Le corail «artificiel» pourrait-il sauver les récifs de la planète de la destruction? | corail

Ce week-end, les défenseurs de l’environnement apporteront la touche finale à un récif artificiel géant qu’ils assemblent au zoo de Londres. Des échantillons des coraux les plus spectaculaires de la planète – corail vert vif ramifié, parchemin jaune, crête bleue et bien d’autres espèces – seront ajoutés au réservoir géant avec des poissons qui prospèrent en leur présence: tang bleu, poisson-clown et bien d’autres.

Le décor sera ensuite planté pour l’ouverture lundi de la nouvelle galerie du zoo, Tiny Giants, qui est dédiée aux minuscules créatures invertébrées qui font vivre la vie sur la planète. Le réservoir de récif de corail et sa fenêtre de sept mètres de large formeront le cœur de l’exposition.

Cependant, le but de la nouvelle galerie va au-delà de la simple démonstration de la merveille et de la gloire des récifs coralliens. Il présentera également les recherches qui sont actuellement menées dans le but d’arrêter la destruction des récifs du monde alors que le réchauffement climatique réchauffe les océans et blanchit et détruit leurs coraux.

«Les récifs coralliens sont les écosystèmes les plus diversifiés de la planète et nous voulons montrer aux gens à quel point ils sont merveilleux», a déclaré Paul Pearce-Kelly, conservateur principal des invertébrés et des poissons à la Zoological Society of London.

«Cependant, nous voulons également souligner les efforts de recherche et de conservation qui sont actuellement menés pour essayer de les sauver de la menace du réchauffement climatique. Nous voulons que le public voie ce qui est fait pour essayer de sauver ces merveilles. »

Les coraux sont de minuscules animaux, appelés polypes, dont la bouche est entourée de tentacules pour capturer la nourriture. Ces polypes sont clairs mais tirent leur couleur brillante des algues qui y vivent. Les algues sont protégées tandis que leur photosynthèse des rayons du soleil fournit des nutriments aux polypes.

Jeremy Simmons, aquariophile senior du zoo de Londres, met du corail dans le réservoir principal des Tiny Giants. Photographie: Antonio Olmos / The Observer

Cette relation symbiotique confortable a conduit à la croissance de récifs coralliens qui couvrent 0,1% du fond océanique de la planète tout en abritant plus de 25% des espèces marines, y compris les poissons, les mollusques, les éponges et les crustacés. En conséquence, ils sont parfois décrits comme les «forêts tropicales de la mer», bien que la comparaison soit décriée par certains naturalistes, dont David Attenborough.

«Les gens disent que vous ne pouvez pas vaincre la forêt tropicale», a déclaré Attenborough. «Mais ce n’est tout simplement pas vrai. Vous y allez et la première chose que vous pensez est: où diable sont les oiseaux? Où sont les animaux? Ils se cachent dans les arbres, bien sûr. Non, si vous voulez la beauté et la faune, vous voulez un récif de corail. Mettez un masque et collez votre tête sous l’eau. La vue est époustouflante.

Malheureusement, ces sites majestueux sont maintenant très sérieusement menacés, le problème le plus immédiat se présentant sous la forme d’un stress thermique. La hausse des températures océaniques déclenche des événements de blanchiment qui dépouillent les récifs de leur couleur et finissent par les tuer. Et ce n’est que le début.

Les poissons nagent sur le corail staghorn sur la Grande Barrière de Corail d'Australie
Les poissons nagent au-dessus du corail staghorn sur la Grande Barrière de Corail d’Australie. Photographie: Rick Loomis / Los Angeles Times via Getty Images

Les autres menaces comprennent l’acidification des océans, l’augmentation du niveau de la mer, les tempêtes, la désoxygénation et les changements des courants océaniques, tandis que la crise climatique augmente également la menace de maladies et exacerbe la destruction de l’habitat, la surpêche et la pollution par les humains. En conséquence, de vastes zones – y compris des morceaux massifs de la Grande Barrière de Corail d’Australie – ont déjà été détruites, et les scientifiques préviennent que plus de 90% des récifs pourraient être perdus d’ici 2050 à moins que des mesures urgentes ne soient prises pour lutter contre le chauffage mondial et les émissions de gaz à effet de serre.

«Vous pouvez considérer les récifs coralliens comme le canari dans la mine», a déclaré Pearce-Kelly. «Ils doivent survivre à des conditions très difficiles – vagues déferlantes, érosion et autres facteurs – et lorsque les choses commencent à mal tourner dans les océans, les coraux seront les premiers à réagir. Et c’est exactement ce que nous voyons maintenant. Les récifs coralliens meurent et ils nous disent que tout ne va pas bien avec notre planète.

Les décisions prises cette année lors de la réunion de la Cop26 sur le climat à Glasgow seront cruciales pour ralentir le réchauffement climatique et réduire les émissions de gaz à effet de serre absorbées par la mer, un processus qui conduit à l’acidification des océans. Les deux pourraient aider à protéger les récifs coralliens menacés.

Cependant, les scientifiques tentent d’identifier les souches robustes qui pourraient survivre à nos océans surchauffés, et une partie de ces recherches sera menée au zoo de Londres. «Derrière notre nouveau réservoir de récifs coralliens, nous avons construit des laboratoires où les scientifiques étudieront les espèces coralliennes», a déclaré Pearce-Kelly.

L’un des objectifs sera de mener des recherches sur les espèces afin de trouver celles qui peuvent le mieux survivre dans les eaux chaudes et acides. Un autre sera d’essayer d’augmenter les taux de reproduction des coraux. «Le corail ne fraye qu’une fois par an», at-il ajouté. «Cependant, la recherche basée sur les aquariums a permis à certains coraux de frayer artificiellement, ce qui peut aider les efforts de restauration des récifs coralliens. Et si cela peut être étendu à toutes les espèces, nous pourrions envisager le lancement de programmes de reproduction des coraux plusieurs fois par an. Ce serait une aide précieuse pour restaurer les récifs ravagés. »

La recherche dans ces domaines est en cours dans des laboratoires du monde entier, le nouveau zoo de Londres étant lié à ce réseau mondial. Les études menées dans un centre peuvent ensuite être testées dans d’autres. Ceux-ci peuvent ensuite être affichés dans le réservoir dans Tiny Giants.

«Le point crucial est que les progrès que nous faisons pour rendre le corail plus apte à survivre dans un monde qui se réchauffe peuvent être montrés au public et l’encourager à croire que nous pouvons faire quelque chose pour sauver les récifs de la planète», a déclaré Pearce-Kelly. «La sauvegarde de nos récifs coralliens est désormais un objectif écologique d’une importance cruciale.»

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