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Le plus gros animal à voler était un reptile avec un cou en forme de girafe

by Les Actualites

Des lézards volants avec des cous et des ailes ressemblant à des girafes s’étendent sur près de 40 pieds autrefois régnaient sur le ciel tandis que les dinosaures erraient en dessous. Ces bêtes impressionnantes quoique bizarres, les ptérosaures azhdarchides, ont vécu de la période du Trias tardif jusqu’à la fin du Crétacé et sont les plus grands vertébrés connus à avoir jamais pris leur envol.

Les scientifiques se demandent depuis longtemps comment ces anciens lézards pouvaient soutenir leur tête – leurs os, comme ceux de la plupart des oiseaux, sont assez légers et fragiles. Surtout s’ils portaient des proies dans leur bouche, le poids du crâne serait assez difficile à supporter avec un cou aussi long et mince. Mais de nouvelles recherches publiées cette semaine dans iScience montre que ces animaux avaient une structure osseuse unique: leurs vertèbres avaient de fines entretoises qui s’étendaient d’un tube neural central à la paroi des vertèbres, semblables aux rayons d’une bicyclette. L’effet est une structure de support en forme d’hélice.

“Cela ne ressemble à rien de ce qui a été vu précédemment dans une vertèbre de n’importe quel animal”, a déclaré le paléobiologiste et co-auteur David Martill dans un communiqué. «Cette structure … a résolu de nombreuses préoccupations concernant la biomécanique de la façon dont ces créatures pouvaient supporter des têtes massives – plus de 1,5 mètre – sur des cous plus longs que la girafe moderne, tout en conservant la capacité de voler à moteur.

Martill et son équipe ont fait cette découverte en examinant des fossiles de ptérosaures azhdarchidés du site de Kem Kem au Maroc – une zone riche en fossiles et l’un des seuls endroits où vous pouvez trouver des spécimens d’Azhdarchid relativement intacts. Ils ont placé des vertèbres de ptérosaures à travers un scanner, et ils ont été surpris par les structures qu’ils ont trouvées à l’intérieur.

Avec l’aide d’ingénieurs biomécaniques, ils ont ensuite évalué à quel point les structures en forme de rayons étaient utiles pour soulager la tension du cou des reptiles volants. Leurs analyses ont révélé que seulement 50 de ces entretoises (avec des archives fossiles limitées, il est difficile de savoir exactement combien chaque créature en avait) augmentaient leur capacité de charge de 90%, ce qui explique comment ces anciens lézards pourraient être des volants si puissants et des prédateurs féroces sans se casser le cou.

La force du cou aurait également pu être importante pour ces ptérosaures pour le «coup de cou», un type de rituel de rivalité entre mâles auquel les girafes se livrent aujourd’hui.

Connaître la structure de ces vertèbres aidera les scientifiques à acquérir une compréhension plus précise des ptérosaures azhdarchidés – de la façon dont ils se déplaçaient, à la proie qu’ils auraient pu attraper, et à quelle taille ils auraient vraiment pu atteindre.

Quoi qu’il en soit, la structure des vertèbres du cou inédite est une découverte, a déclaré Martill, et montre comment «l’évolution a façonné ces créatures en volants impressionnants et incroyablement efficaces.

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