Exclusif: Valve fabrique un PC de jeu portable de type Switch

Agrandir / Des images clipart Nintendo Switch, plus un logo Steam, équivalent à la Valve “SteamPal”? L’équation mathématique n’est pas aussi simple que cette image de liste pourrait vous le faire croire.

Sam Machkovech

Le studio de jeux vidéo et de matériel Valve a secrètement construit un PC portable de type Switch conçu pour exécuter un grand nombre de jeux sur la plate-forme Steam PC via Linux – et il pourrait être lancé, la chaîne d’approvisionnement le souhaite, d’ici la fin de l’année.

Plusieurs sources familières avec le sujet ont confirmé que le matériel était en développement depuis un certain temps, et cette semaine, Valve lui-même a pointé du doigt l’appareil en glissant un nouveau code lié au matériel dans la dernière version de Steam, la vitrine de jeux PC populaire de la société et l’écosystème.

Mardi, l’opérateur SteamDB Pavel Djundik repéré le changement dans le code de Steam, qui pointait vers un nouvel appareil nommé «SteamPal». Le nom est un dérivé d’un terme de code précédemment découvert, “Neptune”, qui a commencé à apparaître en septembre de l’année dernière et est venu avec une chaîne “Neptune Optimized Games”. À l’époque, les robots d’exploration de code curieux pensaient que cette découverte faisait référence à un type de contrôleur.

Techniquement, c’est vrai. Le “SteamPal”, dont nous mettons le nom entre guillemets effrayants car nous n’avons pas de confirmation du nom final de l’appareil, est un PC tout-en-un avec des commandes de manette de jeu et un écran tactile. En d’autres termes, il ressemble et fonctionne comme un Nintendo Switch (mais sans la fonctionnalité de contrôleur amovible “Joy-Con”).

Cet appareil fait très probablement l’objet d’une annonce que Gabe Newell, co-fondateur de Valve, a évoquée lors d’une table ronde dans une école néo-zélandaise au début du mois. Là, il a esquivé une question sur les projets de Valve pour les futurs jeux vidéo sur console avec une réponse indirecte: «Vous en aurez une meilleure idée d’ici la fin de cette année … et ce ne sera pas la réponse que vous attendez. Je vais dire: “Ah-ha! Maintenant, je comprends ce dont il parlait.” ”

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La largeur pour le plaisir du toucher

Ces dernières années, la catégorie “Switch-like PC” a explosé. Début 2020, Alienware a dévoilé son premier PC de jeu de type Switch, mais l’appareil «concept» n’est pas encore devenu un produit commercial. Si vous souhaitez acheter un appareil similaire aujourd’hui, vous recherchez en grande partie des produits d’OEM chinois tels que GPD, One-Netbook et Aya, qui ont inséré des processeurs et des pièces ultra-mobiles pour PC dans un châssis de type Switch.

Le SteamPal suivra une voie similaire, avec un système sur une puce provenant probablement d’Intel ou d’AMD, et non de Nvidia. (Les fabricants de PC de type Switch susmentionnés se sont appuyés à la fois sur AMD et Intel pour leurs produits.) On ne sait pas si Valve publiera plusieurs SKU pour offrir aux clients un choix de niveau de puissance, d’autonomie de la batterie et d’autres spécifications, comme d’autres PC de type Switch. ont offert au cours de la dernière année.

Au moins une version prototype de SteamPal est assez large par rapport à la Nintendo Switch. Cette largeur supplémentaire permet une multitude d’options de contrôle. Non, Valve n’appliquera probablement pas un clavier QWERTY entier sur son système, mais la société a emballé dans une gamme standard de boutons et de déclencheurs de manette de jeu, avec une paire de manettes de jeu et au moins un pavé tactile de la taille d’un pouce (en plus de l’appareil. écran tactile). Le pavé tactile du SteamPal est probablement plus petit que la paire de pavés tactiles fournis en standard sur chaque contrôleur Steam.

Le SteamPal est encore au stade du prototype et ses fonctionnalités sont susceptibles de changer, comme nous l’avons vu avec le matériel prototype pour d’autres initiatives Valve telles que SteamVR et le contrôleur de vapeur. En d’autres termes, même si je suis assez convaincu que le SteamPal inclura un d-pad, je ne peux pas le dire avec certitude. Cela signifie également que je n’ai pas de détails sur les aspects matériels cruciaux tels que la taille de la batterie, la taille de l’écran, la résolution des pixels, la mémoire et la capacité de stockage.

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Les propriétés de type Switch du SteamPal incluront la possibilité de «se connecter» à des moniteurs plus grands via son port USB Type-C, mais je n’ai pas de détails précis sur le fonctionnement exact de cette connexion ou si Valve a des plans pour un éventuel SteamPal Dock.

Enfin, SteamPal a été construit avec Linux comme cible probable, une idée qui s’aligne sur les efforts continus de Valve pour rendre l’ensemble de son catalogue compatible avec le système d’exploitation open source, en particulier via Steam Proton. Cela ne signifie en aucun cas que la relation de plus en plus chaleureuse de Valve avec Microsoft n’a pas pu aboutir à un accord pour installer Windows sur SteamPal, bien qu’il ne soit pas surprenant de voir Valve ignorer la licence Windows par appareil et dire aux utilisateurs que SteamPal est suffisamment ouvert. pour eux de personnaliser comme n’importe quel autre PC.

Une proposition complètement différente de celle des machines à vapeur

Je n’ai aucune idée du prix de cet appareil. Valve peut très bien être en mesure de prendre une perte sur chaque SteamPal vendu afin de générer des revenus grâce à la vente de logiciels sur Steam, mais on ne sait pas si la turbulence de la puce et d’autres pénuries d’approvisionnement pourraient empêcher Valve de se rapprocher des 299 $ de la Nintendo Switch. PDSF.

Alors que Valve a eu sa part de lancements de matériel rocheux (en particulier avec ses partenariats Steam Machine avec d’autres OEM), le Valve Index a permis à la société de rationaliser son processus de fabrication avec quelque chose qui ressemble à un contrôle qualité significatif. Et prendre les devants sur son propre matériel VR signifiait ne pas se mettre au lit avec d’autres OEM, ce qui est sans doute l’une des raisons pour lesquelles Steam Machines ne fonctionnait pas en tant que plate-forme. Mais là où Steam Machines a essayé de vendre des systèmes de bureau sur un marché déjà saturé, les PC de type Switch sont encore un secteur entièrement nouveau – et un secteur dans lequel Valve pourrait très bien réussir en se basant sur une entrée plus précoce que les autres grands fabricants occidentaux.

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Je peux confirmer l’existence et le développement de l’appareil, et je peux signaler les indices très forts de Newell selon lesquels quelque chose lié à la console sera annoncé plus tard cette année, mais Valve est toujours en mesure de changer de vitesse (jeu de mots) à tout moment. La société pourrait soit retarder, soit annuler carrément ce projet de PC de jeu portable pour un certain nombre de raisons. Comme nous l’avons appris d’un rapport massif de 2020 sur le développement de Demi-vie: Alyx, Valve adore créer, incuber, puis annuler des choses.

Valve n’a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires d’Ars Technica.

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