Homo naledi aurait utilisé le feu pour cuisiner et naviguer il y a 230 000 ans

Une reconstruction du crâne d’un enfant Homo naledi

Photographie de Brett Eloff

Des preuves archéologiques suggèrent que Homo étoileune espèce humaine primitive avec un crâne ressemblant à un chimpanzé, utilisait des feux pour cuire de la nourriture et naviguer dans l’obscurité des grottes souterraines, malgré un cerveau d’un tiers de la taille du nôtre.

« Nous avons des preuves massives. C’est partout », explique Lee Berger de l’Université de Witwatersrand en Afrique du Sud. « D’énormes morceaux de charbon de bois, des milliers d’os brûlés, des foyers géants et de l’argile cuite.

Cette découverte, qui est toujours en cours d’analyse et reste controversée, pourrait révolutionner notre compréhension de l’émergence de comportements complexes que l’on croyait être le domaine exclusif des espèces à gros cerveau, comme les humains modernes et les Néandertaliens.

H. naledi a été découvert pour la première fois en 2013 dans le système de grottes Rising Star en Afrique du Sud lorsque deux spéléologues ont réussi à pénétrer dans une chambre jusqu’alors inexplorée par un passage incroyablement étroit. La surface était jonchée de milliers d’ossements fossiles. En 2015, ceux-ci ont été déclarés appartenir à une nouvelle espèce.

Nous savons maintenant que H. naledi mesurait environ 144 centimètres en moyenne et pesait environ 40 kilogrammes. Il avait un étrange mélange de traits primitifs et modernes, avec des épaules ressemblant à des singes, un petit cerveau à peine plus gros que celui d’un chimpanzé et des dents “qui rappellent davantage quelque chose d’il y a des millions d’années”, dit Berger.

Pourtant, la datation de ses restes fossiles en 2017 a montré qu’il vivait relativement récemment, il y a entre 230 000 et 330 000 ans, ce qui signifie qu’il aurait pu coexister avec Un homme sagequi a évolué en Afrique il y a environ 300 000 ans.

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Foyer

Un foyer peut-être fait par Homo star

Lee Berger

Mais des questions subsistaient sur la façon dont H. naledi navigué à travers le labyrinthe de passages souterrains de Rising Star, qui sont dans l’obscurité totale et nécessitent des manœuvres complexes à travers des trous dans la roche de seulement 17,5 centimètres de large.

Cette inaccessibilité signifie qu’au cours de la dernière décennie, seules 47 personnes – toutes petites et légèrement bâties – avaient réussi à accéder à la salle Dinaledi où H. naledi fossiles ont été découverts pour la première fois. Mais en août de cette année, Berger, qui mesure 188 cm, a décidé de risquer d’entrer dans ce labyrinthe, perdant 25 kilogrammes de poids en préparation.

«Ce n’est pas un espace fait pour des personnes d’un mètre quatre-vingt-dix comme moi. Je suis de loin la personne la plus corpulente à y avoir été », dit-il. Il savait qu’il y avait une possibilité qu’il ne puisse plus s’en sortir. “J’ai failli mourir en sortant”, dit-il.

Le risque a payé. Lorsque Berger est entré dans la chambre Dinaledi et a levé les yeux, il s’est rendu compte qu’il y avait des zones noircies et des particules de suie sur la roche. “Tout le toit de la chambre est brûlé et noirci”, dit-il.

Par coïncidence, au même moment où Berger observait la suie, son collègue Keneiloe Molopyane, également à l’Université du Witwatersrand, a découvert un petit foyer avec des os d’antilope brûlés dans une autre partie du système de grottes, puis un grand foyer à côté. 15 cm sous le sol de la grotte. Puis, dans une autre zone appelée la chambre Lesedi, Berger a trouvé une pile de roches brûlées, avec une base de cendres et d’os brûlés.

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Il s’agit d’une découverte remarquable, car de nombreux chercheurs pensaient qu’il était impossible pour un hominidé au cerveau aussi petit de fabriquer et d’utiliser du feu dans un système de grottes. Bien que nous ayons des preuves que les anciens humains vivant dans ce qui est aujourd’hui le Kenya pouvaient contrôler le feu il y a 1,5 million d’années, cette capacité “est généralement associée à des cerveaux plus gros”. Homme debout», dit Berger.

H. naledi semblent également avoir utilisé l’espace de manière intéressante, avec «l’élimination des corps dans un espace et la cuisson des animaux dans les espaces adjacents», explique Berger. “La capacité de faire et d’utiliser le feu nous montre enfin comment Homo étoile se sont aventurés si profondément dans des espaces dangereux et expliquent comment ils ont pu déplacer leurs parents décédés dans de tels espaces, ce qui est probablement impossible sans lumière. Cela fait également allusion à une culture naledi complexe qui devient visible pour nous.


La datation des restes calcinés est toujours en cours, de sorte que la décision d’annoncer la découverte de l’incendie lors d’une conférence le 1er décembre, avant la publication de l’analyse scientifique formelle, s’est avérée controversée.

“Il est impossible d’évaluer correctement les affirmations de Lee Berger sans voir toutes les preuves, mais apparemment, cela est à venir”, déclare Chris Stringer du Natural History Museum de Londres. “Avec tout le respect que je dois à Lee et à ses équipes pour une série de grandes découvertes, ce n’est pas la façon de mener la science ou de faire avancer le débat scientifique sur des découvertes potentiellement très importantes.”

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Cependant, pour Francesco d’Errico de l’Université de Bordeaux en France, la découverte que H. naledi pu maîtriser le feu pourrait donner un aperçu de la manière dont ils traitaient leurs morts et de leur organisation sociale.

“Si Homo étoile ont démontré qu’ils maîtrisaient le feu et l’utilisaient pour accéder aux zones les plus reculées du système karstique Rising Star, cela pourrait avoir des implications très importantes pour l’interprétation des pratiques mortuaires menées sur le site », dit-il. « Le contrôle d’une source de lumière artificielle permet d’organiser des actions dans l’espace et dans le temps et, dans le cas des pratiques mortuaires, facilite la participation de plusieurs membres du groupe à des actions collaboratives et partagées.

Charbon de bois utilisé par les stars Homo

Charbon éventuellement utilisé par les stars Homo

Lee Berger

Pour Berger, la découverte de l’utilisation du feu a des implications encore plus révolutionnaires. Si ces humains au petit cerveau avec de nombreuses caractéristiques primitives étaient capables de la cognition complexe requise pour faire et contrôler le feu, alors “nous commençons à voir l’émergence d’une voie culturelle et d’un comportement que nous pensions, jusqu’à ce moment, être le domaine de [Homo sapiens and Neanderthals],” il dit.

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