La DARPA veut un monstre de la mer Caspienne meilleur et plus méchant

On peut dire que le travail principal de toute organisation militaire consiste à déplacer d’énormes quantités de choses d’un endroit à un autre aussi rapidement et efficacement que possible. Certaines de ces choses sont des armes, mais la grande majorité sont des choses qui soutiennent ces armes – carburant, pièces de rechange, personnel, etc. À l’heure actuelle, l’armée américaine a deux options lorsqu’il s’agit de transporter de grandes quantités de charge utile. La première option est celle des bateaux (un transport maritime), qui sont efficaces, mais aussi lents et nécessitent des ports. La deuxième option est les avions (un pont aérien), qui sont plus rapides de quelques ordres de grandeur, mais aussi coûteux et nécessitent des pistes.

Pour résoudre ce problème, la Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) souhaite combiner le transport maritime et aérien traditionnel avec le programme Liberty Lifter, qui vise à « concevoir, construire et tester en vol un hydravion abordable, innovant et perturbateur » qui « permet des le transport sur le théâtre de grandes charges utiles à des vitesses dépassant de loin les plates-formes de transport maritime existantes.


DARPA

La DARPA demande une conception comme celle-ci pour tirer parti de l’effet de sol, qui se produit lorsque l’aile d’un avion dévie l’air vers le bas et que la proximité du sol génère un effet d’amortissement en raison de la compression de l’air entre le bas de l’aile et le sol. Cela augmente la portance et réduit la traînée pour donner une amélioration globale substantielle de l’efficacité. L’effet de sol fonctionne à la fois sur l’eau et sur terre, mais vous ne pouvez en profiter que si longtemps sur terre avant que votre avion ne se heurte à quelque chose. C’est pourquoi les océans sont l’endroit idéal pour ces avions ou navires, selon votre point de vue.

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À la fin des années 1980, les Soviétiques (et plus tard les Russes) ont exploité l’effet de sol dans la conception d’une poignée de navires et d’avions incroyablement bizarres. Il y a le VVA-14, qui était aussi un avion, ainsi que le véhicule montré dans la vidéo de la DARPA ci-dessus, le Lun-classe ekranoplan, qui a fonctionné jusqu’à la fin des années 1990. Le clip vidéo ne rend vraiment pas justice à cette chose, alors voici une meilleure photo, prise il y a quelques années :

Vue aérienne oblique d'un énorme hydravion gris sur l'eau
Instagram

Le Lun (un seul a été fabriqué) avait une envergure de 44 mètres et était propulsé par huit turboréacteurs. Il a volé à environ 4 mètres au-dessus de l’eau à des vitesses allant jusqu’à 550 kilomètres par heure et pouvait transporter près de 100 000 kilogrammes de fret sur 2 000 km. Il était basé sur un prototype plus ancien encore plus grand (le plus gros avion du monde à l’époque) que la CIA a repéré sur des images satellites en 1967 et qui semble les avoir sérieusement effrayés. Il a été surnommé le monstre de la mer Caspienne, et ce n’est que dans les années 1980 que l’Occident a compris ce que c’était et comment cela fonctionnait.

Au milieu des années 1990, la DARPA elle-même a sérieusement examiné son propre véhicule à effet de sol prodigieusement grand, le vaisseau ailé Aerocon Dash 1.6. L’image conceptuelle ci-dessous représente un véhicule de 4,5 millions de kg, de 175 mètres de long avec une envergure de 100 mètres, propulsé par 20 (!) moteurs à réaction :

Un dessin filaire noir et blanc d'un énorme avion simplifié
Wikipédia

Avec une autonomie de près de 20 000 km à plus de 700 km/h, le wingsuit aurait pu transporter 3 000 passagers ou 1,4 million de kg de fret. En 1994, cependant, la DARPA avait décidé que le projet potentiel d’un milliard de dollars pour construire un wingship comme celui-ci était trop risqué et avait tout annulé.

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Une image conceptuelle d'un hydravion gris massif survolant l'océan

Moins de 10 ans plus tard, Boeing’s Phantom Works a commencé à explorer un énorme avion à effet de sol, le Pelican Ultra Large Transport Aircraft. Le Pelican aurait été encore plus grand que l’aile Aerocon, avec une envergure de 152 mètres et une charge utile de 1,2 million de kg, soit environ 178 conteneurs d’expédition. Contrairement au wingship, le Pelican profiterait de l’effet de sol pour augmenter l’efficacité uniquement en transit au-dessus de l’eau, mais utiliserait autrement les pistes comme un avion normal et pourrait atteindre des altitudes de vol de 7 500 mètres. Fonctionnant comme un avion traditionnel et avec une charge utile optimale, le Pélican aurait une autonomie d’environ 12 000 km. En effet de sol, cependant, l’autonomie serait passée à 18 500 km, illustrant l’attrait de conceptions comme celles-ci. Mais Boeing a abandonné le projet en 2005 pour se concentrer sur des options moins coûteuses et moins risquées.

Nous serions négligents si nous ne mentionnions pas au moins brièvement deux autres avions massifs : le H-4 Hercules, l’hydravion cargo construit par Hughes Aircraft Co. dans les années 1940, et l’avion porteur Stratolaunch, qui dispose d’un double fuselage configuration que la DARPA semble privilégier dans sa vidéo conceptuelle pour une raison quelconque.

D’après l’annonce de la DARPA, ils recherchent quelque chose qui ressemble un peu plus au Pelican qu’à l’Aerocon Dash ou au Lun. La DARPA veut que le Liberty Lifter soit capable de maintenir le vol hors de l’effet de sol si nécessaire, bien qu’il soit censé passer la plupart de son temps au-dessus de l’eau pour plus d’efficacité. Cependant, il n’utilisera pas du tout de pistes terrestres et devrait pouvoir rester sur l’eau pendant 4 à 6 semaines d’affilée, même dans une mer agitée – un défi important pour les avions à effet de sol.

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La DARPA recherche une autonomie opérationnelle de 7 500 km, avec une charge utile maximale d’au moins 90 000 kg, y compris la capacité de lancer et de récupérer des véhicules amphibies. La chose la plus difficile que demande la DARPA pourrait être que, contrairement à la plupart des autres avions X, le Liberty Lifter devrait incorporer une «philosophie de conception et de construction à faible coût» inspirée des navires Liberty produits en série pendant la Seconde Guerre mondiale.

Avec 15 millions de dollars américains à attribuer à jusqu’à deux concepts Liberty Lifter, la DARPA espère qu’au moins l’un de ces concepts passera un examen de conception critique au niveau du système en 2025. Si tout se passe bien après cela, le premier vol d’un plein Un véhicule prototype à grande échelle pourrait arriver dès 2027.

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