Comment le changement climatique a préparé le Colorado à un rare incendie de forêt en décembre

Le rare incendie de décembre qui a ravagé le comté de Boulder, dans le Colorado, à une vitesse effrayante cette semaine, n’est peut-être pas si inhabituel à l’avenir, préviennent les experts en incendie de forêt, alors que le changement climatique prépare le terrain pour plus.

Historiquement, les feux de forêt ne se produisent pas pendant l’hiver, en particulier dans des régions comme le comté de Boulder, où le sol est normalement humide à cause de la neige.

Mais ces derniers mois, le Colorado a connu une grave sécheresse. Du 1er juillet au 29 décembre, Denver enregistrementa enregistré sa plus faible quantité de précipitations de plus d’un pouce, avec des chutes de neige à des niveaux record également. Pendant ce temps, Boulder, qui reçoit généralement environ 30 pouces de neige de septembre à décembre, n’a reçu que 1 pouce au cours de la période précédant le jour de l’incendie.

Combinez cela avec un automne anormalement chaud pour la saison, et le sol contenait beaucoup moins d’humidité qu’il ne le ferait normalement – créant des conditions parfaites pour qu’un feu s’épanouisse.

« Tout est un peu croustillant », a déclaré Keith Musselman, hydrologue des neiges et professeur adjoint de recherche à l’Université du Colorado Boulder. « En plus de la sécheresse extrême, des journées plus chaudes de 1 ou 2 degrés peuvent vraiment assécher un peu plus le paysage, donc tout est beaucoup plus sec et inflammable. »

Les autorités affirment que des rafales de vent allant jusqu’à 105 mph ont attisé les flammes, détruisant rapidement 500 à 1 000 maisons et donnant aux résidents à peine le temps d’évacuer.

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Bien que des rafales de cette ampleur soient quelque peu inhabituelles à cette période de l’année, elles ne peuvent pas être directement liées au changement climatique, a déclaré Daniel Swain, climatologue à l’UCLA et à l’organisation à but non lucratif Nature Conservancy.

Cependant, a-t-il déclaré, le changement climatique était certainement la raison pour laquelle le sol avait été préparé pour le départ de l’incendie provoqué par le vent, et les saisons des incendies de forêt pourraient s’allonger de la même manière dans d’autres régions.

« Le changement climatique aggrave clairement les conditions préalables aux incendies de forêt dans la plupart des régions du monde sujettes aux incendies », a-t-il déclaré.

En plus de la période de l’année, l’incendie du Colorado s’est démarqué pour une autre raison, a déclaré Philip Higuera, professeur d’écologie du feu à l’Université du Montana. Très peu brûlent autant de structures.

« Malheureusement, cela illustre l’un des pires scénarios », a-t-il déclaré à propos du fait que l’incendie a brûlé des quartiers densément peuplés. « Ce sont ces événements de vents violents dans ces conditions extrêmement sèches, et vous croisez les doigts en espérant qu’il n’y ait pas d’allumage d’origine humaine au mauvais endroit. »

Aborder le problème

La solution, disent les experts, est à deux volets : s’attaquer au changement climatique par des actions et des discussions au sein des communautés et des ménages à long terme et, à court terme, ne pas supposer que certaines zones sont à l’abri des incendies.

« En tant que société, nous devons reconnaître que partout où nous vivons dans l’Ouest avec de la végétation est un environnement sujet aux incendies », a déclaré Higuera. « Cela peut arriver n’importe où. »

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Cela pourrait signifier changer la façon dont les maisons sont construites ou renforcées pour les rendre plus ignifuges ou changer les infrastructures afin que les lignes électriques soient enterrées ou coupées lors d’événements venteux, a-t-il déclaré.

Les autorités ont d’abord soupçonné qu’une ligne électrique tombée en panne avait causé l’incendie jeudi dans le Colorado, mais ont déclaré plus tard que l’enquête avait révélé qu’il n’y en avait pas eu. Ils ont dit qu’ils enquêtaient toujours.

Bien que les incendies soient susceptibles de devenir plus fréquents tout au long de l’année, a déclaré Swain, l’hiver ne serait toujours pas une période de forte activité des incendies.

« Je ne pense toujours pas que l’hiver sera jamais la saison de pointe des incendies dans l’Ouest », a-t-il déclaré. « Mais c’était autrefois un incendie hors saison, et je ne pense vraiment plus que ce soit le cas. »

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