Tête de saumon génétiquement modifié dans des assiettes américaines

INDIANAPOLIS (AP) – La récolte inaugurale de saumon génétiquement modifié a commencé cette semaine après que la pandémie a retardé la vente du premier animal modifié de ce type à être autorisé à la consommation humaine aux États-Unis, ont déclaré des responsables de la société.

Plusieurs tonnes de saumon, conçues par la société de biotechnologie AquaBounty Technologies Inc., se dirigeront désormais vers les restaurants et les services de restauration hors domicile – où l’étiquetage comme étant génétiquement modifié n’est pas nécessaire – dans le Midwest et le long de la côte Est, la PDG de la société Sylvia Wulf mentionné.

Jusqu’à présent, le seul client à annoncer qu’il vend du saumon est Samuels and Son Seafood, un distributeur de fruits de mer basé à Philadelphie.

AquaBounty a élevé son saumon à croissance plus rapide dans une ferme aquacole intérieure à Albany, dans l’Indiana. Les poissons sont génétiquement modifiés pour croître deux fois plus vite que le saumon sauvage, atteignant la taille du marché – 8 à 12 livres (3,6 à 5,4 kilogrammes) – en 18 mois au lieu de 36.

La société du Massachusetts avait initialement prévu de récolter le poisson à la fin de 2020. Wulf a attribué les retards à la baisse de la demande et du prix du marché du saumon atlantique stimulé par la pandémie.

«L’impact du COVID nous a amenés à repenser notre calendrier initial … personne ne cherchait plus de saumon à l’époque», a-t-elle déclaré. «Nous sommes très enthousiastes à ce sujet maintenant. Nous avons chronométré la récolte avec la reprise de l’économie, et nous savons que la demande continuera d’augmenter. »

Bien que finalement arrivé aux assiettes, le poisson génétiquement modifié a été repoussé par les défenseurs de l’environnement pendant des années.

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L’entreprise internationale de services alimentaires Aramark a annoncé en janvier son engagement de ne pas vendre ce saumon, invoquant des préoccupations environnementales et des impacts potentiels sur les communautés autochtones qui récoltent le saumon sauvage.

L’annonce faisait suite à des annonces similaires d’autres grandes entreprises de services alimentaires – Compass Group et Sodexo – et de nombreux grands détaillants en alimentation, entreprises de fruits de mer et restaurants américains. Costco, Kroger, Walmart et Whole Foods soutiennent qu’ils ne vendent pas de saumon génétiquement modifié ou cloné et qu’ils devraient les étiqueter comme tels.

Le boycott contre le saumon AquaBounty est en grande partie le fait d’activistes de la campagne Block Corporate Salmon, qui vise à protéger le saumon sauvage et à préserver les droits des autochtones à pratiquer une pêche durable.

«Le saumon génétiquement modifié est une énorme menace pour toute vision d’un système alimentaire sain. Les gens ont besoin de moyens de se connecter avec les aliments qu’ils mangent, afin de savoir d’où ils viennent », a déclaré Jon Russell, membre de la campagne et organisateur de la justice alimentaire pour la Northwest Atlantic Marine Alliance. «Ces poissons sont si nouveaux – et il y a un groupe tellement bruyant de personnes qui s’y opposent. C’est un énorme drapeau rouge pour les consommateurs. »

Wulf a dit qu’elle était convaincue qu’il y avait un appétit pour le poisson.

«La plupart du saumon de ce pays est importé et pendant la pandémie, nous n’avons pas pu mettre de produits sur le marché», a déclaré Wulf. «Ainsi, il est de plus en plus important pour les consommateurs d’avoir une source d’approvisionnement nationale qui n’est pas saisonnière comme le saumon sauvage et qui est produite dans un environnement hautement contrôlé et biosécurité.

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AquaBounty commercialise le saumon comme étant exempt de maladies et d’antibiotiques, affirmant que son produit a une empreinte carbone réduite et aucun risque de pollution des écosystèmes marins comme l’élevage traditionnel en cage marine.

Malgré leur croissance rapide, le saumon génétiquement modifié nécessite moins de nourriture que la plupart des saumons atlantiques d’élevage, selon l’entreprise. Les unités de biofiltration gardent l’eau propre dans les nombreux réservoirs de 70 000 gallons (264 979 litres) de l’installation de l’Indiana, ce qui rend les poissons moins susceptibles de tomber malades ou d’avoir besoin d’antibiotiques.

La FDA a approuvé le saumon AquAdvantage comme «sûr et efficace» en 2015. C’était le seul animal génétiquement modifié approuvé pour la consommation humaine jusqu’à ce que les régulateurs fédéraux approuvent un porc génétiquement modifié pour l’alimentation et les produits médicaux en décembre.

En 2018, l’agence fédérale a donné le feu vert à l’installation tentaculaire d’AquaBounty dans l’Indiana, qui élève actuellement environ 450 tonnes (408 tonnes métriques) de saumon à partir d’œufs importés du Canada, mais est capable de récolter plus du double de cette quantité.

Mais dans un marché intérieur en mutation qui valorise de plus en plus l’origine, la santé et la durabilité, et la nature plutôt que les fruits de mer d’élevage, d’autres ont une vision différente du saumon, que certains critiques ont surnommé «Frankenfish».

Une partie de la répression nationale tourne autour de la façon dont le poisson modifié doit être étiqueté selon les directives de la FDA. Les pêcheurs de saumon, les pisciculteurs, les grossistes et les autres intervenants veulent des pratiques d’étiquetage claires pour s’assurer que les clients savent qu’ils achètent un produit fabriqué.

La loi sur l’étiquetage de l’USDA oblige les entreprises à divulguer les ingrédients génétiquement modifiés dans les aliments en utilisant un code QR, un affichage de texte sur l’emballage ou un symbole désigné. Le respect obligatoire de ce règlement entre en vigueur en janvier, mais les règles ne s’appliquent pas aux restaurants ni aux services de restauration.

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Wulf a déclaré que la société s’était engagée à utiliser l’étiquetage «génétiquement modifié» lorsque ses poissons sont vendus dans les épiceries dans les mois à venir.

En novembre, le juge de district américain Vince Chhabria à San Francisco a affirmé que la FDA avait le pouvoir de superviser les animaux et les poissons génétiquement modifiés. Mais il a statué que l’agence n’avait pas correctement évalué les conséquences environnementales de la fuite de saumon AquaBounty dans la nature.

La société a fait valoir que l’évasion était peu probable, affirmant que les poissons étaient surveillés 24 heures sur 24 et confinés dans des réservoirs avec des écrans, des grilles, des filets, des pompes et une désinfection chimique pour éviter toute fuite. Les saumons de l’entreprise sont également femelles et stériles, ce qui les empêche de s’accoupler.

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«Nos poissons sont en fait conçus pour prospérer dans l’environnement terrestre. Cela fait partie de ce qui les rend uniques », a déclaré Wulf. «Et nous sommes fiers du fait que le génie génétique nous permet de commercialiser davantage un produit nutritif sain de manière sûre, sécurisée et durable.

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Casey Smith est membre du corps de l’Associated Press / Report for America Statehouse News Initiative. Report for America est un programme de service national à but non lucratif qui place des journalistes dans les rédactions locales pour faire des reportages sur des questions secrètes.

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