Petrou : la guerre en Afghanistan n’a jamais été uniquement une question de sécurité en Occident

Une grande partie de mes reportages depuis le 11 septembre 2001 ont été aux prises avec les nombreuses répercussions de ce qui s’est passé ce matin-là il y a 20 ans et la soi-disant guerre contre le terrorisme qui a suivi.

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Aujourd’hui marque le 20e anniversaire des attentats du 11 septembre contre New York et Washington. Le journaliste Michael Petrou s’est rendu en Afghanistan pour l’Ottawa Citizen peu de temps après les attentats et revient sur ce qu’il a appris.

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J’étais stagiaire au Citoyen d’Ottawa le matin du 11 septembre 2001. Comme beaucoup de journalistes de ma génération qui passeront plus tard du temps en Afghanistan, j’ai tendance à partager ma vie entre ce qui s’est passé avant et ce qui s’est passé après.

Je suis entré dans la salle de rédaction lorsque le deuxième avion a heurté le World Trade Center, effaçant tout doute que l’Amérique était attaquée. Le rédacteur en chef a commencé à pointer du doigt les gens, apparemment au hasard, leur disant de monter dans des voitures et de se rendre à New York. J’étais l’un des leurs. Un autre journaliste et moi nous sommes précipités à la maison pour ramasser des vêtements et des passeports. J’ai appelé ma nouvelle petite amie et lui ai dit que je ne serais pas à la maison pendant un moment. La première tour s’est effondrée alors que nous roulions vers le sud en direction de la frontière sur l’autoroute 416.

Deux semaines plus tard, les journalistes du journal se sont réunis dans un pub de la rue Elgin. Nous avons beaucoup bu. J’ai dit au rédacteur en chef de m’envoyer en Afghanistan. Il a dit qu’il le ferait. C’était comme un défi auquel aucun de nous ne voulait reculer.

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J’ai obtenu un billet d’avion pour l’Ouzbékistan, puis j’ai voyagé par voie terrestre à travers le Tadjikistan jusqu’à sa capitale, Douchanbé, où j’ai rejoint un convoi de journalistes et d’hommes non identifiés se dirigeant vers le sud jusqu’à la frontière avec l’Afghanistan.

Nous avons atteint la rivière Amou-Daria qui sépare les deux pays de nuit. Je suis monté sur une barge flottante pour être remorqué. A mes pieds se trouvaient mon sac à dos et plusieurs grandes bouteilles d’eau. Nos guides avaient des lampes de poche interdites et la rive lointaine était sombre dans l’obscurité. Le radeau a basculé dans le courant et a commencé à bouger. Des hommes du côté afghan du fleuve sont sortis de l’ombre. Ils portaient des vêtements amples, des turbans et des couvertures. Les phares de la jeep s’allumaient, révélant des nuages ​​de fine poussière autour de leurs pieds. Je me sentais hyper alerte. Je voulais tout voir et me souvenir de tout. Les collines s’élevaient brusquement au-delà du rivage. Au-dessus d’eux, des balles traçantes vertes et la lueur plus douce des explosions illuminaient le ciel.

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Professionnellement, une grande partie de mes reportages depuis ont été confrontés aux nombreuses répercussions de ce matin-là il y a 20 ans et à la soi-disant guerre contre le terrorisme qui a suivi. Cela a également affecté la façon dont j’ai abordé beaucoup de ces histoires. Ma période la plus marquante en Afghanistan a été l’automne 2001, parmi des gens qui disaient qu’ils s’opposaient aux talibans et les avaient souvent fuis. C’était une zone de guerre et des collègues y sont morts, mais, loin des lignes de front, l’Afghanistan ne m’a jamais semblé être un endroit interdit ou hostile.

Michael Petrou, près des lignes des talibans en octobre 2001.
Michael Petrou, près des lignes des talibans en octobre 2001. Photo de Michael Petrou. /jpg

Il était également évident que l’Amérique et ses alliés, y compris le Canada, se joignaient à une guerre déjà en cours entre les talibans et les Afghans qui rejetaient sa brutalité illibérale et son approche sans joie de la vie. Combattre les talibans en Afghanistan n’était peut-être pas la bonne chose à faire pour le Canada et d’autres pays étrangers. Mais il ne s’agissait jamais que de nous. Beaucoup d’Afghans ont lutté contre les talibans avant que nous ne rejoignions leur combat, et cette lutte se poursuivra, d’une manière ou d’une autre, après la victoire des talibans le mois dernier.

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Une dynamique similaire se joue au-delà de l’Afghanistan et au Moyen-Orient. Les Iraniens, pour ne donner qu’un exemple, sont gouvernés par une dictature religieuse depuis plus de 40 ans. Quand ils manifestent contre cela, on se demande quel rôle l’Amérique pourrait jouer dans les coulisses. Souvent, la réponse est aucune. Les Iraniens veulent la liberté parce qu’ils savent ce que c’est que de vivre dans une théocratie. Les Syriens veulent se libérer de Bachar al-Assad parce qu’ils en ont marre que son régime les tue. Les Ukrainiens ne sont pas des pions passifs dans une lutte de pouvoir entre la Russie et l’Occident. Ils ont leur propre agence et peuvent faire leurs propres choix quant à la direction dans laquelle ils veulent que leur pays évolue.

C’est peut-être parce que je me souviens de l’idéalisme et de l’espoir des Afghans que j’ai rencontrés il y a deux décennies, et d’autres que j’ai connus depuis, que je ne pense pas que l’anniversaire des attentats du 11 septembre, avec le retour des talibans au pouvoir et l’Amérique vaincue et humiliée , est la fin concluante qu’il semble être.

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Cela n’atténue pas la douleur et le sentiment de perte pour ceux d’entre nous qui se soucient de l’endroit. Et pourtant, malgré les traumatismes grands et petits qui accompagnent la couverture de la guerre, je repense à l’automne 2001 avec des émotions conflictuelles qui incluent quelque chose comme la nostalgie.

Cela vient en partie du fait que j’ai reconnu qu’il s’agissait d’un point d’inflexion dans ma propre vie. J’étais jeune alors. Parfois, la peur se transformait en excitation. Monter à cheval dans les vallées fluviales était un plaisir. Chaque histoire que j’écrivais me semblait importante et je voulais en écrire plus. Ottawa, Canada, a soudainement semblé petit.

En même temps, la guerre m’a aidé à clarifier d’autres choses que je voulais dans ma vie. J’épouserais plus tard la femme avec qui je sortais alors. Nous avions trois enfants, et j’avais donc plus à perdre lorsque je faisais des reportages sur la guerre dans les années qui ont suivi. Et pourtant, même en ces premiers jours de 2001, cet avenir vaguement imaginé, et la pensée qu’il pourrait s’éteindre avant qu’il n’ait une chance de devenir réel, planait comme un fantôme au-dessus de chaque voyage vers le front.

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Michael Petrou au milieu, son collègue syrien à sa gauche.
Michael Petrou au milieu, son collègue syrien à sa gauche. jpg

Plus tôt cet été, j’ai reçu un message sur les réseaux sociaux d’un homme dont je n’avais pas entendu parler depuis cet automne – un journaliste syrien à côté duquel j’ai dormi par terre sous la même couverture la nuit où nous sommes entrés pour la première fois en Afghanistan. La guerre endommage tout ce qu’elle touche, mais les amitiés nouées pendant la guerre sont souvent spéciales. Il a inclus une photo de nous deux et d’un troisième journaliste de l’époque. Ce qui me frappe maintenant sur la photo, c’est à quel point nous avons l’air heureux. On dirait qu’il y a longtemps.

Michel Pétrou est le rédacteur en chef d’Open Canada, un magazine en ligne sur la place du Canada dans le monde.

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