Jeff Koons étend sa portée, de la Grèce à la Lune

Plus c’est toujours plus pour Jeff Koons.

Aujourd’hui âgé de 67 ans, il est un artiste célèbre depuis près de 40 ans, et il n’a jamais hésité à rendre son art plus percutant et plus spectaculaire – et à toucher de plus en plus de gens tout en conservant son cachet du monde de l’art, une stratégie incarné par ses sculptures exubérantes « Rabbit », « Balloon Dog » et « Puppy ».

L’artiste Ai Weiwei l’a résumé dans un e-mail : « Jeff Koons n’est pas seulement un artiste. C’est un phénomène. Il est unique.

Cet été, M. Koons a orienté son parcours artistique dans deux directions très différentes.

La première est un retour à l’Antiquité, aux racines de l’art occidental. M. Koons donne à la statuaire grecque et romaine classique sa propre tournure distincte depuis une décennie et demie, et le 21 juin, un spectacle dans cette veine, « Jeff Koons: Apollo », a ouvert ses portes sur l’île grecque d’Hydra, au Project Space Slaughterhouse, géré par la Fondation Deste pour l’art contemporain.

À l’affiche jusqu’au 31 octobre, le spectacle est ancré par une grande sculpture peinte de couleurs vives du dieu Apollon jouant d’un instrument appelé kithara, un antécédent de la guitare ; autour de lui se glisse un python animatronique. Il a été inspiré par une sculpture de la période hellénistique que M. Koons a vue au British Museum. (M. Koons était l’invité vedette de la conférence Art for Tomorrow de la semaine dernière en association avec le New York Times à Athènes, et les délégués ont eu la chance de voir son installation Hydra.)

La deuxième trajectoire artistique pointe de ce monde – littéralement – vers la lune elle-même, où un atterrisseur lunaire, transporté par une fusée fabriquée par SpaceX, la société fondée par Elon Musk, placera un écrin de petites sculptures de M. Koons, ce qui en fait les premières œuvres d’art autorisées sur la lune. Le lancement est provisoirement prévu pour la fin de l’automne, a déclaré un porte-parole.

Le lancement fait partie d’un projet en trois parties, « Jeff Koons: Moon Phases », qui comprendra également des sculptures que les collectionneurs pourront avoir à la maison et son premier jeton non fongible ou NFT, le support numérique qui a obsédé le monde de l’art pendant les deux dernières années.

En mai, dans son studio principal du West Side de Manhattan, M. Koons a parlé des deux projets.

« Chaque œuvre d’art que je crée est vraiment conçue et, d’une certaine manière, exécutée grâce à la technologie numérique, et c’est ainsi depuis des décennies », a-t-il déclaré, expliquant son confort avec les NFT. « Mais je voulais lui donner du sens. »

M. Koons a clairement indiqué qu’il considérait sa mission comme une création de sens à grande échelle et qu’être exigeant quant à la conception et à la production de ses œuvres d’art était son langage artistique amoureux.

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« J’essaie toujours de faire du mieux que je peux parce que je ressens une obligation morale », a-t-il déclaré. « C’est une chance de le faire. Et les œuvres d’art peuvent être traitées comme une métaphore du type de soin que vous y mettez. C’est vraiment pour montrer aux gens que vous vous souciez d’eux.

M. Ai a noté sa méticulosité en disant : « La minutie de ses œuvres ne peut être surpassée que par très peu d’artistes ».

M. Koons a déclaré qu' »Apollo » le trouve « en train d’essayer de jouer métaphysiquement avec le temps ». Il a ajouté que l’installation « célèbre la liberté que nous avons dans les arts ».

Cette liberté est accordée par le collectionneur Dakis Joannou, un des premiers mécènes et ami proche de M. Koons, qui a fondé le Deste basé à Athènes en 1983. Avant l’ouverture du spectacle, les détails de l’installation ont été tenus secrets pour tout le monde – y compris de M. Joannou lui-même.

Les visiteurs sont accueillis à l’extérieur de l’œuvre par « une énorme girouette à deux faces, avec une surface dorée réfléchissante », a déclaré M. Koons. Un acteur et des animaux vivants sont postés à l’extérieur du bâtiment (qui, comme son nom l’indique, est un ancien abattoir), ainsi que des sculptures (dont une roue de bicyclette et un urinoir) qui sont des clins d’œil à l’un des phares de l’artiste, l’artiste Marcel Duchamp.

À l’intérieur, au milieu d’une musique d’ambiance, se dresse la figure d’Apollon. Bien qu’Apollon ait eu plusieurs fonctions divines, pour M. Koons, c’est son don de prophétie qui semble résonner le plus. « Il peut être très, très doux ou il peut être extrêmement violent » – sur le mot violentM. Koons écarquilla ses yeux bleu vif.

Autour d’Apollo et du python rampant se trouvent des murs qui semblent décorés de fresques, bien qu’ils aient en fait un revêtement en vinyle. Ils sont censés reproduire les peintures murales d’une villa romaine à Boscoreale, près de Pompéi, du premier siècle avant JC, dont certaines résident maintenant au Metropolitan Museum of Art.

Un petit porche présente un objet qui est devenu un motif récurrent dans l’art de M. Koon ces dernières années, la boule de regard. Ils font partie de sa fascination pour les miroirs – et il aime aussi que les boules soient un décor de jardin de banlieue commun. (L’une des premières séries de M. Koon s’appelait « Baality ».)

Quant à son intérêt continu pour l’Antiquité, il a déclaré qu’il était lié à sa recherche de « connexions et de ressusciter un sens partagé ». Il a ajouté: « J’adore regarder des pièces anciennes parce que nous ressentons vraiment les mêmes choses, nous avons des types de pensées similaires. »

Scott Rothkopf, directeur adjoint principal et conservateur en chef du Whitney Museum of American Art, a organisé une rétrospective en 2014 et a choisi d’ouvrir l’exposition Whitney avec certaines des œuvres à thème classique de M. Koons, plutôt qu’une œuvre célèbre comme le Sculpture de 1988 « Michael Jackson et Bubbles », pour faire un point.

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« Bien que cette série puisse sembler une rupture, les graines étaient là dès le début », a déclaré M. Rothkopf dans une interview. « Jeff s’est toujours intéressé aux thèmes les plus universels de la condition humaine. Et il s’est toujours intéressé au long arc de l’histoire de l’art.

M. Rothkopf a souligné que la relation « spéciale et rare » entre M. Koons et M. Joannou était particulièrement importante à long terme, étant donné que M. Koons réalise des travaux élaborés et coûteux.

« Faire un ‘Balloon Dog’ nécessite beaucoup de monde – ce n’est pas un artiste avec son pinceau et sa toile », a déclaré M. Rothkopf. « Vous avez besoin que les gens croient en vous avant même que l’œuvre n’existe. »

Bien qu’il soit très rare que le fondateur d’un musée privé ignore le contenu de son propre espace d’exposition jusqu’à la dernière minute, M. Joannou a établi une relation de confiance avec M. Koons et il aime les surprises.

M. Joannou a dit qu’il voulait « ce moment magique de vivre quelque chose pour la première fois. » Il a rencontré M. Koons pour la première fois en 1985 et a collectionné des dizaines de ses œuvres depuis lors, les ajoutant à un trésor total de milliers d’œuvres d’art contemporain.

M. Joannou a averti les téléspectateurs de ne pas s’arrêter au crochet visuel saisissant des créations de M. Koon.

« Ils ont des couches », a-t-il déclaré. « La surface peut attirer, mais vous devez aller au-delà. »

M. Koons vit dans l’Upper East Side de Manhattan avec sa femme, Justine Wheeler Koons, également artiste. Il a huit enfants. Pendant la pandémie, la famille a passé une grande partie du temps dans une ferme de Pennsylvanie près de sa ville natale de York, où ils passent normalement les week-ends et les étés, élevant du bétail en tant qu’activité de groupe.

Dans le cadre de «Moon Phases», M. Koons a envisagé de quitter sa famille pour un long voyage – vers la lune elle-même. « Mais j’ai réalisé que cela allait vraiment prendre un an d’engagement de mon temps. Et avec tout ce qui se passait en studio et avec mon travail, je ne pouvais vraiment pas faire ça.

Le projet en trois parties a été annoncé ce printemps par PaceVerso, la branche NFT de Pace Gallery, qui représente M. Koons. C’est suffisamment ambitieux pour que les gens se demandent : peut-il vraiment y parvenir ? La plupart des projets d’artistes ne nécessitent pas de coordination avec la NASA.

Le projet comportera plusieurs parties, qui ne sont pas encore toutes terminées, à commencer par 125 sculptures lunaires miniatures. Chacun mesure environ un pouce de diamètre et représentera une phase de la lune, la moitié vue de la Terre, la moitié de différents points de vue dans l’espace, plus une éclipse lunaire. Ils porteront le nom d’une personne que l’artiste admire, ceux qui ont « réalisé des réalisations ambitieuses pour notre société », a déclaré M. Koons.

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Bien que la liste ne soit pas finalisée, certains des noms proposés sont : Duchamp, Elvis Presley, Marilyn Monroe, Léonard de Vinci, Sacagawea, Sojourner Truth, l’ancien sculpteur grec Praxiteles et Ileana Sonnabend, une marchande qui représentait autrefois M. Koons.

Toutes les sculptures lunaires miniatures devraient être lancées plus tard cette année sur une fusée SpaceX Falcon 9 depuis le Kennedy Space Center dans le cadre d’une mission autonome aux côtés d’une charge utile de la NASA, et elles resteront sur la lune, bien que le lieu d’atterrissage exact soit encore à être déterminé.

Deux autres composants de chaque œuvre resteront sur Terre : une grande sculpture sphérique en acier inoxydable enfermée dans du verre qu’un collectionneur peut garder chez lui, plus un NFT correspondant.

Les sculptures terrestres comporteront une surface réfléchissante imitant les couleurs de la surface de la lune et une minuscule pierre précieuse, soit un rubis, une émeraude, un saphir ou un diamant, qui indiquera où les sculptures miniatures ont été laissées sur la lune.

Le projet complexe a été lancé par la société d’arts et de technologies numériques NFMoon et la société d’exploration spatiale 4Space, et le Nova-C Lunar Lander a été conçu et fabriqué par Intuitive Machines.

Pour M. Koons, la myriade de complexités d’un lancement spatial réel est une autre raison de se pencher sur les détails. « La NASA a dû approuver tous les matériaux », a-t-il déclaré, montrant un boîtier en plastique transparent rempli de petites sphères en forme de lune, similaires à celle qui vivra sur la lune. Il a reconnu que ses projets, jamais simples, deviennent de plus en plus complexes.

En plus d’un désir de répandre son art partout, le cœur de l’intérêt de M. Koon pour la lune est son rôle de corps réfléchissant pour le soleil. « Toute la surface lunaire, c’est de la lumière réfléchissante », a-t-il déclaré. « Et j’ai toujours été attiré par la réflexion à travers la philosophie. »

Dans l’esprit de M. Koons, « Moon Phases » est une continuation de ses thèmes et de son esthétique ; dans leur forme et leur présentation dans un récipient transparent, les sculptures lunaires en acier inoxydable rappellent les ballons de basket qu’il faisait flotter dans des réservoirs d’eau dans sa série « Equilibrium » des années 1980.

Le miroir, la brillance et la réflectivité en particulier continueront d’occuper son esprit et son art, et pour lui, ils ont des connotations culturelles qui sont à l’opposé de celles du mythe de Narcisse.

« Une surface réfléchissante affirme », a-t-il déclaré. « C’est pourquoi je travaille aujourd’hui avec des matériaux réfléchissants. Mon travail parle d’aspiration, de transcendance, de devenir et d’acceptation de soi.

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