Inattendu : les plantes du désert ont du mal à faire face à une chaleur plus élevée

Même les plantes du désert ont leurs limites.

Alors que les écosystèmes des zones arides connaissent des vagues de chaleur et des sécheresses plus fortes, les scientifiques se sont demandé comment le changement climatique pourrait affecter les plantes robustes qui prospèrent dans les déserts durs ou les montagnes sèches.

Avec environ 40 % du monde couvert de terres arides, la question a un poids énorme pour la politique de conservation : la résistance naturelle de ces plantes les préparera-t-elle à des conditions encore plus extrêmes ? Ou ont-ils déjà atteint les limites de ce qu’ils peuvent endurer ?

Des recherches récentes suggèrent que les terres arides sont à un point de rupture – et qu’elles sont plus étroitement liées à la température qu’on ne le pensait auparavant.

Les écosystèmes des zones arides « peuvent être plus sensibles au changement climatique que prévu », ont écrit des chercheurs de l’Université de Californie à Irvine dans une étude récente basée autour du parc d’État du désert d’Anza-Borrego, près de la frontière mexicaine.

« Notre analyse suggère que ces écosystèmes ont peut-être franchi un seuil écologique », ont-ils déclaré, décrivant une rupture de la relation entre les précipitations et la couverture végétale à partir de 1999 environ.

Dans le désert de Sonora et les paysages avoisinants, les scientifiques ont découvert que la couverture végétale a diminué beaucoup plus fortement que la sécheresse ou les incendies de forêt à eux seuls pourraient expliquer. Les observations par satellite entre 1984 et 2017 ont montré des déclins « généralisés » de la couverture végétale pérenne, ont écrit les chercheurs, en particulier dans les déserts de plaine.

Dans les basses terres, la modélisation a révélé que la température expliquait une grande partie du changement de végétation du désert, selon l’étude. L’augmentation de la chaleur était également la meilleure explication du déclin de la végétation à long terme, car les précipitations et les incendies de forêt ont énormément varié d’année en année.

L’importance de la chaleur a surpris même les chercheurs.

« De nombreuses espèces végétales dans les écosystèmes désertiques ont des adaptations qui leur permettent de résister à des températures élevées, ce qui rend cette observation quelque peu inattendue », ont-ils écrit.

Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour expliquer le mécanisme derrière cette relation, ont ajouté les auteurs. Une des raisons possibles est que le temps plus chaud fait s’évaporer l’eau plus rapidement, créant un stress hydrique encore pire sur les plantes pendant les mois chauds d’été.

Les implications de la recherche pourraient être désastreuses.

Les conditions de sécheresse ont causé la mort massive des plantes dans le sud de la Californie. Cela a changé la façon dont l’écosystème réagit aux changements climatiques, ont écrit les chercheurs. Notamment, il semble avoir rompu la relation autrefois prévisible entre la pluie et la couverture végétale.

« Une implication potentielle est qu’il sera très difficile de prédire les réponses futures aux conditions environnementales changeantes. Cela pourrait poser une limitation importante à notre capacité à comprendre comment les zones arides seront affectées par le changement climatique futur », ont-ils écrit.

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