La Chine atterrit sur Mars en avance majeure pour ses ambitions spatiales

BEIJING (AP) – La Chine a fait atterrir un vaisseau spatial sur Mars pour la première fois samedi, un exploit techniquement plus difficile qu’un atterrissage sur la lune, dans le dernier pas en avant pour ses objectifs ambitieux dans l’espace.

Les plans prévoient qu’un rover reste dans l’atterrisseur pendant quelques jours de tests de diagnostic avant de descendre une rampe pour explorer une zone de Mars connue sous le nom d’Utopia Planitia. Il rejoindra un rover américain arrivé sur la planète rouge en février.

Le premier atterrissage de la Chine sur Mars fait suite au lancement le mois dernier de la section principale de ce qui sera une station spatiale permanente et une mission qui a ramené des roches de la lune à la fin de l’année dernière.


«La Chine a laissé une empreinte sur Mars pour la première fois, une étape importante pour l’exploration spatiale de notre pays», a déclaré l’agence de presse officielle Xinhua en annonçant l’atterrissage sur l’un de ses comptes de médias sociaux.

Les États-Unis ont eu neuf atterrissages réussis sur Mars depuis 1976. L’Union soviétique a atterri sur la planète en 1971, mais la mission a échoué après que l’engin a cessé de transmettre des informations peu de temps après le toucher des roues.

Un rover et un petit hélicoptère de l’atterrissage américain en février explorent actuellement Mars. La NASA s’attend à ce que le rover collecte son premier échantillon en juillet pour un retour sur Terre dans une décennie.

La Chine a déjà atterri sur la lune, mais atterrir sur Mars est une entreprise beaucoup plus difficile. Les engins spatiaux utilisent des boucliers pour se protéger de la chaleur brûlante qui pénètre dans l’atmosphère martienne et utilisent à la fois des rétro-roquettes et des parachutes pour ralentir suffisamment pour éviter un atterrissage en catastrophe. Les parachutes et les roquettes doivent être déployés à des heures précises pour atterrir à l’endroit désigné. Seules des mini-roquettes rétro sont nécessaires pour un atterrissage sur la lune, et les parachutes seuls suffisent pour retourner sur Terre.

Xinhua a déclaré que la capsule d’entrée était entrée dans l’atmosphère de Mars à une altitude de 125 kilomètres (80 miles), initiant ce qu’elle a appelé «la phase la plus risquée de toute la mission».

Un parachute de 200 mètres carrés (2150 pieds carrés) a été déployé puis largué, puis une rétro-fusée a été tirée pour ralentir la vitesse de l’engin à presque zéro, a déclaré Xinhua. L’engin a plané à environ 100 mètres (330 pieds) au-dessus de la surface pour identifier les obstacles avant de se poser sur quatre pattes tampons.

«Chaque étape n’avait qu’une seule chance et les actions étaient étroitement liées. S’il y avait eu un défaut, l’atterrissage aurait échoué », a déclaré Geng Yan, un responsable de l’Administration spatiale nationale chinoise, selon Xinhua.

L’atterrissage a eu lieu à 7h18, heure de Pékin (23h18 vendredi GMT; 19h18 HAE), bien que plus d’une heure se soit écoulée avant que les contrôleurs au sol puissent confirmer que l’atterrissage était un succès, a déclaré Xinhua. Le rover a dû ouvrir ses panneaux solaires et son antenne, puis il a fallu plus de 17 minutes pour que ses signaux traversent la distance entre Mars et la Terre.

Le président chinois Xi Jinping, dans une lettre de félicitations à l’équipe de la mission, a qualifié l’atterrissage de «étape importante dans le voyage d’exploration interplanétaire de notre pays, réalisant le saut de la Terre-Lune au système planétaire et laissant la marque des Chinois sur Mars pour le première fois. … La patrie et les gens se souviendront toujours de vos exploits exceptionnels! « 

L’administrateur associé de la NASA, Thomas Zurbuchen, a tweeté ses félicitations, en disant: «Avec la communauté scientifique mondiale, j’attends avec impatience les contributions importantes que cette mission apportera à la compréhension de l’humanité de la planète rouge.»

L’atterrissage sur Mars en Chine était le principal sujet de tendance sur Weibo, une plateforme de médias sociaux de premier plan, car les gens ont exprimé à la fois enthousiasme et fierté.

Le vaisseau spatial Tianwen-1 est en orbite autour de Mars depuis février, date à laquelle il est arrivé après un voyage de 6 mois et demi depuis la Terre. Xinhua a décrit la mission comme la première exploration planétaire de la Chine.

Le rover, nommé d’après le dieu chinois du feu Zhurong, devrait être déployé pendant 90 jours pour rechercher des preuves de vie. De la taille d’une petite voiture, il est équipé d’un radar pénétrant dans le sol, d’un laser et de capteurs pour jauger l’atmosphère et la sphère magnétique.

Le programme spatial chinois s’est déroulé de manière plus prudente que les États-Unis et l’Union soviétique au plus fort de leur course à l’espace.

Le lancement du module principal de la station spatiale chinoise en avril est la première des 11 missions prévues pour construire et approvisionner la station et envoyer un équipage de trois personnes d’ici la fin de l’année prochaine. Alors que le module a été lancé avec succès, le retour incontrôlé sur Terre de la fusée a suscité des critiques internationales, notamment de la part de l’administrateur de la NASA Bill Nelson.

La Chine a déclaré qu’elle souhaitait débarquer des gens sur la Lune et éventuellement y construire une base scientifique. Aucun calendrier n’a été publié pour ces projets. Un avion spatial serait également en cours de développement.

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Le chercheur de l’Associated Press Henry Hou, l’assistante aux nouvelles Caroline Chen et le journaliste vidéo Sam McNeil ont contribué à ce rapport.

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