Home » La première culture de l’âge du fer en Afrique avait la dent sucrée

La première culture de l’âge du fer en Afrique avait la dent sucrée

by Les Actualites

Des traces chimiques de cire d’abeille vieille de 3 500 ans sur des tessons de poterie du centre du Nigéria mettent en lumière un aspect souvent invisible des régimes alimentaires anciens – et un peu sur ce qui a alimenté la culture qui a lancé l’âge du fer en Afrique.

Ces fermiers étaient super dans le métal

Des termes comme «l’âge du fer» n’ont de sens que si vous parlez d’un lieu en particulier, puisque les périodes d’innovation technologique n’ont pas commencé au même moment partout dans le monde. Les gens de plusieurs régions ont découvert, à des moments différents, comment transformer le minerai de fer en métal exploitable. Certaines cultures se sont débrouillées seules, tandis que d’autres ont appris la nouvelle technologie auprès de voisins, de partenaires commerciaux ou de conquérants.

En Afrique subsaharienne, l’âge du fer a commencé entre 1000 et 550 avant notre ère, et il a commencé avec le peuple Nok, une culture qui a sculpté des figurines en terre cuite élaborées, cultivé du mil et développé la fonte du fer. Les premières traces de la culture Nok apparaissent dans les archives archéologiques du Nigéria vers 1500 avant notre ère, et elles ne disparaissent que 2000 ans plus tard, vers 500 CE. Les archéologues ne savent toujours pas si la culture Nok est née au Nigéria ou si le peuple Nok s’est déplacé vers le sud depuis un endroit comme la Mauritanie moderne, le Mali, le Niger ou le Tchad, où le mil est une culture indigène.

C’est un débat familier en archéologie: la technologie de la culture du mil s’est-elle répandue vers le sud d’un groupe de personnes à un autre ou est-ce qu’un groupe de cultivateurs de mil s’est déplacé vers le sud et a apporté ses récoltes avec eux? Dans le cas des Nok, des archéologues comme Peter Breunig penchent vers l’idée que les agriculteurs ont en fait migré vers le sud vers ce qui est maintenant le centre du Nigéria. Là, ils cultivaient du mil et coexistaient avec d’autres groupes de personnes qui vivaient principalement de la chasse, de la cueillette et de la pêche. Mais les Nok n’auraient pas pu vivre de mil seuls, et Breunig et ses collègues essaient toujours de savoir s’ils élevaient aussi du bétail ou chassaient – ou faisaient un peu des deux. Quel type de viande a alimenté la montée de l’âge du fer en Afrique?

Alerte spoiler: nous ne savons toujours pas. Mais grâce à une étude récente, dans laquelle une équipe dirigée par Julie Dunne de l’Université de Bristol a recherché des résidus chimiques microscopiques sur 458 tessons de Nok, nous fais sachez que les Nok ont ​​apparemment mangé du miel.

Quelques figurines en terre cuite emblématiques de la culture Nok.  La plupart des figurines représentent des personnes ou des animaux, et les figurines humaines sont connues pour leurs coiffures élaborées.
Agrandir / Quelques figurines en terre cuite emblématiques de la culture Nok. La plupart des figurines représentent des personnes ou des animaux, et les figurines humaines sont connues pour leurs coiffures élaborées.

C’est une découverte intéressante pour une poignée de raisons. Tout d’abord, cela nous apprend quelque chose de nouveau sur les Nok, une culture fascinante que nous comprenons principalement grâce à leurs sculptures en terre cuite. Deuxièmement, il renverse complètement la manière habituelle des choses en archéologie. Dans la plupart des sites archéologiques, les seules traces de repas anciens sont généralement des os d’animaux et peut-être quelques graines ou fragments de plantes. Les aliments autres que la viande et les plantes sont totalement invisibles dans les archives archéologiques.

«Les restes de plantes et d’animaux des sites archéologiques ne révèlent généralement qu’une petite partie de ce que les gens préhistoriques avaient mangé», a déclaré Katharina Neumann, archéologue à l’Université Goethe, co-auteur de l’étude. Pour les Nok, les archéologues ont maintenant une pièce du puzzle qui manque généralement, mais ne savent toujours pas quel type de viande ils ont mangé.

De quoi parle tout le buzz?

Le sol du centre du Nigéria est si acide que les os s’y dissolvent, de sorte que les archéologues n’ont pas de morceaux de gibier ou de bétail abattus d’anciens garde-manger Nok. Pour savoir ce qu’il y avait au menu des Noks lorsqu’ils n’étaient pas occupés à cultiver et à inventer la ferronnerie, Dunne et ses collègues ont examiné l’intérieur de pots en céramique cassés d’une douzaine de sites Nok, à la recherche de traces chimiques de repas passés.

Ils ont utilisé une technique appelée chromatographie en phase gazeuse / spectrométrie de masse, qui examine la composition chimique d’une substance en la chauffant. La chaleur sépare la substance en composés individuels qui la composent, et un spectromètre de masse identifie ensuite chaque produit chimique en fonction de sa masse.

Plus précisément, l’équipe recherchait des lipides, des molécules qui composent des choses comme les graisses, les huiles et les cires. Différentes espèces et différents matériaux contiennent différents types de lipides. Des études antérieures ont utilisé des résidus lipidiques pour identifier des traces d’anciens produits laitiers ou pour savoir si les gens mangeaient du bétail ou des chèvres et des moutons.

Dunne et ses collègues s’attendaient à trouver le même type d’informations: des lipides qui révéleraient si les gens avaient mangé du bétail domestique ou des cerfs sauvages, par exemple. Au lieu de cela, ils ont trouvé des lipides qui correspondaient à ceux des échantillons de cire d’abeille moderne. Sur 458 tessons de poterie, 66 contenaient suffisamment de résidus lipidiques pour travailler, et 25 d’entre eux contenaient des lipides correspondant à ceux trouvés dans les échantillons de cire d’abeille modernes.

«À l’origine, nous avons commencé l’étude des résidus chimiques dans les tessons de poterie en raison du manque d’os d’animaux sur les sites de Nok, dans l’espoir de trouver des preuves de la transformation de la viande dans les pots», a déclaré Peter Breunig, archéologue à l’Université de Goethe. «Le fait que le peuple Nok ait exploité le miel il y a 3 500 ans était totalement inattendu et est unique dans la préhistoire ouest-africaine.»

Combiner le passé pour obtenir des réponses

Pour être clair, ce qui est surprenant, c’est que les archéologues ont trouvé le résidu lipidique, pas que les gens de l’âge du fer utilisaient du miel. L’art rupestre des gorges de Didimia en Namibie et ailleurs en Afrique australe, datant d’il y a 40000 ans, représente des abeilles, des nids d’abeilles et la collecte du miel. Et un morceau de cire d’abeille et de résine mélangées, utilisé pour couper une pointe d’os, s’est retrouvé dans une couche vieille de 40000 ans à Border Cave en Afrique du Sud.

Les chasseurs-cueilleurs modernes – et même les agriculteurs ruraux dans plusieurs régions du monde, y compris en Afrique de l’Ouest – collectent encore le nid d’abeille comme source de nourriture. Le miel est doux, bien sûr, mais il est également riche en protéines et en énergie, surtout si vous mangez le rayon avec les larves et les pupes encore à l’intérieur, comme le font souvent les Efé de la forêt d’Ituri.

Le miel fermente également en alcool et constitue un médicament décent pour certaines affections et blessures mineures. La cire d’abeille, la substance en nid d’abeille est faite, est parfaite pour sceller des contenants ou fournir du carburant pour des bougies ou des lampes. Si vous êtes prêt à grimper à un arbre et à vous occuper des abeilles, les ruches offrent une ressource très utile, et il n’est pas surprenant que les anciens aient compris cela et se soient lancés dans l’action. Ce qui est surprenant, c’est que 3500 ans plus tard, des traces microscopiques de cet aliment de base collant et sucré s’accrochaient toujours à l’intérieur des plats longtemps jetés.

Les résidus lipidiques avaient été absorbés par la surface intérieure des récipients, ce qui suggère qu’ils avaient été chauffés lentement, stockés pendant une longue période, ou peut-être les deux. Cela signifie que les gens ont peut-être fait fondre le nid d’abeille pour séparer la cire d’abeille du miel et du couvain (larves et pupes – conseil de pro: si vous voulez ennuyer un apiculteur, insistez pour appeler le couvain des «bébés abeilles»). Un ancien cuisinier peut également avoir inclus le nid d’abeille dans un plat pour la saveur.

Un pot dans l’étude de Dunne et de ses collègues contenait des lipides de cire d’abeille et de viande. Aujourd’hui, les habitants d’Okiek du Kenya utilisent du miel pour conserver leur viande fumée, qui peut durer jusqu’à 3 ans. L’ancien Nok a peut-être fait quelque chose de similaire. Il est également possible que les Nok soient des apiculteurs. Les apiculteurs modernes de certaines régions du Nigéria pratiquent toujours une approche traditionnelle, utilisant des ruches en argile sur le sol ou dans les arbres. Cependant, les pots de l’étude semblent trop petits pour avoir été utilisés à cette fin.

«Les résidus chimiques de cire d’abeille dans les tessons ouvrent des perspectives complètement nouvelles pour l’histoire de l’exploitation des ressources et de l’alimentation ancienne», a déclaré Neumann. Cela signifiera probablement une enquête plus approfondie sur les tessons d’autres sites de Nok – et d’autres cultures d’Afrique subsaharienne – pour essayer d’en savoir plus sur la façon dont les gens utilisaient les ressources des abeilles.

Communications de la nature, 2021 DOI: 10.1038 / s41467-021-22425-4 (À propos des DOI).

You may also like

Leave a Comment

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.