La modélisation révèle comment la planète naine Cérès alimente une activité géologique inattendue

Scott King, professeur de géophysique au département de géosciences de Virginia Tech, a utilisé des simulations de modélisation informatique et a découvert que la désintégration radioactive au sein de Cérès pourrait être ce qui maintient la planète naine suffisamment chaude pour rester tectoniquement active,

Cérès est le plus gros corps de la ceinture d’astéroïdes de Jupiter et de Mars. Il a été découvert pour la première fois par Giuseppe Piazzi en 1801 et n’aurait aucune caractéristique distincte. Ce n’est qu’en 2015 que la NASA a pu prendre les premières images de près de la planète naine lors de sa mission Dawn. Ces photographies montraient que la surface de Cérès était étonnamment diversifiée et indiquait des niveaux inattendus d’activité géologique invisible sous sa croûte.

Des chercheurs du département des géosciences de Virginia Tech et des membres du United States Geological Survey et du Planetary Science Institute, dont King, ont publié des résultats de recherche selon lesquels l’intérieur de Cérès pourrait être actif en raison de la désintégration radioactive.

Des planètes comme la Terre, Mars et Vénus démarrent à chaud et l’ont constamment démontré tout au long de l’histoire enregistrée. Cette chaleur initiale est produite à partir du frottement créé par la collision continue des pièces qui composent les planètes.

Cependant, Cérès, classée uniquement comme une planète naine, n’avait pas la taille nécessaire pour produire de la chaleur de cette façon. C’est pourquoi les scientifiques ont été déconcertés par les images de la mission Dawn, car elles ont montré des caractéristiques de surface suggérant une activité géologique.

La mission Dawn a capturé les structures d’un énorme plateau d’un côté de Cérès, une série localisée de fractures dans sa croûte et des gisements minéraux qui évoquaient un ancien océan évaporé. Ces caractéristiques nécessitent d’immenses quantités de chaleur interne, qui pourraient provenir de la désintégration d’éléments radioactifs comme l’uranium et le thorium.

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Le Dr Julie Castillo-Rogez, chercheuse principale adjointe de la mission Dawn, a déclaré: “Ceres a une croûte d’environ 25 miles de matériau riche en eau, et environ 40% de son volume pourrait être de l’eau. Il a beaucoup de carbonates, et il a de l’ammoniac à sa surface. Il a des saumures, et nous pensons qu’il y a beaucoup de matières organiques à sa surface.

Cérès, la minuscule planète, est maintenant considérée comme une usine chimique et une cible de bonne foi pour les astrobiologistes à la recherche de vie au-delà de la Terre. King préconise actuellement que Cérès reçoive une priorité élevée pour une importante expédition de robots à la suite de l’exploration par la NASA des lunes d’Uranus.

Wikimédia Commons

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