La durée de vie humaine maximale est de 150 ans, selon de nouvelles estimations de la recherche

Le refrain de la chanson thème du film La célébrité, interprété par l’actrice Irene Cara, comprend la ligne «Je vais vivre pour toujours». Cara chantait, bien sûr, la longévité posthume que la renommée peut conférer. Mais une expression littérale de cet orgueil résonne dans certains coins du monde, en particulier dans l’industrie de la technologie. Dans la Silicon Valley, l’immortalité est parfois élevée au rang d’objectif corporel. De nombreux grands noms de la grande technologie ont investi des fonds dans des entreprises pour résoudre le problème de la mort comme s’il s’agissait simplement d’une mise à niveau du système d’exploitation de votre smartphone.

Pourtant, que se passe-t-il si la mort ne peut tout simplement pas être piratée et que la longévité aura toujours un plafond, quoi que nous fassions? Les chercheurs ont maintenant abordé la question de savoir combien de temps nous pouvons vivre si, par une combinaison de hasard et de génétique, nous ne mourons pas d’un cancer, d’une maladie cardiaque ou d’un bus. Ils rapportent qu’en omettant des choses qui nous tuent habituellement, la capacité de notre corps à rétablir l’équilibre de sa myriade de systèmes structurels et métaboliques après des perturbations s’estompe encore avec le temps. Et même si nous traversons la vie avec peu de facteurs de stress, ce déclin progressif fixe la durée de vie maximale des humains entre 120 et 150 ans. En fin de compte, si les dangers évidents ne nous prennent pas la vie, cette perte fondamentale de résilience le fera, concluent les chercheurs dans des résultats publiés le 25 mai dans Nature Communications.

«Ils se posent la question« Quelle est la durée de vie la plus longue que pourrait vivre un système humain complexe si tout le reste se passait vraiment bien, et dans un environnement sans stress? », Déclare Heather Whitson, directrice du Duke University Center for l’étude du vieillissement et du développement humain, qui n’a pas participé à l’étude. Les résultats de l’équipe indiquent un «rythme de vieillissement» sous-jacent qui fixe les limites de la durée de vie, dit-elle.

Pour l’étude, Timothy Pyrkov, chercheur dans une société basée à Singapour appelée Gero, et ses collègues ont examiné ce «rythme du vieillissement» dans trois grandes cohortes aux États-Unis, au Royaume-Uni et en Russie. Pour évaluer les écarts par rapport à une santé stable, ils ont évalué les changements dans le nombre de cellules sanguines et le nombre quotidien de mesures prises et les ont analysés par groupes d’âge.

Pour le nombre de cellules sanguines et le nombre de pas, le schéma était le même: à mesure que l’âge augmentait, un facteur autre que la maladie entraînait une diminution prévisible et progressive de la capacité du corps à ramener les cellules sanguines ou la démarche à un niveau stable après une perturbation. Lorsque Pyrkov et ses collègues de Moscou et de Buffalo, dans l’État de New York, ont utilisé ce rythme prévisible de déclin pour déterminer à quel moment la résilience disparaîtrait complètement, entraînant la mort, ils ont trouvé une fourchette de 120 à 150 ans. (En 1997, Jeanne Calment, la personne la plus âgée à avoir jamais vécu, est décédée en France à l’âge de 122 ans.)

Les chercheurs ont également constaté qu’avec l’âge, la réponse du corps aux insultes pouvait de plus en plus s’éloigner d’une normale stable, ce qui nécessitait plus de temps pour se rétablir. Whitson dit que ce résultat est logique: un jeune en bonne santé peut produire une réponse physiologique rapide pour s’adapter aux fluctuations et rétablir une norme personnelle. Mais chez une personne âgée, dit-elle, «tout est juste un peu amorti, un peu plus lent à réagir, et vous pouvez avoir des dépassements», comme lorsqu’une maladie entraîne de fortes variations de la tension artérielle.

Les mesures telles que la pression artérielle et le nombre de cellules sanguines ont une plage saine connue, cependant, souligne Whitson, alors que le nombre de pas est très personnel. Le fait que Pyrkov et ses collègues aient choisi une variable si différente de la formule sanguine et aient tout de même découvert la même baisse au fil du temps peut suggérer un réel facteur de rythme de vieillissement en jeu dans différents domaines.

Le co-auteur de l’étude Peter Fedichev, qui a suivi une formation de physicien et a cofondé Gero, dit que bien que la plupart des biologistes considèrent le nombre de cellules sanguines et le nombre de pas comme «assez différents», le fait que les deux sources «peignent exactement le même avenir» suggère que cette composante du rythme de vieillissement est réelle.

Les auteurs ont souligné les facteurs sociaux qui reflètent les résultats. «Nous avons observé un virage serré vers l’âge de 35 à 40 ans, ce qui était assez surprenant», dit Pyrkov. Par exemple, note-t-il, cette période est souvent le moment où la carrière sportive d’un athlète se termine, «une indication que quelque chose en physiologie peut vraiment changer à cet âge».

Le désir de percer les secrets de l’immortalité existe probablement depuis aussi longtemps que les humains ont conscience de la mort. Mais une longue durée de vie n’est pas la même chose qu’une longue durée de santé, déclare S. Jay Olshansky, professeur d’épidémiologie et de biostatistique à l’Université de l’Illinois à Chicago, qui n’a pas participé aux travaux. «L’objectif ne devrait pas être de vivre plus longtemps mais de vivre en meilleure santé plus longtemps», dit-il.

«La mort n’est pas la seule chose qui compte», dit Whitson. «D’autres choses, comme la qualité de vie, deviennent de plus en plus importantes à mesure que les gens en perdent.» La mort modélisée dans cette étude, dit-elle, «est la mort persistante ultime. Et la question est: pouvons-nous prolonger la vie sans augmenter également la proportion de temps pendant laquelle les gens passent par un état fragile? »

La «conclusion finale des chercheurs est intéressante à voir», dit Olshansky. Il le caractérise comme «Hé, devine quoi? Traiter les maladies à long terme n’aura pas l’effet que vous pourriez souhaiter. Ces processus biologiques fondamentaux du vieillissement vont se poursuivre. »

L’idée de ralentir le processus de vieillissement a attiré l’attention, non seulement des types de la Silicon Valley qui rêvent de télécharger leurs souvenirs sur des ordinateurs, mais aussi d’un groupe de chercheurs qui considèrent ces interventions comme un moyen de «comprimer la morbidité» – pour diminuer la maladie et infirmité en fin de vie pour prolonger la durée de vie. La question de savoir si cela aura un impact sur les limites supérieures fondamentales identifiées dans le Communications de la nature le papier reste hautement spéculatif. Mais certaines études sont en cours de lancement – testant la metformine, un médicament contre le diabète, par exemple – dans le but d’atténuer les indicateurs caractéristiques du vieillissement.

Dans le même ordre d’idées, Fedichev et son équipe ne sont pas découragés par leurs estimations de la durée de vie humaine maximale. Selon lui, leurs recherches marquent le début d’un long voyage. «Mesurer quelque chose est la première étape avant de produire une intervention», dit Fedichev. Comme il le dit, les prochaines étapes, maintenant que l’équipe a mesuré ce rythme indépendant du vieillissement, seront de trouver des moyens «d’intercepter la perte de résilience».

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