Gadget Neck-Zapping réduit la fatigue nocturne dans une nouvelle étude

Au lieu de prendre une tasse de café pendant un quart de travail au cimetière, les travailleurs pourraient un jour porter un appareil de la taille d’un rasoir électrique à leur cou. Après quelques minutes, ils sortiraient rafraîchis et se réveilleraient de cette expérience, qui pourrait être connue sous le nom de «rupture du nerf vague».

L’appareil, appelé gammaCore, envoie une série de salves vibrantes d’électricité basse tension, chacune d’une milliseconde, sur le côté du cou. Il est destiné à stimuler une partie du nerf vague, un connecteur entre le cerveau et le corps, et à provoquer la libération de produits chimiques d’éveil.

La recherche sur un moyen de garder les gens éveillés et alertes avec l’électricité a commencé après que des scientifiques affiliés et sous contrat avec l’Air Force aient noté que les participants qui avaient des électrodes placées sur leur cuir chevelu pour fournir un courant étaient capables de réduire la fatigue et d’améliorer leurs performances sur les tâches d’attention. Cette configuration n’est pas facile à recréer en dehors d’un laboratoire, mais si c’était le cas, elle pourrait offrir une alternative aux stimulants à la caféine ou aux amphétamines, également connus sous le nom de « go pills », qui sont toujours prescrits aux soldats de l’US Air Force.

La recherche d’une solution plus directe et sans effet secondaire a conduit les chercheurs au nerf vague. Les implants chirurgicaux qui stimulent le nerf sont utilisés pour prévenir les crises chez les personnes épileptiques depuis 1988, et certains de ces patients ont découvert que l’implant les aidait à gérer leurs maux de tête et leur douleur. D’autres études ont montré que la stimulation du nerf vague implantée améliorait la mémoire et la cognition chez les humains et les animaux.

De nouvelles recherches confirment que la stimulation manuelle du nerf vague fait ce que les scientifiques pensaient qu’elle pourrait : gammaCore a aidé les membres de l’Air Force à mieux performer et à se sentir moins fatigués lorsqu’ils tirent une nuit blanche. Les résultats de l’étude ont été publiés aujourd’hui dans la revue Biologie des communications.

Un appareil gammaCore. Crédit : electroCore, Inc.

Beaucoup pensaient que stimuler le nerf vague sans aiguille ni chirurgie était impossible avant que la technologie ne soit inventée il y a dix ans, explique Peter Staats, médecin-chef et co-fondateur de la société qui fabrique gammaCore, appelée electroCore. L’appareil portable fonctionne en touchant un gel conducteur sur la surface de la peau, et il a été approuvé pour la première fois pour traiter les céphalées en grappe chez les adultes en 2017. Depuis lors, son utilisation a été élargie pour inclure les migraines des adultes et des adolescents, et il a reçu une autorisation d’utilisation d’urgence pour asthme aggravé par COVID-19 chez les adultes. L’appareil est couvert par plusieurs grands gestionnaires de prestations pharmaceutiques lorsqu’il est prescrit, et son prix catalogue est de 1 750 $, bien que la société affirme l’avoir proposé à tous les clients pour 1 250 $ pour le moment. (Un porte-parole d’electroCore note que le modèle le plus récent peut coûter aussi peu que 399 $ pour trois mois de traitement.)

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La stimulation du nerf vague est une cible populaire pour la médecine bioélectronique en raison des liens directs entre le nerf et de nombreux organes du corps. Stephen Silberstein, professeur de neurologie à l’Université Thomas Jefferson et directeur du Jefferson Headache Center, compare le nerf vague à un important centre de transport tel que Grand Central Terminal à New York, où sauter dans un train ou un métro peut envoyer un navetteur n’importe où dans l’aire métropolitaine. De même, différents types de fibres se déplacent vers différents endroits, y compris une partie du cerveau appelée locus coeruleus. Là, le cerveau produit de la noradrénaline, un produit chimique de combat ou de fuite qui augmente la vigilance et diminue la douleur et la fatigue.

Dans l’étude, les chercheurs ont observé 40 soldats en service actif d’une base de l’armée de l’air alors qu’ils restaient éveillés pendant 34 heures, au cours desquelles ils ont effectué des tests cognitifs et signalé leur humeur et leur niveau de fatigue. La moitié des participants ont utilisé gammaCore pendant huit minutes vers le début des tests, tandis que l’autre moitié a reçu un appareil fictif qui ressemblait à la vraie affaire mais ne fournissait pas de courant électrique. Ceux du groupe qui ont reçu la véritable stimulation du nerf vague se sont davantage rapprochés de leurs performances de base à mesure que la nuit avançait et ont signalé moins de fatigue au fil du temps que l’autre groupe.

“C’est excitant pour nous de constater non seulement qu’ils sont plus performants, mais qu’ils perçoivent également qu’ils sont plus performants et qu’ils se sentent moins fatigués”, déclare Richard McKinley, co-auteur de l’étude et ingénieur biomédical à l’Air Force. Laboratoire de recherche. Il dit que les améliorations de l’humeur et du niveau d’énergie pourraient motiver les soldats à utiliser un appareil comme celui-ci en dehors d’une étude rémunérée.

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Alors que les deux groupes ont réalisé des performances similaires au fil du temps sur certaines parties des tests cognitifs, quelques heures plus tard, les participants qui utilisaient gammaCore ont montré moins de baisse de performance dans les tâches liées à la perception – assimilation et synthèse d’informations audio, visuelles ou autres.

Des recherches antérieures sur le gammaCore et la stimulation du nerf vague ont ciblé des populations atteintes de maladies chroniques et souvent débilitantes telles que la polyarthrite rhumatoïde, les migraines et l’épilepsie. Ce nouveau travail mène la charge d’utiliser cette thérapie sur des personnes en bonne santé pour améliorer les performances, déclarent Staats et les auteurs de l’étude.

« Une grande partie de ce que nous faisons en médecine occidentale est la suivante : nous essayons d’aider les personnes qui ont déjà contracté des maladies », explique Staats. « Nous consacrons moins d’efforts à penser aux régimes de santé ou à « Comment éviter le développement de maladies ? » ou « Comment nous optimisons-nous ? »

Silberstein, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que cet appareil pourrait aider un large éventail de personnes privées de sommeil, des pilotes de l’Air Force aux médecins en passant par les étudiants qui rédigent des articles de dernière minute.

Un autre groupe qui pourrait bénéficier de la recherche est celui des astronautes. Lindsey McIntire, premier auteur de l’article et scientifique de la société sous contrat avec la défense Infoscitex, affirme que la NASA a fourni une partie du financement de l’étude parce que les astronautes dorment souvent dans des environnements extrêmes et inconnus, ce qui entraîne un sommeil moins réparateur. Trouver une solution durable à la fatigue rendrait les gens plus heureux, en meilleure santé et plus concentrés sur leurs tâches dans l’espace.

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Eric Chang, professeur adjoint aux Feinstein Institutes for Medical Research, qui n’a pas non plus participé à la recherche, a déclaré que ses conclusions pourraient ne pas être généralisables aux personnes qui ne sont pas continuellement privées de sommeil pendant 34 heures consécutives, comme l’étaient les participants. Il ajoute que l’étude fait état d’un « petit résultat spécifique » qui est conforme à d’autres études sur la stimulation du nerf vague.

McIntire note que les différences de performances entre les groupes gammaCore et placebo qui peuvent sembler petites, comme dans le test multitâche, peuvent avoir de grandes implications. « Les performances du groupe actif ont baissé de 5 %, mais elles ont baissé à 15 % pour [the placebo group],” elle dit. “Ce sont des erreurs, et dans certains domaines comme la médecine, l’armée et les transports, cela peut égaler des vies.” Les auteurs prévoient également des recherches pour examiner les effets chez les personnes souffrant de privation de sommeil plus légère.

McIntire dit que de futures études doivent être effectuées avant que le gammaCore puisse être recommandé aux soldats et aux travailleurs pour une utilisation non conforme, notamment en le testant contre la caféine et d’autres stimulants conventionnels. McKinley ajoute que des études simultanées sur des animaux vérifient le mécanisme de l’effet, et il se prépare également à soumettre des recherches sur la stimulation du nerf vague pour augmenter les taux d’apprentissage et la rétention.

GammaCore doit son invention au domaine relativement nouveau de la médecine bioélectrique, une discipline qui utilise l’électricité pour pirater le système de signalisation du corps afin de traiter les maladies. La médecine bioélectronique s’est révélée prometteuse dans le traitement des maladies auto-immunes telles que le lupus par stimulation du nerf vague. Fatigue, douleur, inflammation – les futures «ruptures du nerf vague» pourraient tous les cibler.

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