De nouveaux cas de diabète infantile ont augmenté pendant la pandémie

La petite fille se sentait mal, mais elle et sa mère pensaient en connaître la raison. Aliyah Davis, à peine âgée de neuf ans, luttait contre le COVID. Fatiguée, malade à plusieurs reprises à l’estomac, sans sens de l’odorat ni du goût et un peu d’essoufflement, elle semblait avoir un cas quasi classique de virus.

Aliyah avait des antécédents d’asthme, alors sa mère, Christina Ortiz, l’a emmenée aux urgences, où on lui a dit que les symptômes étaient probablement liés au COVID. Mais deux semaines et demie plus tard, Aliyah est de nouveau tombée malade au milieu de la nuit, et Christina a noté que sa fille souffrait d’une soif insatiable et avait des mictions fréquentes depuis cette première visite aux urgences. Cette fois, un bain d’urine a été testé positif pour les cétones. Un examen plus approfondi a révélé le problème : Aliyah avait un diabète d’apparition récente.

Son diagnostic à l’été 2020 a été la première étape de ce qui est devenu un développement troublant et parfois déroutant. Bien que les chercheurs s’efforcent encore de comprendre pourquoi, il semble que le COVID-19 et le diabète aient formé un partenariat complexe et dangereux.

C’est aussi un bidirectionnel, explique Francesco Rubino, un pionnier de la chirurgie du diabète au King’s College de Londres. “La relation n’apparaît pas seulement dans un sens, mais dans deux sens”, me dit Rubino.

D’un côté, le diabète est un facteur de risque clé de développer une maladie grave ou de mourir après avoir attrapé le COVID. Mais nous avons maintenant également plusieurs rapports de patients qui contractent le COVID-19 et développent ensuite un diabète d’apparition récente et parfois des déséquilibres graves de leur glycémie, comme l’acidocétose diabétique (ACD). En fait, une vaste étude sur le diabète chez les adultes publiée le mois dernier dans la revue Lancet Diabetes and Endocrinology a montré que les personnes qui se sont remises du COVID-19 au cours de la dernière année avaient 40 % de chances en plus de recevoir un nouveau diagnostic de diabète que les personnes non infectées.

À ce stade, les preuves sont plus limitées chez les enfants, et il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas. “Bien que nous craignions que le COVID ne cause le diabète, nous devons exclure d’autres causes raisonnables de cette association qui [are] pas nécessairement celui qui relie le virus à la maladie », explique Rubino.

La glycémie d’Aliyah était très élevée malgré l’absence d’antécédents familiaux immédiats de diabète, l’absence de surpoids et l’absence d’autres comorbidités évidentes. Son diagnostic d’ACD a entraîné une hospitalisation de quatre jours. Un tel diagnostic devient également de plus en plus courant.

Les hospitalisations chez les enfants ont atteint des niveaux record lors de la flambée de la variante Omicron du virus SARS-CoV-2. Au 31 mars, plus de 12,8 millions de cas pédiatriques de COVID-19 avaient été signalés aux États-Unis depuis le début de la pandémie. Relativement peu d’enfants sont hospitalisés pour COVID, mais même un petit pourcentage d’un grand nombre peut être significatif.

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Un nouveau diagnostic de diabète est une préoccupation sérieuse qui peut changer la vie d’une personne. En tant que maladie chronique, elle affecte la façon dont le corps utilise la glycémie (ou glucose) et peut faire des ravages des années plus tard. Les complications possibles comprennent l’insuffisance rénale, les crises cardiaques, les accidents vasculaires cérébraux, les lésions nerveuses, la dégénérescence maculaire, la cécité, les problèmes vasculaires et même les amputations.

Avec le diabète de type 1, qui est généralement diagnostiqué chez les enfants et les jeunes adultes, on pense que son propre système immunitaire attaque par erreur les cellules productrices d’insuline dans le pancréas, de sorte que le corps produit peu ou pas d’insuline et que la glycémie augmente. Avec le type 2, principalement diagnostiqué à l’âge adulte et beaucoup plus courant, les cellules deviennent résistantes à l’insuline, entraînant des pics similaires de glycémie. De nouveaux cas des deux types ont été signalés pendant la pandémie, explique Rubino, co-chercheur principal de CoviDIAB, un registre mondial qui recueille des informations détaillées sur le sujet.

Des chercheurs des Centers for Disease Control and Prevention (CDC), analysant deux grandes bases de données de réclamations d’assurance de personnes de moins de 18 ans, ont découvert que les enfants ayant déjà été infectés par le COVID étaient de 31% à 166% plus susceptibles de développer un diabète que ceux qui n’en avaient pas. t avait le COVID-19 (ou qui avait une autre infection respiratoire autre que le SARS-CoV-2). Comparé à ces autres infections respiratoires aiguës en particulier, un nouveau diagnostic de diabète était 116% plus susceptible de se produire chez ceux qui avaient une infection au COVID-19.

L’un des premiers rapports sur ce développement est venu de Londres en 2020, où les chercheurs ont constaté une augmentation de 80% du diabète de type 1 d’apparition récente chez les enfants pendant la pandémie. Une étude du Rady Children’s Hospital de San Diego, quant à elle, a noté une augmentation de 57 % du nombre d’enfants admis avec un diabète de type 1 d’apparition récente pendant la pandémie de mars 2020 à mars 2021. Cette étude a également révélé un pourcentage plus élevé d’enfants qui présentaient une ACD , indiquant une plus grande gravité de la maladie au moment du diagnostic, selon Jane Kim, auteur de l’étude et endocrinologue pédiatrique à l’Université de Californie à San Diego.

Les rapports sur l’augmentation des taux de diabète chez les enfants sont “conformes” à plusieurs observations émergentes à l’échelle internationale, déclare Paolo Fiorina, expert en diabète et associé de recherche au Boston Children’s Hospital-Harvard Medical School. Des chercheurs finlandais, roumains, italiens, allemands et australiens ont tous découvert que plus d’enfants avaient reçu un diagnostic de diabète de type 1 pendant la pandémie qu’avant la pandémie. Au Children’s Medical Center de Dallas, l’endocrinologue pédiatrique Abha Choudhary affirme que les cas de type 2 augmentent et que “ces patients sont plus malades à la présentation”.

“Je crois que le COVID-19 provoque une augmentation” des nouveaux cas de diabète, déclare Fiorina. “C’est clairement démontré maintenant… et c’est beaucoup plus élevé que ce qui est observé dans d’autres infections virales telles que le SRAS-CoV-1 et l’hépatite.” D’autres, dont Rubino, sont prudents quant à l’attribution d’un lien de causalité. “Pour le moment, nous pouvons dire qu’il existe une association entre les nouveaux cas de diabète et le COVID-19”, dit-il. “Je pense que c’est assez solide.” (L’American Diabetes Association affirme qu’un lien direct n’est pas encore clair.)

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Les chercheurs tentent toujours d’apprendre les mécanismes derrière un lien potentiel. De plus, le lien à long terme entre le SRAS-CoV-2 et le diabète n’est pas bien établi. D’ailleurs, les diabètes de type 1 et de type 2 sont des processus pathologiques différents, dit Kim. “Nous voulons être prudents dans l’extrapolation des résultats du type 1 [to] type 2, et vice versa », dit-elle.

Il est possible, disent les experts, que l’effet de la pandémie sur nos systèmes de santé joue un rôle ici. Les retards antérieurs dans la recherche de soins, par exemple, pourraient justifier une partie de l’augmentation des nouveaux cas de diabète. Dit Rubino, “Est-ce vraiment un nouveau diabète, ou juste un diabète nouvellement diagnostiqué mais préexistant?”

Certains scientifiques émettent l’hypothèse que le COVID-19 pourrait entraîner le diabète par une attaque directe des cellules pancréatiques. La recherche a montré que le coronavirus peut infecter les cellules productrices d’insuline dans le pancréas, les cellules dites bêta. Les résultats d’autopsie des victimes du COVID-19 ont confirmé la présence d’antigènes viraux et même des dommages à certaines de ces cellules bêta.

“Lorsque la ville de New York était au centre de la pandémie en avril 2020, nous avons appris qu’il était très difficile de contrôler la glycémie de certains patients atteints de COVID-19”, explique Shuibing Chen, directeur du programme sur le diabète chez Weill Cornell Medical. College et une équipe financée par les NIH étudient la question. « Ensuite, nous avons testé différentes cellules pour leur permissivité au SARS-CoV-2. De manière très surprenante, nous avons découvert que les cellules bêta pancréatiques pouvaient être infectées. Ces cellules semblaient avoir été transformées au cours du processus, les rendant incapables de fonctionner correctement.

Une autre équipe financée par les NIH, celle-ci dirigée par Peter Jackson à la Stanford University School of Medicine, a utilisé la spectrométrie de masse pour voir que les cellules bêta “étaient fortement reprogrammées par le virus pour provoquer la mort cellulaire”, explique Jackson. Ce processus, dit-il, pourrait entraîner un nouveau diabète chez certains patients ou une aggravation de l’état chez d’autres. “Les effets que nous voyons in vitro sont si forts”, ajoute Jackson.

Et les chercheurs envisagent d’autres possibilités. On sait depuis longtemps qu’en cas de maladie ou d’infection grave, une réaction de stress dans le corps peut entraîner une glycémie élevée, appelée hyperglycémie. Le virus pourrait également induire une tempête de cytokines – un tourbillon d’inflammation et une réponse immunitaire trop zélée – qui pourrait entraîner une résistance à l’insuline et un dysfonctionnement des cellules bêta ou déclencher une réaction auto-immune, dans laquelle son propre système de défense attaque le pancréas et le rend dysfonctionnel.

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Autre facteur potentiel : “Les enfants ont pris du poids pendant la pandémie de COVID, probablement en raison du manque d’exercice, de l’augmentation de l’apport alimentaire et du stress psychosocial”, explique Choudhary. Cela pourrait stimuler l’obésité infantile, qui est associée à un risque plus élevé de développer un diabète de type 2. Certains patients peuvent également avoir eu un prédiabète, qui survient chez un adolescent sur cinq, selon le CDC. Chez les personnes sensibles, il est possible que l’infection fasse suffisamment pencher la balance pour qu’elles développent un diabète. “Les infections virales peuvent potentiellement être un déclencheur chez un patient qui a une prédisposition”, explique Choudhary.

C’est une liste assez exhaustive de possibilités – même les médicaments stéroïdiens utilisés pour traiter le COVID augmentent temporairement la glycémie – mais les taux de vaccination font partie de l’équation. Fiorina dit que la réticence de certains parents à faire vacciner leurs enfants peut être un facteur dans cette augmentation des cas de diabète pédiatrique, “renforcée par leurs pensées erronées selon lesquelles il existe un seuil évident auquel les jeunes âges atténuent les risques accrus de COVID-19”. Kim ajoute : “En tant que médecin dédié à la santé de tous les enfants, qu’ils soient diabétiques ou non, je recommande la vaccination contre le COVID-19 et la grippe pour ceux qui n’ont pas de contre-indications”.

La grande majorité des personnes qui contractent le COVID ne développeront pas de diabète, dit Rubino, et ce contexte est important. Mais avec des traitements pour la plupart indisponibles et des chercheurs essayant toujours de comprendre les causes sous-jacentes, les familles doivent rester vigilantes et être conscientes des symptômes au nom de leurs enfants. Une soif constante, une miction accrue, une fatigue extrême et une perte de poids inattendue sont des signaux d’alarme particuliers.

Et des changements de vie positifs peuvent faire une grande différence. Depuis son hospitalisation, Aliyah, aujourd’hui âgée de 11 ans, va beaucoup mieux. Elle suit un régime d’insuline et elle et sa mère surveillent attentivement ce qu’elle mange. Alors qu’aucun vaccin n’était disponible lorsqu’elle a contracté le virus, elle est maintenant complètement vaccinée, dit sa mère.

Elle recommence également à faire ce que font les autres enfants de son âge, « jouer avec mes amis », dit Aliyah. Compte tenu du parcours difficile qu’elle a effectué, c’est une petite joie à ne pas sous-estimer.

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