souvent plus de temps non clinique protégé à mesure qu’ils avancent dans leur carrière, leur donnant une voie efficace pour récupérer leur plein salaire avec moins de responsabilité clinique et une plus grande flexibilité d’horaire à l’approche de la retraite asymptotique. Cela neutralise la croissance des salaires parmi les nouvelles recrues tout en transférant plus de travail clinique aux professeurs plus jeunes qui doivent combler le déficit de revenus. Les dirigeants peuvent promettre plus de travail après les heures non clinique de la part de leurs électeurs, indépendamment de l’adhésion ou non, dans l’espoir que cela apaisera ceux qui sont plus haut sur le totem. Cela rend le travail des constituants plus difficile et favorise l’épuisement et le roulement. Dans ma spécialité, il y a une perte importante de talents dans les emplois universitaires au cours des 5 premières années, et je soutiens que cela est davantage dû à un traitement inéquitable entre les professeurs qu’à des salaires inférieurs.

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Cette année, il est arrivé que la totalité du solde de chaque prêt étudiant que j’aie reçu depuis les années 1990 a été exonérée d’impôt par le PSLF. J’ai démissionné de concert, au grand choc de mes amis extérieurs à mon institution mais attendu par mes proches collègues locaux. Un groupe d’employés de l’hôpital m’a offert une batte de baseball signée comme cadeau de départ (ils me connaissent si bien), mais mon départ n’a même pas été mentionné lors d’une réunion de la faculté le dernier jour. Il est évident que mes contributions n’ont pas été appréciées, même après 100 publications en 4 ans.

Il se trouve que mon attention constante à mon travail a fait de moi un compagnon de vie défavorable pour l’une ou l’autre des deux charmantes dames mentionnées ci-dessus. Alors que je vénérais autrefois les portraits de couloir des lauréats du prix Nobel et les traditions médicales, le cadre universitaire est plutôt devenu un rappel de mes échecs personnels et de mon incapacité à concilier travail et vie. Dire qu’un engagement excessif au travail a des rendements décroissants est un euphémisme ; c’est préjudiciable à la santé, surtout lorsque votre travail acharné est essentiellement ignoré par la direction.

Lorsque les gens expriment leur tristesse que cela n’ait pas fonctionné, je réponds que cela a très bien fonctionné pour les deux parties. J’ai eu un énorme solde de prêt annulé, et mon département a obtenu 10 % de ses publications d’un seul médecin au cours des deux années où j’ai travaillé là-bas. Cela a simplement suivi son cours et c’était vraiment amusant de pouvoir travailler avec mes amis tous les jours. J’emporterai ces souvenirs et ces amitiés avec moi dans ma prochaine aventure, où qu’elle soit.

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Cory Michael, MD, est radiologue.

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