Des milliers d’espèces menacées d’extinction de plus qu’actuellement enregistrées, suggère une nouvelle étude

Les espèces d’amphibiens sont particulièrement menacées.

De nouvelles recherches suggèrent que la crise d’extinction pourrait être encore pire que nous ne le pensions. Plus de la moitié des espèces qui ont jusqu’à présent échappé à toute évaluation officielle de la conservation sont menacées d’extinction, selon les prévisions de chercheurs de l’Université norvégienne des sciences et technologies.

Les ressources de conservation sont limitées et il n’est ni faisable ni logique de protéger chaque kilomètre carré de terre et de mer. Donc, pour atténuer la perte rapide de biodiversité, où devraient aller nos ressources de conservation ? Pour répondre à cette question, nous devons d’abord savoir quelles espèces protéger.

L’Union internationale pour la conservation de la nature coordonne un réseau de scientifiques qui ont évalué les informations biologiques disponibles pour toutes sortes d’espèces dans le monde depuis plus de 50 ans, publiant leurs conclusions dans la Liste rouge des espèces menacées. Son objectif a été d’identifier les espèces qui ont besoin de protection avec une catégorie de conservation assignée de risque d’extinction.

C’est la Liste rouge qui a confirmé que les tigres sont officiellement en danger, par exemple, ou que les populations de pandas géants se sont suffisamment rétablies pour passer de menacées à simplement vulnérables.

Cependant, alors que des espèces comme les pandas et les tigres sont bien étudiées, les chercheurs n’en savent pas assez sur certaines espèces pour évaluer correctement leur état de conservation. Ces espèces “déficientes en données” représentent environ 17% des près de 150 000 espèces actuellement évaluées.

Lors de l’analyse des données de conservation, il est courant que les chercheurs suppriment ou sous-estiment les hypothèses de menace pour ces espèces, afin de contrôler les variations inconnues ou les erreurs de jugement. Maintenant, ces chercheurs norvégiens ont tenté de faire la lumière sur le trou noir du risque d’extinction inconnu en concevant un modèle d’apprentissage automatique qui prédit la menace d’extinction pour ces espèces manquant de données.

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Apprentissage automatique pour l’évaluation de l’extinction

En pensant à l’intelligence artificielle et à l’apprentissage automatique, il est facile d’imaginer des robots, des simulations informatiques et la reconnaissance faciale. En réalité, du moins en sciences écologiques, l’apprentissage automatique est simplement un outil analytique utilisé pour exécuter des milliers de calculs afin de représenter au mieux les données du monde réel dont nous disposons.

Dans ce cas, les chercheurs norvégiens ont simplifié les catégories d’extinction de la Liste rouge en un modèle de “classificateur binaire” pour prédire une probabilité de savoir si les espèces déficientes en données sont probablement “menacées” ou “non menacées” par l’extinction. L’algorithme du modèle a “appris” des modèles mathématiques trouvés dans les données biologiques et bioclimatiques de ces espèces avec une catégorie de conservation déjà attribuée sur la Liste rouge.

La Liste rouge classe chaque espèce dans l’une des sept catégories de conservation, ou les étiquette comme « non évaluées » ou « données insuffisantes ». Liste rouge de l’UICN

Ils ont découvert que plus de la moitié (56 %) des espèces pour lesquelles les données sont insuffisantes devraient être menacées, soit le double des 28 % du total des espèces actuellement évaluées comme menacées dans la Liste rouge. Cela renforce la préoccupation selon laquelle les espèces pour lesquelles les données sont insuffisantes sont non seulement sous-étudiées, mais risquent d’être perdues à jamais.

Sur terre, ces espèces terrestres probablement menacées se trouvent sur tous les continents, mais vivent dans de petites zones géographiquement restreintes. Cette découverte appuie des recherches antérieures avec des conclusions similaires selon lesquelles les espèces dont l’aire de répartition est petite sont particulièrement vulnérables à la dégradation anthropique de l’habitat, comme la déforestation ou l’urbanisation.

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Amphibiens à risque

Les amphibiens sont le groupe le plus à risque, avec 85 % de ces espèces pour lesquelles les données sont insuffisantes et considérées comme menacées (contre 41 % de celles actuellement évaluées sur la Liste rouge). Les amphibiens sont déjà une affiche de la crise d’extinction et sont un indicateur clé de la santé écologique, car ils dépendent à la fois de la terre et de l’eau. Nous n’en savons pas assez sur les causes d’une telle extinction catastrophique des amphibiens, et je fais partie d’une initiative scientifique qui tente de résoudre le problème.

Des dizaines d’espèces de crapauds arlequins en Amérique centrale et du Sud ont été découvertes et presque toutes sont déjà en danger critique d’extinction ou éteintes en quelques décennies seulement. goran_safarek / shutterstock

C’est une histoire légèrement différente, mais toujours tragique, en mer. Les espèces marines dont les données sont insuffisantes et qui devraient être menacées d’extinction sont concentrées le long des côtes, en particulier en Asie du Sud-Est, sur la côte est de l’Atlantique et en Méditerranée. Lorsque des espèces dont les données sont insuffisantes sont combinées avec des espèces pleinement évaluées sur la Liste rouge, il y a une augmentation de 20 % de la probabilité d’extinction le long des côtes orientales de l’Amérique latine tropicale.

Ce que cela signifie pour la conservation mondiale Comment les espèces dont les données sont insuffisantes modifient les priorités de conservation : pourcentage de variation de la probabilité qu’une espèce soit menacée d’extinction une fois que les espèces dont les données sont insuffisantes sont prises en compte. (a = espèces marines ; b = non marines) Borgelt et al / Communications La biologie

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Bien qu’il soit probable que le besoin de conservation ait été sous-estimé dans le monde entier, ces prédictions de probabilité sont très variables selon les différentes zones et groupes d’espèces, alors ne vous laissez pas berner en généralisant excessivement ces résultats. Mais ces résultats généraux soulignent pourquoi il est si important d’étudier plus avant les espèces pour lesquelles les données sont insuffisantes.

L’utilisation d’outils d’apprentissage automatique peut être un moyen rapide et rentable d’améliorer la Liste rouge et d’aider à surmonter la décision difficile de savoir où et quoi protéger, en aidant des actions de conservation ciblées et en élargissant les zones protégées dans ces trous noirs de la biodiversité.

Lilly P. Harvey ne travaille pas pour, ne consulte pas, ne détient pas d’actions ou ne reçoit de financement d’aucune entreprise ou organisation qui bénéficierait de cet article, et n’a divulgué aucune affiliation pertinente au-delà de sa nomination universitaire.

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