Une nouvelle série de fermetures d’écoles teste la promesse de Biden

WASHINGTON – Tout au long de l’automne, l’administration Biden a vanté sa capacité à ouvrir des écoles pour un enseignement en personne au milieu d’une pandémie. “Maintenant, plus de 99% de nos écoles sont ouvertes”, a déclaré le mois dernier le président Biden, contrastant avec son prédécesseur, Donald Trump.

Mais la vague Omicron du coronavirus a remis en cause cette promesse, entraînant la fermeture d’écoles à travers le pays. Selon le site de données Burbio, plus de 2 700 écoles ont commencé 2022 soit avec un enseignement à distance, soit avec un jour de congé.

Les parents se sont rendus sur les réseaux sociaux lundi pour déplorer le retour de « Zoom school », qui dans certains cas était annoncé avec peu de préavis, tandis que certains éducateurs ont déclaré que l’apprentissage à distance devrait se poursuivre dans un avenir proche.

Un enfant assiste à un cours en ligne

Un enfant assistant à un cours en ligne dans un YMCA de Los Angeles, en février 2021. (Patrick T. Fallon/- via Getty Images)

« Allez à distance maintenant et sauvez le personnel, les étudiants et les familles », l’éducatrice basée à New York Jennifer Gunn a écrit sur Twitter.

La ville de New York possède le plus grand district scolaire du pays et est généralement considérée comme un indicateur lorsqu’il s’agit de nombreux aspects de la politique éducative. Les élèves y sont retournés à l’école lundi, le nouveau maire de la ville, Eric Adams, promettant de garder les enfants dans les salles de classe. « Nous voulons être extrêmement clairs » Adams a déclaré lundi lors d’une visite dans une école primaire du Bronx. « L’endroit le plus sûr pour nos enfants est dans un bâtiment scolaire. Et nous allons garder nos écoles ouvertes.

Tout cela s’est soldé par une nouvelle vague de tumulte et de perturbations pour ce que certains avaient espéré être une année scolaire plus ou moins ordinaire, qui a commencé par une âpre bataille sur les mandats de masques scolaires précipitée par l’émergence de la variante Delta. Tout comme une nouvelle pandémie normale semblait enfin s’installer en octobre et novembre, Omicron est arrivé.

Malgré les perturbations actuelles, on espère que les fermetures d’écoles ne seront pas aussi prolongées ou universelles à l’hiver 2022 qu’elles l’étaient au printemps 2020, lorsque le coronavirus est arrivé pour la première fois aux États-Unis. D’une part, des indications en provenance d’Afrique du Sud et d’autres pays suggèrent qu’Omicron entraîne des pointes aiguës mais brèves, qui ne durent potentiellement que plusieurs semaines.

Omicron est plus transmissible mais moins virulent que les souches antérieures ; la variante est présente aux États-Unis depuis fin novembre, entraînant une augmentation spectaculaire des taux d’infection. Les enfants sont moins susceptibles d’être vaccinés que les personnes âgées, et les hospitalisations de mineurs ont bondi dans la seconde quinzaine de décembre.

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Christophe Reyes

Christopher Reyes, 9 ans, reçoit un vaccin contre le coronavirus sur un site mobile à Manhattan. (Michael M. Santiago/Getty Images)

Les jeunes enfants ont généralement été à l’abri des effets les plus graves du COVID-19. Il en va de même pour les adultes boostés, malgré une augmentation des infections percées. Mais des taux de vaccination inégaux, des mesures d’atténuation en constante évolution et des courants politiques croisés complexes ont contribué à un retour à l’école de mauvais augure, présentant un nouveau défi à Biden alors qu’il cherche à projeter un sentiment renouvelé de compétence.

Les républicains faisaient déjà de la nouvelle série de fermetures un enjeu politique le lundi après-midi, tout à fait conscient qu’il a une traction particulière auprès des électeurs de banlieue qu’ils espèrent reconquérir avec une plate-forme sans Trump plus tard cette année.

Les responsables de l’administration ont déclaré à > qu’ils restaient déterminés à maintenir les écoles ouvertes en toute sécurité pour un apprentissage en personne à temps plein. Ils ont également souligné les conclusions du Centre national des statistiques de l’éducation selon lesquelles 99% des élèves du secondaire allaient à l’école en personne à temps plein, un chiffre que Biden et d’autres responsables de l’administration aiment réciter. Mais ces données datent du 15 décembre et la situation a changé rapidement depuis lors, d’autant plus que les districts ont été confrontés aux réalités de la réouverture après la longue pause des vacances.

Les administrateurs de Detroit ont déclaré le 31 décembre qu’ils annulaient l’école – sans option à distance – jusqu’à plus tard dans la semaine, par crainte de « pénurie de personnel en raison de scénarios de contacts positifs et étroits ». Le personnel devrait passer un test de diagnostic avant un retour en classe jeudi.

Atlanta est passée à l’apprentissage à distance au cours du week-end.

Joe Biden

Le président Biden assiste à une réunion de l’équipe d’intervention COVID-19 de la Maison Blanche avec la National Governors Association le 27 décembre. (Nicholas Kamm/- via Getty Images)

La réalité était également évidente à Washington, où Biden est revenu après avoir passé les vacances dans sa maison de plage du Delaware. Les écoles sont fermées jusqu’à jeudi dans le district de Columbia, et tous les élèves doivent présenter la preuve d’un résultat négatif à un test rapide pour revenir pour un enseignement en personne.

Même ainsi, les responsables de l’éducation là-bas, et dans de nombreuses autres régions du pays, se préparent à trouver des cas dans les salles de classe, ce qui oblige les élèves et les enseignants à s’isoler à la maison. “Nous prévoyons que les écoles et les salles de classe devront passer à l’apprentissage virtuel situationnel tout au long du semestre, en particulier dans les semaines à venir”, a déclaré aux parents le chancelier des écoles du district de Columbia, Lewis Ferebee, dans un e-mail du 29 décembre.

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Les écoles de Newark, NJ, dispenseront un enseignement à distance au cours des deux prochaines semaines, car de nombreux éducateurs y ont été testés positifs. “COVID-19 continue d’être un virus brutal, implacable et impitoyable qui lève sa tête laide à des moments inopportuns”, a écrit le directeur de l’école de Newark, Roger León, en annonçant la fermeture.

Mis à part la perte de l’éducation et les perturbations sociales, une nouvelle série de fermetures présente un risque pour les démocrates, qui craignent déjà de sombres perspectives à mi-parcours pour le Congrès. Les parents furieux des fermetures d’écoles ont aidé Glenn Youngkin, un néophyte politique, à remporter le poste de gouverneur de Virginie, et le gouverneur démocrate du New Jersey solidement bleu était également presque renversé.

Les républicains pensent qu’ils peuvent utiliser les fermetures d’écoles pour dépeindre les démocrates comme trop prudents, insensibles aux besoins des parents et redevable aux syndicats d’enseignants aux programmes de plus en plus progressistes. Plus les fermetures persisteront jusqu’en 2022, plus cet argument sera facile à rendre au moment des élections.

“La science est de notre côté”, a déclaré l’ancien gouverneur du New Jersey Chris Christie à > au début de l’année dernière, alors que Biden luttait pour ouvrir des écoles qui avaient dans certains cas été fermées depuis mars 2020.

Chris Christie, à gauche, et Rudy Giuliani

L’ancien gouverneur du New Jersey Chris Christie, à gauche, et l’ancien maire de New York Rudy Giuliani arrivent à une conférence de presse à la Maison Blanche avec le président de l’époque, Donald Trump, le 27 septembre 2020. (Joshua Roberts/Getty Images)

La grande majorité des écoles ont ouvert leurs portes au printemps dernier, puis à nouveau à l’automne, alors même que la vague Delta balayait une grande partie du pays. Depuis lors, quelque 23 millions d’enfants de moins de 18 ans ont été vaccinés, selon le CDC. Mais les enfants n’ont pas été éligibles pour les rappels, une couche de protection supplémentaire sans laquelle la variante Omicron montre la capacité de provoquer une infection révolutionnaire (la Food and Drug Administration a annoncé lundi que les adolescents étaient désormais éligibles pour les rappels). Une personne infectée doit toujours être mise en quarantaine, même si elle ne présente que des symptômes bénins, ce qui rend les perturbations presque inévitables.

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“Il y aura probablement des fermetures d’écoles individuelles, que ce soit en raison d’une épidémie ou d’un manque de personnel”, a déclaré à Reuters un responsable de l’éducation de la région de la baie de San Francisco.

Malgré son alliance étroite avec les syndicats d’enseignants, qui dans de nombreux cas ont continué à insister sur l’apprentissage à distance alors même que des études ont montré que l’enseignement en personne était sûr, Biden s’est efforcé de démontrer qu’il pouvait persuader les éducateurs de retourner en classe sans la rancœur qui a marqué la tentative infructueuse de Trump de faire de même.

Le programme de secours contre les coronavirus de Biden, adopté en mars dernier, comprenait 130 milliards de dollars pour les écoles, des fonds destinés à améliorer la ventilation et d’autres préparations pour l’apprentissage en personne. Et en décembre, les Centers for Disease Control and Prevention ont annoncé une nouvelle directive de test pour rester, qui utilise des tests rapides pour empêcher les étudiants d’avoir à subir de longues quarantaines après avoir été en contact étroit avec une personne infectée. De telles quarantaines ont conduit certaines écoles à fermer pour un apprentissage en personne tout au long de 2021.

Mais le contrôle local de l’éducation signifie que le président n’a pas son mot à dire sur ce que les États individuels, sans parler des districts, décident. Et bien qu’il ait promis d’augmenter rapidement l’offre de tests rapides, leur rareté a rendu difficile pour de nombreux districts la mise en œuvre des nouvelles directives de test pour rester.

Caitlin Kenny, enseignante à la Yung Wing School PS 124 avec des élèves

Une salle de classe à New York en novembre. (Michael Loccisano/Getty Images)

Les hauts responsables de l’administration ont continué d’insister pour que les écoles ouvrent, étant donné les inquiétudes concernant les privations éducatives et sociales causées par le fait que les enfants apprennent à la maison. “C’est suffisamment sûr pour ramener ces enfants à l’école”, a déclaré dimanche le Dr Anthony Fauci, le principal conseiller médical du président, “contre les effets délétères de les empêcher d’entrer”.

Pourtant, les réalités politiques et épidémiologiques désordonnées sont difficiles à ignorer. S’exprimant le même jour, le secrétaire à l’Éducation, Miguel Cardona, a concédé qu’il y aurait des fermetures dans les jours et les semaines à venir, en particulier avec des millions de personnes ayant voyagé ces derniers jours, ce qui pourrait entraîner une propagation accrue.

“Nous reconnaissons qu’il peut y avoir des obstacles sur la route”, a déclaré Cardona dimanche sur Fox News. Des dirigeants syndicaux comme Randi Weingarten, le puissant chef de l’American Federation of Teachers, ont adopté plus ou moins le même message, récit les éducateurs et les parents à planifier les éventualités.

Des bosses et des imprévus étaient apparents dans tout le pays lundi, alors que certains enfants retournaient à l’école et d’autres retournaient aux ordinateurs portables. D’autres, comme ceux de Détroit et du district de Columbia, ont simplement pris congé.

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