La «foudre sèche» a déclenché les incendies de forêt les plus destructeurs en Californie

Près de la moitié des coups de foudre dans le nord de la Californie au cours des trois dernières décennies se sont produits des jours avec peu ou pas de pluie, déclenchant certains des incendies de forêt les plus destructeurs de l’histoire de l’État.

Environnement


8 août 2022

Un feu de forêt brûle dans la forêt nationale de Klamath, en Californie, en 2022

Noé Berger/AP/Shutterstock

Dans le centre et le nord de la Californie, près de la moitié des coups de foudre au cours des 34 dernières années se sont produits des jours avec très peu de pluie. Plusieurs des jours avec la «foudre sèche» la plus répandue au cours de cette période correspondaient à trois des incendies de forêt les plus destructeurs de l’histoire de la Californie.

Un orage sec se développe comme un orage normal, avec un courant ascendant chaud transportant l’humidité vers des altitudes plus élevées où il forme des nuages ​​et des éclairs. Mais si les nuages ​​orageux se forment au-dessus d’une couche d’air chaud et sec, la pluie pourrait ne pas atteindre le sol avec les éclairs. “Vous devez avoir une atmosphère plus chaude, plus sèche et plus basse”, déclare Dmitri Kalashnikov de l’Université de l’État de Washington à Vancouver.. La foudre sèche présente un risque particulier d’incendie de forêt car il n’y a pas de pluie pour éteindre les incendies déclenchés par les grèves.

Kalachnikov et ses collègues ont examiné les conditions météorologiques derrière la foudre sèche dans le nord et le centre de la Californie, où près de 30 % des plus de 5 000 incendies enregistrés depuis 1987 ont été déclenchés par la foudre.

En utilisant des enregistrements de coups de foudre et de précipitations dans la région, qui comprend la côte centrale et nord sujette aux incendies et la Sierra Nevada boisée, les chercheurs ont découvert que 46% des coups de foudre se produisaient les jours où il y avait moins de 2,5 millimètres de pluie – suffisamment sec pour être considéré comme “foudre sèche”. Les frappes ont été enregistrées entre 1987 et 2020 par un réseau de capteurs au sol qui détectent les ondes radio émises par la foudre.

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Ils ont ensuite examiné les conditions météorologiques les jours de foudre sèche, ainsi que les emplacements des coups de foudre secs pour identifier des modèles spécifiques à la Californie. L’étude a révélé que l’éclairage sec se produisait le plus souvent entre juillet et août, bien qu’il soit le plus répandu en termes de zone géographique de juin à septembre, lorsque le risque d’incendie de forêt est le plus élevé. Les chercheurs ont découvert que des éclairs secs se sont également produits jusqu’en octobre, explique Kalachnikov.

La vue plus détaillée de la météorologie derrière la foudre sèche en Californie pourrait aider les prévisionnistes à créer des alertes précoces pour les incendies causés par la foudre dans la région, déclare Mike Flannigan de l’Université de l’Alberta au Canada. Il dit que la même approche pour étudier la foudre sèche pourrait être utilisée dans d’autres endroits où elle présente un risque croissant, notamment en Australie, en Sibérie et au Canada.

Les incendies deviennent de plus en plus graves et fréquents à mesure que le changement climatique entraîne une végétation plus sèche, et les éclairs pourraient également devenir plus fréquents avec le réchauffement.

La plupart des incendies aux États-Unis sont déclenchés par des personnes, mais la foudre peut déclencher des incendies plus destructeurs. Les grappes de foudre peuvent enflammer plusieurs points à la fois, souvent dans des endroits éloignés où il faut plus de temps pour que quiconque remarque l’incendie, explique Flannigan.

La Californie a une histoire particulièrement ardente avec la foudre sèche – pendant le “Fire Siege of 1987”, des milliers d’incendies de forêt allumés par la foudre sèche généralisée ont brûlé plus d’un demi-million d’acres. Les incendies de forêt déclenchés par la foudre sèche en 2020 ont brûlé près de 2,5 millions d’acres.

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Référence de la revue : Recherche environnementale : climatDOI : 10.1088/2752-5295/ac84a0

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