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La terre terrestre s’est peut-être formée 500 millions d’années plus tôt que nous ne le pensions

by Les Actualites

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Une impression d’artiste de la Terre primitive

Simone Marchi / SwRI

La croûte continentale de la Terre pourrait avoir émergé 500 millions d’années plus tôt que les scientifiques l’avaient précédemment estimé. Identifier le moment où la terre de notre planète a émergé pourrait nous aider à comprendre les conditions dans lesquelles la vie primitive a commencé.

Aujourd’hui, une nouvelle croûte océanique s’élève au niveau des dorsales médio-océaniques où les plaques tectoniques se séparent. La croûte continentale est généralement beaucoup plus ancienne, formée à partir du volcanisme où les plaques se heurtent les unes aux autres, poussant une couche plus épaisse et moins dense au-dessus du niveau de la mer.

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L’altération de la croûte continentale ajoute des nutriments à l’océan, un processus qui peut avoir joué un rôle dans le soutien de la vie primordiale. La grande question est: quand les croûtes continentales ont-elles commencé à se former?

Pour tenter d’y répondre, Desiree Roerdink de l’Université de Bergen en Norvège et ses collègues ont analysé 30 échantillons de roches anciennes provenant de six sites en Australie, en Afrique du Sud et en Inde. Celles-ci contenaient de la barytine, qui peut se former dans les évents hydrothermaux – des fissures dans le fond de l’océan où les eaux chaudes et riches en minéraux réagissent avec l’eau de mer.

«Les barytins ne changent pas vraiment, leur chimie contient une empreinte de l’environnement dans lequel ils se sont formés», explique Roerdink, qui a présenté ce travail lors d’une réunion de l’Union européenne des géosciences le 26 avril.

Elle et son équipe ont utilisé les ratios des isotopes du strontium dans les dépôts pour déduire le moment où la roche continentale altérée a commencé à pénétrer dans les océans. Ils ont découvert que l’altération avait commencé il y a environ 3,7 milliards d’années.

Lorsque la Terre s’est formée il y a 4,5 milliards d’années, c’était un paysage infernal de roche en fusion. Finalement, la couche externe de la planète s’est suffisamment refroidie pour commencer à former une croûte solide recouverte par un océan mondial.

Cela a lancé un nouvel éon géologique il y a environ 4 milliards d’années, connu sous le nom d’Archéen, c’est à ce moment que les scientifiques pensent que la vie est apparue pour la première fois. Il existe des preuves solides de l’activité microbienne il y a au moins 3,5 milliards d’années, mais il est loin d’être clair quand et comment la vie a commencé.

Selon Aaron Satkoski de l’Université du Texas à Austin, les résultats suggèrent que la vie aurait pu émerger sur terre plutôt que sur les océans. «Cette recherche nous aide à imposer des contraintes sur le moment où la croûte émergente aurait été disponible pour que la vie se développe», dit-il.

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