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De plus en plus de travailleurs meurent de chaleur. Le Texas peut rendre plus difficile leur protection.

by Les Actualites

À l’été 2010, le Workers Defence Project, un groupe basé au Texas qui soutient les travailleurs immigrés dans l’industrie de la construction, a organisé une « grève de la soif » devant la mairie d’Austin. Plus d’une douzaine de travailleurs et d’avocats se sont assis dans la chaleur de juin et sont restés sans eau pendant six heures par jour qui a atteint 90 degrés Fahrenheit.

Les grévistes voulaient que le conseil municipal oblige les employeurs à fournir de l’eau potable et des pauses régulières aux travailleurs après qu’un sondage a révélé que de nombreux travailleurs de la construction n’en recevaient pas non plus, même si les températures à Austin ont atteint jusqu’à 112 degrés F. La campagne a été un succès. — cette année-là, le conseil municipal a adopté une ordonnance exigeant que les travailleurs de la construction bénéficient d’une pause de 10 minutes pour l’eau toutes les quatre heures. En 2015, Dallas a adopté une exigence similaire.

Mais maintenant, E&E news rapporte que les législateurs républicains du Texas poussent un projet de loi qui éliminerait ces protections minimales qui aident les travailleurs à survivre pendant les journées très chaudes, dont le nombre et la gravité augmentent avec le changement climatique. Le projet de loi, qui a été adopté par le Sénat du Texas en mai, prive les municipalités de la capacité de réglementer les prestations et les politiques d’emploi, et a été proposé afin d’empêcher les villes d’émettre des protections liées à la pandémie de COVID-19, comme les congés de maladie obligatoires.

Plus de 30 millions d’Américains gagnent leur vie en faisant du travail physique à l’extérieur, selon une analyse des données de recensement de l’Union of Concerned Scientists, et de plus en plus, ils travaillent dans des conditions de chaleur extrême. Des ouvriers agricoles et forestiers aux travailleurs de la construction et de l’entretien, les travailleurs extérieurs sont jusqu’à 35 fois plus susceptibles de mourir d’une exposition à la chaleur extrême que la population générale, selon des recherches antérieures. Mais alors que les risques de travailler dans la chaleur ont été documentés et étudiés par les agences gouvernementales depuis au moins les années 1970, les États-Unis n’ont pas encore adopté de normes nationales du travail pour protéger les travailleurs lors des journées très chaudes. En l’absence de normes nationales, seules quelques villes et deux États – la Californie et Washington – ont émis leurs propres protections.

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Deux nouveaux rapports publiés mardi illustrent les conséquences de l’inaction du gouvernement et prévoient à quel point les impacts de la chaleur sur les travailleurs extérieurs pourraient s’aggraver si le changement climatique n’était pas maîtrisé rapidement.

Une enquête menée par – et Columbia Journalism Investigations a révélé que la moyenne sur trois ans des décès dus à la chaleur des travailleurs a doublé depuis le début des années 1990, et que les travailleurs de couleur ont été les plus durement touchés. Leur analyse des données de l’Occupational Safety and Health Administration, ou OSHA, et du Bureau of Labor Statistics montre qu’il y a eu 384 décès documentés liés à la chaleur au travail depuis 2010, dont un tiers étaient des travailleurs hispaniques. Mais ce nombre est un “vaste sous-dénombrement”, selon l’enquête, car toutes les entreprises ne signalent pas les décès de travailleurs.

L’OSHA a envisagé, mais a refusé d’émettre des normes nationales de chaleur qui protégeraient spécifiquement les travailleurs de la chaleur, comme la mise en place de coupures d’eau obligatoires, depuis 1972. Au lieu de cela, l’agence applique une réglementation plus floue qui oblige les employeurs à protéger les travailleurs contre « les risques graves reconnus sur le lieu de travail, », y compris les risques liés à la chaleur.

Les rapports de – et de Columbia, ainsi que les évaluations internes de l’OSHA, ont révélé que l’application par l’agence de ce règlement en ce qui concerne la chaleur a été aléatoire et surtout inefficace pour prévenir les décès. L’enquête a révélé qu’au moins 12 entreprises ont vu plusieurs travailleurs mourir de chaleur. Dans cinq de ces cas, l’OSHA a enquêté sur le premier décès et a émis une citation, mais ces actions n’ont pas empêché un deuxième décès. Dans au moins un cas avec Hellas Construction à Fort Worth, au Texas, l’OSHA a négocié un règlement en vertu duquel l’entreprise devrait mettre en œuvre de nouvelles mesures de sécurité. Mais les dossiers montrent que Hellas ne les a pas exécutés et l’OSHA n’a pas suivi pour faire appliquer le règlement. Au moins 53 travailleurs sont morts de causes liées à la chaleur au Texas depuis 2010.

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D’anciens responsables de l’OSHA ont déclaré que l’agence avait retardé l’établissement de normes de chaleur exécutoires en raison de l’opposition de l’industrie. « Chaque fois que l’OSHA propose une norme, [the] l’industrie accuse l’OSHA de tuer des emplois et de détruire toute industrie qui va être réglementée », a déclaré Jordan Barab, ancien secrétaire adjoint au travail adjoint, à – et Columbia.

Mais une nouvelle étude de l’Union of Concerned Scientists prévient que le fait de ne pas protéger les travailleurs pourrait avoir de graves répercussions économiques à mesure que la chaleur extrême s’aggrave à l’avenir. Les chercheurs ont découvert que dans un scénario où les émissions de gaz à effet de serre n’atteindraient pas leur maximum avant 2040, il y aurait une multiplication par trois de l’exposition des travailleurs à l’extérieur à des journées de 100 degrés F ou plus d’ici le milieu du siècle. Sans chèque de paie et sans mesures de protection sur le lieu de travail, ces journées chaudes entraîneraient une perte de temps de travail et donc une perte de revenus, entraînant une réduction d’environ 10 % des revenus annuels de 4 millions de personnes, soit environ 39 milliards de dollars au total. Cela aurait des effets d’entraînement dans toutes les communautés, réduisant les recettes fiscales locales et augmentant la demande de services publics, note l’étude. Mais les auteurs écrivent que les mesures d’adaptation, comme l’ajustement des horaires de travail aux heures plus fraîches de la journée et l’allégement des charges de travail, ont le potentiel de prévenir ces impacts.

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Le projet de loi de préemption au Texas est actuellement dans les limbes jusqu’à ce que les démocrates de la Chambre reviennent à la chambre après avoir fui l’État plus tôt cet été pour empêcher un quorum qui permettrait l’adoption de nouvelles restrictions de vote. Les démocrates du Texas n’ont pas les voix pour bloquer la nouvelle loi qui tuera les protections des travailleurs de Dallas et Austin, mais il y a enfin un élan au niveau fédéral pour créer de nouvelles normes de sécurité thermique. En mars, le sénateur démocrate Sherrod Brown de l’Ohio a réintroduit la loi Asunción Valdivia sur la prévention des maladies et des décès causés par la chaleur, du nom d’un ouvrier agricole décédé en 2004 après 10 heures de travail dans une chaleur de 105 degrés F. Le projet de loi ordonnerait à l’OSHA d’élaborer de nouvelles normes de sécurité ainsi que des exigences de formation et d’éducation qui aideraient les travailleurs à réagir aux maladies liées à la chaleur.

Mais l’administration Biden peut développer de nouvelles normes de sécurité sans le coup de pouce du Congrès. Ce printemps, le ministère du Travail a inscrit une demande d’information concernant une nouvelle norme de chaleur à son programme réglementaire. Le directeur par intérim de l’OSHA, Jim Frederick, a déclaré à – et à Columbia qu’il s’agissait d’une “priorité”.


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