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La mère de tous les accidents – Numéro 99: Universalité

by Les Actualites

jen 2001, Seth MacFarlane était le producteur exécutif et créateur de 27 ans de l’émission d’animation pas encore à succès Famille Guy. Ayant fait irruption dans les grandes ligues du divertissement à un si jeune âge, MacFarlane a été invité en septembre à s’adresser à son alma mater, la Rhode Island School of Design. Après avoir donné une conférence, il est sorti pour ce qui s’est avéré être une fin de soirée à boire avec des professeurs.

Le lendemain matin, le 11 septembre, MacFarlane a couru pour attraper un vol de 8 h 15 de Boston à Los Angeles. Il était trop tard – le vol était en fait à 7 h 45; son agent de voyages avait noté les informations erronées. MacFarlane a été changé de réservation sur un vol ultérieur et est allé somnoler dans le salon des passagers. Il a été réveillé par une agitation alors que les passagers haletaient à la couverture des nouvelles de New York montrant la tour nord du World Trade Center en feu. Peu de temps après, l’avion qui a heurté la tour a été identifié comme le vol 11 d’American Airlines de Boston à Los Angeles – le vol que MacFarlane avait manqué.

Si l’astéroïde était arrivé 30 minutes plus tôt ou 30 minutes plus tard, les dinosaures seraient toujours là.

L’acteur Mark Wahlberg avait également été réservé sur ce même vol. Une étoile montante connue pour son travail en La tempête parfaite et Nuits Boogie, Wahlberg et quelques amis ont changé leurs plans et ont loué un avion charter pour un festival de cinéma à Toronto. Ils se sont ensuite envolés pour Los Angeles.

Onze ans plus tard, MacFarlane et Wahlberg se sont associés pour réaliser le film Ted. Alors, quelles sont les chances que ces deux gars rateraient tous les deux le vol 11 et feraient plus tard un film à succès ensemble? Est-ce que leurs évasions de meurtres de masse n’étaient que de la chance stupide, ou y avait-il un plus grand objectif au travail? MacFarlane et Wahlberg ont-ils été épargnés pour que nos vies soient enrichies par un ours en peluche qui fume du pot et qui parle de déchets? Ou, pour que les coffres de l’industrie du cinéma s’enrichissent de plus de 500 millions de dollars?

MacFarlane lui-même ne le pense pas. «L’alcool est notre ami, c’est la morale de cette histoire», a-t-il proposé. «Je ne suis pas un fataliste.»

Chance stupide, hasard, accident – appelez cela comme vous voulez. L’arrivée tardive de MacFarlane à l’aéroport était purement un accident, bien qu’un accident avec d’énormes conséquences personnelles. Il est déconcertant de penser à la mince ligne qui peut exister entre la victime et le survivant, entre la vie et la mort. Quelle différence seulement 30 minutes peuvent faire.

TED TALK: L’auteur Sean B. Carroll et Seth MacFarlane se moquent de la Science & Entertainment Exchange de l’Académie nationale des sciences des États-Unis. Au cours de leur entretien, le cinéaste MacFarlane a raconté sa fortune d’avoir raté son vol sur l’un des avions du 11 septembre.Académie nationale des sciences des États-Unis

C’est aussi une mince ligne dans la nature, pas seulement pour les créatures individuelles (pensez aux proies animales), ou même les espèces, mais pour des mondes entiers. Conduisez presque n’importe où en dehors d’une ville et la route est probablement coupée par endroits à travers un lit rocheux. Il y a de fortes chances que la plupart d’entre nous ignorent simplement les pages de l’histoire qui nous regardent en face. Mais ces piles de tablettes de pierre souvent colorées racontent des histoires, si vous savez les lire.

Route régionale 298 serpente à travers une gorge calcaire juste à l’extérieur de Gubbio, une charmante ville médiévale de la région de l’Ombrie au centre de l’Italie. Au milieu des années 1970, le géologue Walter Alvarez a vu un motif intéressant dans une colonne de roche très proche de la route. Il a remarqué que dans une section des nombreuses couches de calcaire, il y avait un changement de couleur, du blanc en dessous au rouge en haut. Quand Alvarez a regardé de plus près, il a vu qu’il y avait une couche particulière d’argile grisâtre séparant les deux couleurs de la roche. Le déchiffrement par Alvarez de cette fine ligne d’un centimètre conduirait à l’une des découvertes scientifiques les plus étonnantes et révolutionnaires du 20e siècle et commencerait à raconter l’histoire du jour le plus important sur Terre au cours des 100 derniers millions d’années – un jour qui était très, très malchanceux pour presque tout ce qui est vivant, mais finirait par être extrêmement chanceux pour nous. Et ce jour-là, il y a très, très longtemps, 30 minutes feraient toute la différence.

OLes géologues caractérisent les roches uniquement par les fossiles qu’elles contiennent. La formation rocheuse de Gubbio faisait autrefois partie d’un ancien fond marin, elle contenait donc les coquilles fossilisées de minuscules créatures appelées foraminifères, ou «forams» en abrégé.

Quand Alvarez a regardé les forams de la roche coupée à l’extérieur de Gubbio, il a vu que la couche blanche de roches contenait un large éventail de grands forams fossiles. Mais la couche de roche rougeâtre juste au-dessus d’elle ne contenait pas ces espèces et ne contenait que quelques espèces beaucoup plus petites de forams. Et la mince couche d’argile entre les deux couleurs de roche semblait manquer de fossiles. Alvarez s’est rendu compte que quelque chose de dramatique s’était produit dans l’océan qui avait fait disparaître de nombreuses espèces de forams en peu de temps.

À mille kilomètres de Gubbio, à Caravaca sur la côte sud-est de l’Espagne, le géologue néerlandais Jan Smit avait remarqué un schéma similaire de changements dans les forams dans les roches. De plus, Smit comprit que la ligne qui manquait de forams marquait une frontière bien connue dans la géologie et l’histoire de la Terre, une ligne de démarcation entre deux mondes. Au-dessous de la limite se trouvaient des roches de la période du Crétacé, nommées pour les dépôts crayeux caractéristiques, et constituant le dernier tiers de l’ère des reptiles lorsque les dinosaures régnaient sur la terre, les ptérosaures patrouillaient dans le ciel et les mosasaures se nourrissaient d’ammonites (proches parents du nautile) dans les mers. Au-dessus de la frontière se trouvaient des roches du Paléogène, qui ne contiennent aucune de ces créatures, mais marquent le début de l’ère des mammifères, au cours de laquelle les animaux à fourrure ont émergé pour devenir les plus gros animaux sur terre et dans les mers.

BORD DE COUTEAU: Une ligne marque la limite Crétacé-Paléogène dans le sud du Colorado. La couche blanche contient des éjectas de l’astéroïde qui a frappé le Mexique il y a 66 millions d’années. Ci-dessous, la vie avant l’astéroïde; ci-dessus, l’extinction massive d’environ trois quarts de toutes les espèces.Photo de Kirk Johnson; avec la permission de la National Science Foundation

La limite Crétacé-Paléogène (connue sous le nom de K-Pg en abrégé; anciennement connue sous le nom de KT) marque non seulement l’extinction des dinosaures, des ptérosaures, des mosasaures et des ammonites, mais aussi l’extinction massive d’environ trois quarts de toutes les espèces vivant autour. le globe il y a 66 millions d’années. Alvarez, Smit et leurs collègues se sont demandé: qu’est-ce qui aurait pu causer la disparition d’organismes minuscules répandus comme les forams, ainsi que de créatures beaucoup plus grandes?

La réponse courte, comme vous l’avez probablement entendu, est que ce n’était pas quelque chose sur Terre, mais quelque chose de l’espace.

Les analyses chimiques de l’argile marquant la limite des deux périodes, menées par Alvarez, Smit et leurs collaborateurs, ont révélé qu’elle contenait des niveaux extraordinaires de l’élément iridium, un matériau rare sur Terre mais plus abondant dans certains types d’astéroïdes.

À partir de la quantité d’iridium trouvée dans la couche limite, le père de Walter Alvarez, Luis Alvarez, vétéran du projet Manhattan et physicien lauréat du prix Nobel, a calculé la taille d’un astéroïde qui serait nécessaire pour recouvrir le globe d’iridium. Il a pensé que l’astéroïde aurait fait environ 6 miles (ou 10 kilomètres) de large.

Ce fut le jour le plus important sur Terre – malchanceux pour presque tout ce qui est vivant, extrêmement chanceux pour nous.

Alvarez, Smit et leurs collaborateurs ont transmis le scénario de l’impact de l’astéroïde pour l’extinction de masse en 1980. C’était une idée révolutionnaire, beaucoup diraient radicale, et certains diraient trop radicale.

Enfin, en 1991, un cratère de 100 miles de large a été identifié qui se trouve en partie sous le village de Chicxulub sur la péninsule du Yucatan au Mexique, et il a été montré qu’il était du même âge que la frontière K-Pg. Le trou fumant avait été trouvé.

Depuis la découverte du cratère de Chicxulub, de nombreux types de scientifiques – géologues, paléontologues, écologistes, climatologues – ont travaillé pour démêler comment l’impact du K-Pg a déclenché une extinction massive et pour comprendre quelles espèces ont péri, lesquelles ont survécu, et pourquoi?

La question importante pour nous est cependant: serions-nous ici sans la collision d’astéroïdes?

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Pour répondre à cette question, nous devons peser quelques faits. Premièrement, les mammifères ont évolué bien avant l’extinction du K-Pg. Ils avaient coexisté aux côtés des grands dinosaures pendant 100 millions d’années, et de nombreuses espèces sont connues de diverses parties du monde depuis la fin du Crétacé. Ainsi, la présence de dinosaures n’empêchait pas l’apparition de mammifères à fourrure. Mais deuxièmement, les mammifères étaient relativement petits, ce qui suggère qu’ils remplissaient des niches que les dinosaures dominants ne faisaient pas. Et troisièmement, quelques centaines de milliers d’années seulement après la disparition des dinosaures, les mammifères sont devenus beaucoup plus gros qu’à tout moment au cours des 100 millions d’années précédents. Cette augmentation très rapide de la taille corporelle moyenne et maximale après l’extinction suggère que les dinosaures ont joué un rôle majeur dans la limitation de leur taille. Il va de soi, alors, que sans l’impact de l’astéroïde, les dinosaures qui avaient régné pendant plus de 100 millions d’années seraient probablement toujours là, et donc les primates ne le seraient pas, et nous non plus.

La différence entre les gagnants et les perdants était une question de chance. Les conditions déclenchées par l’impact de l’astéroïde étaient au-delà de l’expérience de toutes les créatures. Rien dans leur histoire évolutive ne les a préparés spécifiquement à des années d’enfer. Ce n’était pas de chance pour les dinosaures que les caractéristiques qui les rendaient dominants (par exemple, une grande taille corporelle) les rendaient vulnérables; bonne chance pour un sous-ensemble de mammifères dont les caractéristiques (p. ex. petits, fouisseurs) ont rendu possible la survie, bien que cela ne soit pas certain (la majorité des mammifères ont également péri).

Les chances ne sont pas seulement contre notre existence sans l’astéroïde, mais les chances qu’un astéroïde de taille suffisante frappe la Terre sont très faibles. La découverte de l’astéroïde K-Pg Chicxulub Crater a suscité un énorme intérêt pour d’autres impacts. Il s’avère qu’aucune autre attaque d’astéroïdes de l’ampleur de l’impact de Chicxulub ne s’est produite au cours des 500 derniers millions d’années sur Terre ou sur la Lune (qui reçoit une population similaire de corps entrants). Pour déclencher une extinction de masse, la taille compte. Avec une incidence d’un seul, tout ce que nous pouvons dire, c’est que Chicxulub est peut-être un événement sur 500 millions d’années (ou plus).

De plus, il s’avère que, même avec un gros astéroïde, l’emplacement de l’impact compte également. Les roches autour du site cible du Yucatan sont riches en hydrocarbures et en soufre, ce qui a entraîné la production d’énormes quantités de suie et d’aérosols déviant la lumière du soleil. Les géologues estiment que 1 à 13% de la surface de la Terre contient des roches qui auraient pu produire un ragoût comparable de matériaux destructeurs.

Cette petite cible signifie qu’avec la Terre tournant à environ 1 000 miles par heure, si l’astéroïde était arrivé 30 minutes plus tôt, il aurait atterri dans l’océan Atlantique; 30 minutes plus tard, dans l’océan Pacifique. Juste 30 minutes de toute façon et les dinosaures seraient probablement ici, et il n’y aurait pas Ted et, Dieu nous en préserve, non Ted 2.

Sean B. Carroll est l’auteur de Une série d’événements heureux: le hasard et la création de la planète, la vie et vous. Il est un scientifique, écrivain, éducateur et producteur de films primé. Il est vice-président pour l’enseignement des sciences à l’Institut médical Howard Hughes et titulaire de la chaire Balo-Simon de biologie à l’Université du Maryland. Ses livres comprennent Les règles du Serengeti, Brave Genius, et Créatures remarquables, qui était finaliste pour le National Book Award. Il vit à Chevy Chase, dans le Maryland. Twitter @SeanBiolCarroll

Adapté de Une série d’événements heureux: le hasard et la création de la planète, la vie et vous par Sean B. Carroll. Copyright © 2021 par Sean B. Carroll. Reproduit avec la permission de Princeton University Press.

Image principale: Festa / Shutterstock

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