Le déclin de la population de grands requins blancs choque les chercheurs

C’est une balade cahoteuse à travers les eaux fraîches de Gansbaai, en Afrique du Sud, pour la célèbre experte en requins Sara Andreotti. La région était autrefois la capitale mondiale des requins, mais maintenant le prédateur suprême, qui a survécu à plus de 400 millions d’années, est en grande difficulté.

Il y a quatre ans, vous pouviez voir cinq à 20 grands requins blancs par jour pendant la haute saison. Maintenant, vous seriez chanceux d’en voir autant en une année entière. Leur nombre est en forte baisse et les observations du prédateur mortel au large du cap ouest du pays ont rapidement diminué au cours des cinq dernières années.

Il y a du silence et de l’immobilité dans les océans, et Andreotti a déclaré que le manque de requins est en fait une alarme.

“C’est triste aussi, la disparition d’un si grand prédateur”, a déclaré Andreotti à Debora Patta de CBS News.

Alors qu’il était en mer récemment avec un groupe de chercheurs qui essayaient de toute urgence de comprendre pourquoi l’océan est si calme, Andreotti a repéré un grand requin blanc. C’était le premier qu’elle voyait depuis deux ans. Andreotti et les chercheurs ont obtenu un échantillon du requin.

“L’échantillon nous donnera une indication s’il y a de nouveaux requins entrant dans la baie ou un nouveau requin dans la baie”, a-t-elle déclaré.

Alors, où sont passés tous les autres requins ?

Des scientifiques comme Andreotti et ses collègues pensent que la pêche à la palangre est l’un des principaux coupables. Il cible légalement les petites espèces de requins exportées vers l’Australie pour le fish and chips. Le problème, explique la biologiste marine Mary Rowlinson, c’est que c’est aussi la nourriture du requin.

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“Et donc nous épuisons leurs ressources alimentaires. Et si vous épuisez les ressources alimentaires, cela crée une plus grande concurrence entre les individus, ce qui rend plus difficile la survie de chaque requin blanc”, a déclaré Rowlinson.

Ensuite, il y a le problème des pêcheurs par inadvertance attraper des requins.

“Vous posez un grand filet et vous essayez d’attraper du merlu, mais à la place, vous attrapez les requins, les calamars et les raies. C’est donc une sorte de dommage collatéral”, a déclaré Andreotti.

Certains chercheurs attribuent la disparition des grands blancs à un autre prédateur : les épaulards. Ils disent qu’ils ont chassé la population de requins.

Mais Andreotti ne l’achète pas. Les orques et les grands requins blancs ont déjà vécu à proximité immédiate de la région sans aucun problème.

“Ma plus grande crainte est que pendant que nous nous disputons pour savoir s’ils ont déménagé ou s’ils sont tués, nous perdons les quelques-uns qui restent”, a-t-elle déclaré.

À plus de 100 miles de là, à False Bay, un autre point chaud, la population de requins a également considérablement diminué. Seferino Gelderbloem est un observateur de requins depuis douze ans. Son travail a consisté à surveiller les grands blancs, en lançant un avertissement lorsqu’ils nagent dangereusement près des surfeurs. Mais cette sirène est silencieuse depuis longtemps maintenant.

“Cela me préoccupe parce que, je veux dire, ils sont au sommet de la chaîne alimentaire, donc ils gardent les phoques intacts. Alors ils se nourrissent de malades et de blessés, alors ils le maintiennent simplement en équilibre”, a déclaré Gelderbloem.

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Sans les requins encerclant la baie, il y a eu une prolifération de phoques. Plus de phoques signifient que plus de poissons sont consommés, affectant le délicat écosystème de l’océan – un océan dont nous dépendons pour l’oxygène.

“Si vous n’avez pas ces grands prédateurs là-bas, en gardant tout en équilibre et en contrôle, malheureusement, nos océans finiront par mourir. Donc, protéger les océans, c’est nous protéger”, a déclaré Rowlinson.

Grands blancs sont souvent décrits à tort comme des tueurs assoiffés de sang s’attaquant aux humains. Mais il s’avère que les humains peuvent être leur plus grande menace.

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