Déballer le combat pour sauver le charbon dans la “ Carbon Valley ” du Wyoming

Cette histoire a été mise à jour.

Les législateurs du Wyoming se battent pour rendre le charbon à nouveau viable.

L’État dépend fortement des revenus tirés de la ressource pour une grande partie de ses dépenses publiques, y compris l’éducation, l’application de la loi et l’entretien des routes. Jusqu’à présent cette année, le Wyoming a adopté un certain nombre de règles rendant plus difficile pour les services publics de fermer leurs centrales au charbon. Le gouverneur Mark Gordon a également approuvé un fonds de 1,2 million de dollars pour poursuivre d’autres États qui cessent d’accepter l’électricité de ces centrales – ou qui entravent d’une autre manière l’industrie charbonnière du Wyoming.

Ce ne sont que les derniers en plus d’une décennie d’efforts et de millions de dollars dépensés pour essayer de soutenir l’industrie mourante. Beaucoup de ces dollars sont allés à une entreprise en particulier: la technologie de capture du carbone, l’équipement qui peut détourner le CO2 de la cheminée d’une centrale au charbon afin de l’enterrer sous terre ou de l’utiliser.

En 2014, le Wyoming a dépensé 15 millions de dollars pour construire un centre de test de capture du carbone attaché à une centrale à charbon et attirer un concurrent majeur, le Carbon XPrize, pour utiliser le site. Une nouvelle série de podcasts en 9 parties * de Wyoming Public Media, Carbon Valley, suit la concurrence et explore en profondeur une question cruciale entourant l’investissement de l’État: est-ce que tout cela aidera réellement les gens du Wyoming? Ou le déclin du charbon devancera-t-il le développement de cette technologie naissante?

«Au cours de la dernière décennie, les dirigeants du Wyoming ont été assez explicites sur la capture du carbone comme moyen potentiel de compenser le coût d’une centrale à charbon et de la maintenir ouverte», Cooper McKim, l’animateur de la série et journaliste énergétique pour la seule radio publique du Wyoming. station, dit Grist. «Et c’est une course, car ils se rapprochent très vite. Et s’il y en a trop près, le charbon du Wyoming n’est plus vraiment utilisé. »

Le Carbon XPrize, tenu par une organisation à but non lucratif qui organise des concours destinés à accélérer le développement technologique, a été conçu pour soutenir les idées les plus prometteuses pour transformer le CO2 capturé en produits commercialisables, comme le béton ou le carburant. En 2019, les finalistes ont été amenés au nouveau centre d’essais du Wyoming dans la ville de Gillette, où les gaz de combustion d’une centrale à charbon voisine sont acheminés vers des laboratoires individuels. Pour le Wyoming, l’espoir est que la création d’une demande de CO2 pourrait rendre ses centrales au charbon plus économiques et amener de nouvelles entreprises dans l’État.

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Les équipes se sont disputées jusqu’à 8 millions de dollars pour convertir la plus grande quantité de CO2 en biens les plus précieux. Les enjeux étaient élevés, mais significativement plus élevés pour les communautés du Wyoming. Sans emploi dans les mines de charbon et les centrales électriques, des villes comme Gillette sont confrontées à la dissolution. Gillette, qui tente de se commercialiser sous le nom de «Carbon Valley» depuis plusieurs années, paie actuellement à une entreprise de relations publiques plus de 16 000 dollars par mois pour l’aider à attirer la recherche, le développement et le déploiement commercial de la capture et de l’utilisation du carbone, ainsi que de nouvelles utilise pour le charbon lui-même.

Une centrale à charbon au loin avec un train plein de charbon qui passe au premier plan
Les candidats à XPrize ont démontré leur technologie à Dry Fork Station, une centrale électrique au charbon à Gillette, Wyoming
Matt McClain / Le Washington Post via Getty Images

Dans les cinq premiers épisodes du podcast, qui est à mi-parcours, McKim visite le centre de test, rencontre les candidats XPrize et s’entretient avec d’anciens mineurs de charbon, des responsables locaux, des législateurs d’État, des scientifiques, des investisseurs et d’autres parties prenantes à propos des deux les facteurs centraux qui hantent les perspectives de l’État – l’argent et le temps.

Les partisans de la capture et de l’utilisation du carbone lui disent que cela a des coûts initiaux élevés, mais des milliards de dollars de potentiel économique. Certains pensent que cela pourrait vraiment économiser du charbon, tandis que d’autres suggèrent que dans le meilleur des cas, cela aide à réduire les émissions avant que les centrales au charbon ne disparaissent pour de bon. «Nous devons au moins essayer», lui dit un commissaire du comté de Gillette, tout en reconnaissant que la capture du carbone n’est pas une solution miracle pour sa communauté.

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Mais les critiques disent à McKim que la technologie donne aux gens de faux espoirs. Sauver les emplois du charbon est un besoin à court terme, mais la capture du carbone est un pari à long terme. Rob Godby, économiste à l’Université du Wyoming, affirme que la capture du carbone aurait pu aider l’État s’il avait commencé à y travailler 10 ans plus tôt, mais les dirigeants républicains ont perdu trop de temps à nier le changement climatique.

«Si le changement climatique n’existe pas, il n’y a aucune justification pour développer des technologies à faible émission de carbone comme la capture du carbone», explique Godby à McKim. «Donc, ironiquement, les républicains ont tué le captage du carbone autant que quiconque.»

Ensuite, il y a la question de savoir si la capture du carbone est intrinsèquement utile pour lutter contre le changement climatique. McKim a déclaré à Grist qu’il entendait souvent les partisans de la capture du carbone dire que la technologie est un outil nécessaire pour réduire les émissions, citant le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, sans reconnaître qu’elle ne fournit pas toujours un avantage net pour l’atmosphère. Par exemple, lorsque l’équipement est alimenté par des combustibles fossiles, il se peut que cela n’entraîne pas réellement une réduction globale des émissions.

Le personnage principal de la série est un concurrent XPrize nommé Jason Salfi de Dimensional Energy, une start-up qui tente de transformer le CO2 capturé en carburéacteur. Salfi, ancien propriétaire d’une entreprise de skateboard et fervent environnementaliste, est fier du fait que sa technologie est la seule du concours à fonctionner à l’énergie solaire.

McKim rend le podcast personnel, retraçant une histoire parallèle de son expérience interne aux prises avec la question de savoir si cette technologie pourrait un jour fonctionner pour le Wyoming – ou pour le climat. «Nous avons entendu dire que oui, non, oui, non… ça va… n’aidera pas… le charbon», dit-il dans un épisode. “Voici ce que j’ai trouvé: si vous voulez trouver une certaine réponse, vous le ferez probablement.”

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«Je voulais que je sois un personnage», a-t-il déclaré à Grist. «Je pensais que l’humour, et l’ajout de ma propre vulnérabilité, était un moyen de montrer que, vous savez, je suis dans ce domaine autant que n’importe qui d’autre.

La série ne cherche pas à explorer la viabilité de la capture du carbone dans des contextes en dehors de l’industrie charbonnière du Wyoming, qui a fait l’objet de nombreux débats depuis que Joe Biden est entré à la Maison Blanche. La question de savoir si la technologie devrait faire partie de ses plans d’énergie propre a divisé les experts du climat et les militants.

Les opposants soutiennent que cela ne réduira pas la suie et les produits chimiques nocifs que les centrales électriques et autres installations polluantes rejettent dans les communautés noires et brunes de manière disproportionnée. Il n’abordera pas non plus tous les gaz à effet de serre émis lorsque les combustibles fossiles sont extraits et transportés.

Certains partisans de la technologie affirment que son application la plus vitale se trouve dans des industries comme l’acier et le ciment, qui ne peuvent pas facilement être alimentées par l’énergie solaire ou éolienne, et libèrent du CO2 à partir de réactions chimiques en plus des émissions provenant de la combustion du charbon ou du naturel. gaz.

Mais dans ce débat plus large sur la capture du carbone, peu sont en faveur de son utilisation sur les centrales à charbon américaines, qui coûtent déjà plus cher à faire fonctionner que les centrales au gaz naturel et les énergies renouvelables sans l’ajout de nouveaux équipements coûteux. Au moins, peu en dehors du Wyoming.

Dans un épisode particulièrement personnel de la série, McKim compare l’attachement du Wyoming à son économie basée sur le charbon à son propre chagrin après le décès de son père. «Le Wyoming est en phase de choc et de déni», dit-il, «mais maintenant ce choc est devenu une loi, et il y a de très réels efforts pour arrêter cette transition qui se produit au niveau mondial.»

* Cette pièce a été mise à jour pour refléter le fait que Carbon Valley est une série de podcasts en 9 parties. Une version antérieure de cet article indiquait que la série comprendrait 10 parties.


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