D’un dernier souffle à l’autre

Je ne pourrais pas oublier Thanksgiving 2020 si j’essayais.

J’avais un patient COVID qui était en train de mourir, et sa famille a dû dire au revoir à travers un écran. L’homme avait les yeux fermés. Il respirait fortement et superficiellement, apparemment inconscient de ce qui se passait autour de lui. Pendant que sa famille parlait, j’ai posé ma main sur la sienne. Il sembla sourire. Il est décédé.

J’ai réalisé alors que mon rôle d’inhalothérapeute avait changé. Je ne pouvais plus être la présence sans nom, sans visage et parfois invisible dans la pièce. Je ne pouvais plus maintenir ce niveau de distance ou de méconnaissance qui m’aidait parfois à passer la journée. Les patients n’avaient plus de lien humain étroit, alors cette tâche m’incombait désormais. Je devais être ce lien, et les conséquences étaient que je devais maintenant ressentir chaque perte comme si c’était ma propre famille qui s’échappait.

Mon rôle en tant qu’inhalothérapeute était très différent avant la COVID. Je pouvais faire mon travail et prendre suffisamment de distance pour pouvoir prendre des décisions visant à mettre fin à la souffrance des patients en supprimant le système de survie. Habituellement, la famille du patient était assise dans la pièce, tenant la main de son proche. Ils commenceraient à dire au revoir, se souvenant des bons moments et des souvenirs. Ensuite, je frappais à la porte, me dirigeais vers le lit, retirais le tube de la gorge du patient et m’éloignais en m’excusant. Ensuite, je passais au patient suivant, délibérément détaché pour survivre à la journée.

Mais maintenant, après avoir combattu un virus en constante évolution, je pense que les hôpitaux peuvent faire beaucoup de choses pour être mieux préparés à un avenir avec COVID. Il faut mieux se concentrer sur les niveaux d’approvisionnement minimum pour assurer la disponibilité en cas de catastrophe. Il doit y avoir des exercices impliquant un grand nombre de blessés qui garantissent la préparation du personnel à traiter plus de patients que de fournitures. Je pense aussi que les hôpitaux doivent avoir un niveau de transparence avec le public auquel ils ne sont pas habitués. Quand je courais de pièce en pièce pour attraper des ventilateurs après la mort de personnes, j’ai réalisé que le grand public voyait les pièces vides et supposait que nous n’étions pas complètement pleins et complètement dépassés.

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Les deux dernières années et demie avec COVID ont été tellement comme mes années en tant que médecin de combat, il y a eu des jours où j’ai eu l’impression de ne jamais avoir quitté l’armée. Et ces leçons valent la peine d’être partagées.

J’étais un étudiant de première année à l’université de Porto Rico, traversant le hall entre les cours, lorsque le 11 septembre, j’ai vu les tours jumelles tomber et 3 000 vies se terminer en un instant. J’étudiais pour devenir professeur d’histoire, mais j’ai réalisé que l’histoire s’écrivait tous les jours, et si j’agissais maintenant, je pourrais aider à mettre plus de bonnes choses dans les pages de l’histoire que de mauvaises. Je suis devenu médecin de combat de l’armée en 2003, sachant que je prendrais une vie si c’était nécessaire pour sauver mon patient ou protéger mon pays, mais que je pouvais quand même sauver autant de vies que possible.

Je suis allé en Irak en 2004. J’ai appris très vite qu’il y avait des choses que personne ne pouvait vous apprendre sur la vie et la perte, il fallait les vivre. J’étais infirmier avec un sac de secours qui pesait près de 80 livres. Peu importe le nombre de victimes, je devais m’assurer que ce qu’il y avait dans ce sac durerait, et j’ai souvent dû improviser pour y arriver. Un médecin doit utiliser le moins de fournitures pour sauver autant de personnes que possible. Je n’avais aucune idée de l’importance que prendraient les leçons de 2004 en 2020.

Je suis revenu du combat en décembre 2005 avec un esprit plein de pertes et de cauchemars et un insigne de combat “pour avoir engagé et avoir été engagé par l’ennemi”. Je trouvais surréaliste que quelque chose qui me suivrait peut-être pour le reste de ma vie puisse se résumer en une phrase.

En 2010, j’ai commencé à avoir des problèmes respiratoires soudains. On m’a diagnostiqué de l’asthme et l’armée m’a mis à la retraite médicalement. Je suis devenu EMT à San Antonio, et sentant que ce n’était pas suffisant, j’ai décidé que la condition respiratoire qui m’avait mis à l’écart pourrait être la chose même qui m’a ramené dans le combat. Je suis devenu inhalothérapeute. J’ai essayé de mettre la guerre derrière moi, mais comme nous le savons tous maintenant, un ennemi plus dangereux que tous ceux que nous rencontrions au combat arrivait.

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Alors que le SRAS-CoV-2 commençait à se propager dans le monde, les organisations de santé, les hôpitaux et les médias ont essayé de nous tenir informés. J’ai écouté les nouvelles, lu étude après étude et j’ai réalisé rapidement que nous pourrions avoir des problèmes à venir. Ce n’était pas la description du virus qui était inquiétante. Ce qui était inquiétant, c’était à quel point les informations étaient différentes selon l’endroit où vous décidiez de vous informer. Une opinion plus agréable à entendre a été préférée à une vilaine vérité : nous avions un virus qui était nouveau, qui pouvait tuer, et qu’il fallait affronter de front.

Pour les inhalothérapeutes, l’exposition était une garantie. J’étais terrifié. J’étais très consciente que j’étais à haut risque de maladie grave et de décès en raison de mes antécédents d’asthme et d’apnée du sommeil. Cependant, j’ai quand même fait du bénévolat lorsque mon hôpital a demandé des volontaires pour doter en personnel une nouvelle unité COVID pour l’hôpital.

Ma routine consistait à porter un masque N-95, deux paires de gants, une blouse et des couvre-chaussures pendant des quarts de travail de 12 heures. Je prenais une douche au travail, je rentrais chez moi et je prenais encore une douche. J’avais un seau avec un couvercle près de la porte. Quand je rentrais à la maison, je mettais tous mes vêtements dans un seau et je mettais les vêtements dans la laveuse. Je désinfecterais mon équipement avec une boîte à lumière UV et je recommencerais. J’espérais que nous serions suffisamment informés, éloignés et protégés à temps pour éviter de submerger l’hôpital jusqu’à ce que nous ayons un vaccin. Ce n’était malheureusement pas le cas, et nous allions nous battre contre un hôpital complet pendant près d’un an.

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Aujourd’hui, nous avons de plus en plus de variantes et de plus en plus de scepticisme. Si nous pouvons empêcher les gens d’être infectés, le virus a moins de chances de muter. Si le virus se propage, il finira par muter pour vaincre l’immunité naturelle ainsi que l’immunité médiée par le vaccin.

Je crois que le manque de compréhension du public est la raison pour laquelle notre travail a changé, peut-être pour toujours. Nous ne pouvons plus attendre ou supposer que les gens essaieront de ne pas s’exposer à un virus. Nous devons agir en pensant que le virus aura un nombre illimité d’opportunités de muter encore et encore. Nous devons maintenant nous attendre à des variantes, nous attendre à une augmentation de la gravité, des hospitalisations et des décès, et doter les hôpitaux d’équipements et de personnel qui nous permettront de gérer un grand nombre de patients contagieux sur une longue période.

Nous devons également accepter ce scénario que je pensais ne jamais revoir, où les fournitures sont inférieures au nombre de victimes, et nous devons trier en fonction de qui a le plus de chances de survie. Est-ce que ça se passe maintenant ? Dieu merci, non. Le COVID est toujours là, et les gens lui donnent encore des chances.

Aujourd’hui, nous ne sommes pas submergés de patients. Nous ne manquons pas de fournitures comme nous l’étions auparavant. Le vaccin semble faire le travail que nous espérions qu’il ferait. Il y a, cependant, un sentiment de malaise qui s’insinue encore dans nos esprits chaque fois que nous voyons les pièces de l’USI se remplir de symboles «Airborne Precautions» sur la porte. Est-ce aujourd’hui le prochain ? Sommes-nous prêts?

Ceci est un article d’opinion et d’analyse, et les opinions exprimées par l’auteur ou les auteurs ne sont pas nécessairement celles de Scientifique américain.

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