Combien de personnes écrivent peut révéler des préjugés raciaux

Disons que vous avez vu quelque chose d’inhabituel, comme une fraise bleue ou un chat violet. Vous vous y engageriez davantage, dans l’espoir de lui donner un sens. Les psychologues reconnaissent cette tendance depuis de nombreuses années. Même les bébés regardent plus longtemps un objet qu’ils trouvent surprenant. Nous avons constaté que les gens utiliseront également plus de mots pour décrire quelque chose qui défie leurs attentes pour les autres plutôt que de se conformer à ces attentes. Nous appelons ce phénomène “l’effet d’élaboration surprise”.

Cet effet peut révéler des préjugés cachés ou inconscients sur des personnes d’origines raciales ou ethniques différentes, selon les recherches de ma collègue Lauren Eskreis-Winkler de la Northwestern University et moi-même. Aux États-Unis, la société associe souvent les communautés noires et latinos à des personnes vivant dans la pauvreté ou dans un quartier dangereux. Ces associations deviennent les germes d’une pensée implicitement biaisée : sans mauvaises intentions, les gens commencent à s’attendre au pire pour les personnes issues de minorités. Dans une série d’études, nous avons constaté que lorsqu’on demande aux gens d’écrire sur des situations qui vont à l’encontre des attentes liées à la race ou à l’ethnicité – une bonne chose qui arrive à un membre d’une minorité raciale ou ethnique, par exemple – ils utilisent beaucoup plus de mots. La longueur de leurs réponses indique des stéréotypes qu’ils ne croient peut-être même pas porter, mais qui influencent néanmoins leur façon de penser.

Pour comprendre comment les stéréotypes stimulent l’élaboration surprise, nous avons étudié les dossiers publics pour comparer les rapports liés aux individus de différentes races et ethnies. Par exemple, nous avons examiné 1 051 affiches d’enfants disparus créées par les forces de l’ordre en Californie, au Texas, en Floride et dans l’État de New York. Les archives de l’État identifiaient ces enfants comme blancs, noirs ou hispaniques.

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Lorsque nous avons analysé les rapports, nous avons constaté que les affiches sur les enfants blancs étaient 30 % plus longues que les autres. Cette différence n’était pas fonction de la rareté relative : aucun groupe d’enfants n’était statistiquement plus susceptible d’avoir disparu. Ce qui se passait? Nous soupçonnons qu’une élaboration surprise était en jeu. Aux États-Unis, de nombreuses personnes associent les Blancs à de meilleurs résultats dans la vie et les Noirs et les Hispaniques à des expériences plus négatives. Ainsi, les rapports peuvent refléter le stéréotype conscient ou inconscient des auteurs selon lequel les enfants blancs sont moins susceptibles de disparaître que les enfants noirs ou hispaniques. Leur sentiment qu’un enfant blanc disparu était un événement inhabituel et surprenant les a amenés à écrire davantage à ce sujet.

Un autre ensemble de documents publics a révélé un schéma similaire. Lorsque les médecins légistes rédigeaient des rapports sur des corps non identifiés, ces rapports étaient 20 % plus longs pour les Blancs que pour les Noirs ou les Hispaniques. Encore une fois, nous soupçonnons que les gens ont été plus surpris par les individus blancs non identifiés que par les Noirs ou les Hispaniques, les incitant à écrire davantage.

Pour approfondir cette idée, nous avons conçu quelques expériences. Travaillant avec plus de 1 200 personnes et plusieurs scénarios différents, nous avons présenté aux participants quelques détails de base, comme une photographie et une brève description d’une situation, puis leur avons demandé de rédiger une forme de rapport. Les scénarios variaient : par exemple, les participants pouvaient avoir appris que l’individu photographié était un enseignant qui avait reçu un prix ou un professeur qui avait récemment été surpris en train de se droguer. Dans certains cas, nous avons également demandé aux personnes à quel point elles étaient surprises de la situation particulière.

Ce que nous avons constaté à plusieurs reprises, c’est que les participants écrivaient davantage – indiquant leur surprise – dans des situations où des événements négatifs étaient associés à des individus blancs et des événements positifs étaient associés à des individus noirs. Par exemple, les gens ont écrit 25 % de plus sur un enseignant blanc, par opposition à un enseignant noir, qui a été licencié pour harcèlement sexuel. Un autre groupe a écrit 30% de plus sur un enseignant noir, par opposition à un enseignant blanc, qui a remporté un prix. Les participants étaient plus surpris lorsque les enseignants blancs étaient fautifs et lorsque les enseignants noirs gagnaient un prix. Le nombre de mots qu’ils ont écrits a révélé le stéréotype sociétal selon lequel les Blancs ont des résultats de vie plus positifs. Nous avons découvert le même effet de surprise sur l’élaboration chez un échantillon de participants entièrement noirs, qui ont écrit plus sur un professeur d’université blanc accusé d’être venu en classe alors qu’il se droguait qu’un professeur noir dans le même scénario.

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En rassemblant ces preuves, nous commençons à voir comment l’élaboration surprise peut devenir un outil pour identifier et documenter les stéréotypes de la société. Les gens n’admettent généralement pas leurs attentes négatives envers les groupes sociaux, même envers eux-mêmes. Nous ne pensons pas que la majorité des écrivains impliqués attendaient consciemment moins des Noirs ou des Hispaniques. Pourtant, nous dirions que la longueur de leur écriture reflète leur reconnaissance d’événements contre-stéréotypiques tels qu’un bon résultat pour un membre d’un groupe minoritaire ou un mauvais résultat pour un membre d’un groupe majoritaire.

Cette forme d’élaboration surprise peut avoir des conséquences importantes. Dans une autre série d’expériences, nous avons présenté à plus de 400 personnes des rapports de différentes longueurs – tels que des rapports de corps non identifié ou d’enfant disparu – et leur avons demandé d’attribuer à chacun un niveau de priorité qui serait utilisé pour aider à déterminer les dépenses du gouvernement pour traiter ce cas. Nous avons constaté que les rapports plus longs obtenaient des scores plus prioritaires de la part des gens, et ils voulaient que le gouvernement dépense plus pour résoudre ces cas.

Nous avons même créé deux enfants disparus et deux rapports de corps non identifiés qui étaient presque identiques dans les détails mais qui variaient en longueur. Nous avons constaté que 64 % de nos répondants préféraient canaliser les ressources vers le cas qui comportait un rapport plus long. De longues descriptions signalaient une plus grande importance pour le lecteur. Parce que nos travaux antérieurs suggèrent que les récits d’enfants disparus et de corps non identifiés plus longs impliquent généralement des victimes blanches, notre découverte soulève la possibilité troublante que les gens puissent hiérarchiser ces cas en fonction de leurs rapports plus longs.

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Les écrivains et les orateurs, qu’ils soient journalistes, forces de l’ordre ou fonctionnaires, doivent être attentifs lorsqu’ils discutent d’un événement négatif qui est arrivé à un membre d’un groupe minoritaire. Lorsque nous parlons peu de ces incidents, nous devrions nous demander si nous sommes moins surpris et donc supposer que ces événements sont en quelque sorte moins intéressants ou moins prioritaires.

En tant que lecteurs et auditeurs, nous devons reconnaître ce biais potentiel dans la communication afin de pouvoir réfléchir de manière critique à la manière dont les stéréotypes pourraient à leur tour renforcer les barrières structurelles. Nous pouvons nous rappeler que ce que les autres disent n’est qu’une partie de leur message : ce qu’ils disent peut être tout aussi révélateur.

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