La concurrence entre la Chine et les États-Unis sur les minerais lunaires est « quelque temps libre », mais l’avenir de la coopération spatiale n’est pas brillant

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La Chine s’est préparée à commencer à explorer la possibilité d’exploiter la lune, mais toute concurrence sérieuse avec les États-Unis pour les précieux minéraux reste un défi lointain.

« La perspective actuelle d’exploiter la lune de quelque manière que ce soit financièrement rémunératrice est à peu près nulle », a déclaré Dean Cheng, chercheur principal pour les affaires politiques et militaires chinoises à la Heritage Foundation, à Fox News Digital. « Personne n’est réellement sur la lune en ce moment – il y a une raison à cela : il faut du temps pour se rendre sur la lune ; personne n’a construit quoi que ce soit sur la lune ; et pour ensuite extraire des objets sur la lune et les ramener, il faudrait ont des prix vraiment élevés et des pénuries vraiment importantes. »

Pékin s’est longtemps concentré sur l’extraction de métaux de terres rares et précieuses comme moyen d’étendre et de diversifier sa puissance économique. La Chine a représenté 42,3 % de toutes les exportations de terres rares entre 2008 et 2018, les États-Unis étant en deuxième position avec 9,3 % du total mondial, suivis de la Malaisie et de l’Autriche, selon China Power.

Son contrôle sur le marché des métaux des terres rares – la Chine produisant environ 80 % de l’approvisionnement mondial en métaux des terres rares – a permis au gouvernement d’exercer une pression sur le Japon en coupant complètement la nation insulaire. Le président Biden s’est engagé à concurrencer la Chine pour le contrôle du marché des terres rares dans le cadre de son plan pour parvenir à une énergie propre.

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La Chine a tourné une partie de cette attention vers l’espace, révélant auparavant des plans pour exploiter des astéroïdes pour des ressources d’une valeur potentielle de milliards de dollars. Maintenant, Pékin a jeté son dévolu sur la lune comme prochaine grande perspective minière : Carle Pieters, chercheur principal pour Moon Mineralogy Mapper de la NASA, a écrit que les données actuelles ont suffisamment montré « la présence de certaines concentrations de minéraux », mais les agences n’ont pas le capacité à « enquêter et cartographier leur caractère et leur distribution ».

« Oui, nous savons qu’il existe des concentrations locales de [Rare-Earth Elements] sur la lune », a écrit Pieters. « Nous savons également d’après les échantillons retournés que nous n’avons pas échantillonné ces concentrations de REE directement, mais que nous pouvons facilement les détecter le long d’une ligne de mélange avec de nombreux échantillons que nous avons. »

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Mais Chang a fait valoir que la concurrence entre les États-Unis et la Chine pour ces métaux lunaires reste une perspective assez lointaine – pas une dans les « deux, trois ou quatre prochaines années ».

« Je pense que ce qui sera probablement le point de basculement, c’est lorsque vous installerez une véritable installation humaine à long terme sur la lune », a expliqué Cheng. « Quiconque le fait, je pense que ce sera quand les gens commenceront à dire, wow, la lune est vraiment accessible. »

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Les États-Unis devraient rester préoccupés par leur capacité à rivaliser lorsque cet avenir se présentera, car ils risquent de perdre un allié majeur après s’être brouillés avec la Russie à la suite de l’invasion de l’Ukraine, qui continuera de diviser les deux nations en ce qui concerne les futurs efforts dans l’espace.

« [The ISS] fonctionne vers la fin de sa durée de vie prévue et même technique, et je ne pense pas que quiconque le dise, mais nous devrions coopérer avec les Russes lors de la prochaine itération », a déclaré Cheng. « Cela va donc créer une question intéressante sur qu’y a-t-il en orbite terrestre parce que les Chinois ont une station spatiale en place. »

Le programme Artemis de la NASA, qui vise à ramener les humains sur la Lune d’ici 2025, comprend le plan d’utilisation d’une petite station spatiale en orbite lunaire appelée « Lunar Gateway » – un projet qui résultera de la coopération entre la NASA et l’espace européen, japonais et canadien. agences.

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La Chine, quant à elle, a assemblé la station spatiale Tiangong, qui a passé un peu plus d’une année en orbite autour de la Terre et un peu moins d’un an occupée. Les responsables ont déclaré qu’ils prévoyaient d’achever la construction de la station d’ici la fin de 2022.

La NASA a déclaré à Fox News Digital qu’il « ne serait pas approprié » pour l’agence spatiale de spéculer sur les perspectives d’exploitation minière spatiale commerciale. La Commercial Spaceflight Federation n’a pas répondu à une demande de commentaire.

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