Alors hé, voici une tortue chassant et mangeant un bébé oiseau

Dans le cas de la tortue géante, son comportement de chasse semble être une collision de bizarreries écologiques. Les sternes nichent dans les arbres de l’île Frégate, qui est à la fois tropicale et fortement boisée. Mais le sol abrite ses autres prédateurs, comme les lézards et les crabes. Cela signifie que le sol de la forêt est de la lave pour tout poussin qui n’est pas encore capable de s’éloigner du danger. L’instinct de l’oiseau lui dit de se percher sur un arbre, à tout prix. C’est pourquoi dans la vidéo, vous pouvez la voir reculer le long de la branche à l’approche de la tortue, au lieu de simplement sauter dans la litière de feuilles et de s’échapper. « Vous avez une source de viande, mais c’est aussi quelque chose qui ne peut pas fuir une tortue – et presque n’importe quoi peut courir plus vite qu’une tortue », explique Gerlach. « Parce que c’est un nid d’arbres, il veut rester hors du sol, car le sol est l’endroit où se trouve tout le danger. »

Vidéo : Anna Zora

Ce qui semble être un combat injuste est en fait assez dangereux pour la tortue. Il a une coquille épaisse pour protéger son corps, mais ses yeux sont exposés. Et le poussin picorait comme si sa vie en dépendait, parce qu’il le fait beaucoup. « Ils n’aiment pas que les choses se rapprochent de leurs yeux », dit Gerlach. « Ils sont assez prudents à ce sujet – c’est la seule partie vulnérable d’entre eux. Donc, cette tortue se met en danger. » Perdez un œil et survivre devient d’autant plus difficile : en perdez deux et vous mourrez bientôt.

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Ce n’est donc pas un repas facile, ni un simple opportunisme. La tortue chasse comme si elle savait ce qu’elle fait, dit Gerlach, soutenant le poussin jusqu’à ce qu’il atteigne le bord du rondin et que l’instinct de l’oiseau lui dise de ne pas aller plus loin.

Mais le système digestif d’une tortue est-il même équipé pour manipuler la viande ? “Personne n’a regardé cela du tout”, dit Gerlach. « Ils ne mangent pas de viande, pourquoi voudriez-vous chercher ? »

Néanmoins, étant donné qu’un certain degré de charognard est courant chez les herbivores, il pense qu’ils doivent être capables d’extraire les acides aminés et les minéraux de la viande. Après tout, dit-il, les protéines animales sont relativement faciles à digérer. « La digestion de la matière végétale est une tâche évolutive difficile à faire », dit-il, car les plantes sont faites de matériaux durs comme la cellulose.

Ce qui est une tragédie pour un poussin est en fait un signe prometteur pour les oiseaux de l’île Frégate dans son ensemble, déclare Gregory Pauly, conservateur en herpétologie au Natural History Museum of Los Angeles County, qui n’était pas impliqué dans le nouvel article. Cela signifie que les oiseaux sont de retour et que les tortues sont plus qu’heureuses d’en profiter. « Le nombre de tortues et d’oiseaux dans cette région a diminué en raison de la destruction de l’habitat, de l’introduction d’espèces telles que les rats et les grands mammifères au pâturage, et de l’exploitation par les humains », écrit-il dans un e-mail à WIRED. “Ainsi, la possibilité d’observer même des interactions prédatrices comme celle décrite n’était même pas disponible jusqu’à récemment, car la population d’oiseaux a rebondi grâce aux efforts de restauration de l’habitat.”

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Combien de tortues savent chasser comme ça ? À quelle fréquence le font-ils ? “Nous ne savons vraiment pas s’il s’agit simplement d’une observation intéressante, ou s’il s’agit en fait d’un développement vraiment important dans l’écologie des tortues de l’île et aussi dans l’écologie de l’île”, déclare Gerlach. « Donc, nous en sommes au stade des « beaucoup de questions ». »


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