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Le rover Perseverance de la NASA vient de transformer le CO2 en oxygène. La technologie pourrait aider les futurs astronautes à respirer sur Mars.

by Les Actualites
Les techniciens de la salle blanche du Jet Propulsion Laboratory de la NASA abaissent l’instrument MOXIE dans le ventre du rover Perseverance. NASA / JPL-Caltech

La NASA a envoyé le rover Perseverance sur Mars avec une technologie supplémentaire: un appareil qui peut transformer le dioxyde de carbone en oxygène, tout comme le font les arbres sur Terre.

L’appareil, appelé Expérience d’utilisation des ressources in situ de l’oxygène de Mars (MOXIE), a extrait le dioxyde de carbone de l’atmosphère martienne pour produire son premier oxygène mardi. C’est une petite quantité – 5,4 grammes, assez pour garder un astronaute en bonne santé pendant 10 minutes – mais c’est la preuve que la technologie fonctionne sur la planète rouge.

C’est une bonne nouvelle pour la perspective d’envoyer des explorateurs humains sur Mars. L’oxygène prend beaucoup de place sur un vaisseau spatial, et il est très peu probable que les astronautes puissent en apporter suffisamment avec eux sur Mars. Ils devront donc produire leur propre oxygène à partir de l’atmosphère martienne, à la fois pour respirer et pour alimenter les fusées pour retourner sur Terre.

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Concept d’artiste des astronautes et des habitats humains sur Mars. JPL / NASA

“Il s’agit d’une première étape cruciale pour convertir le dioxyde de carbone en oxygène sur Mars”, a déclaré dans un communiqué de presse Jim Reuter, administrateur associé de la Direction des missions de technologie spatiale de la NASA.

“MOXIE a encore du travail à faire, mais les résultats de cette démonstration technologique sont pleins de promesses alors que nous nous dirigeons vers notre objectif de voir un jour des humains sur Mars”, a-t-il ajouté. «L’oxygène n’est pas seulement ce que nous respirons. Le propulseur de fusée dépend de l’oxygène, et les futurs explorateurs dépendront de la production de propulseur sur Mars pour rentrer chez eux.

La boîte dorée contenant l’expérience a à peu près la taille d’une batterie de voiture – seulement 1% de la taille de l’appareil que les scientifiques espèrent réellement envoyer sur Mars.

Les descendants de MOXIE pourraient finalement produire suffisamment d’oxygène – environ 25 tonnes métriques – pour lancer quatre astronautes au large de la surface martienne. Produire cet oxygène sur place permettrait d’économiser beaucoup d’espace, de poids, de carburant et d’argent pour le voyage initial vers Mars.

Comment MOXIE extrait l’oxygène de l’air mince

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Les «selfies» de la persévérance sur Mars. NASA / JPL-Caltech

Ce n’est pas la seule première technologique de la mission Persévérance cette semaine. Une autre expérience qu’il a menée sur Mars, l’hélicoptère Ingenuity, est entrée dans l’histoire en survolant la surface martienne pour la première fois lundi.

«Les démonstrations technologiques sont un élément vraiment, vraiment critique de notre portefeuille», a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA, à Insider avant le vol d’Ingenuity. “Ils permettent essentiellement de nouveaux outils dans notre boîte à outils.”

Persévérance de la NASA

Perseverance a pris un “ selfie ” avec l’hélicoptère Ingenuity le 6 avril 2021. NASA / JPL-Caltech / MSSS / Sean Doran

La NASA s’attend à ce que MOXIE extrait l’oxygène de l’atmosphère martienne au moins neuf fois de plus au cours des deux prochaines années. Cette première tentative a été conçue pour s’assurer que l’expérience fonctionnait. Les futures courses testeront les capacités de MOXIE à différents moments de la journée et au cours des saisons de Mars. L’appareil est conçu pour générer jusqu’à 10 grammes d’oxygène par heure.

À tout le moins, MOXIE ne manquera pas de carburant pour ces tests. L’atmosphère de Mars est composée à 96% de dioxyde de carbone. L’appareil utilise la chaleur et les courants électriques pour diviser ces molécules de CO2 en oxygène (O) et monoxyde de carbone (CO). Les atomes d’oxygène n’aiment pas être seuls longtemps, ils se combinent donc rapidement en molécules d’O2 – l’oxygène que nous respirons.

Le produit final doit être de l’oxygène moléculaire presque pur: environ 99,6% d’O2.

MOXIE libère alors à la fois l’oxygène et le monoxyde de carbone dans l’atmosphère de la planète. Cependant, les futurs appareils à plus grande échelle stockeraient l’oxygène dans des réservoirs pour une utilisation ultérieure.

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Les travailleurs installent MOXIE dans le châssis du rover Perseverance Mars au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, le 20 mars 2019. NASA / JPL-Caltech

La conversion du dioxyde de carbone en oxygène n’est pas le seul moyen pour les futurs astronautes de vivre de la terre martienne. Les scientifiques et les ingénieurs ont également proposé d’utiliser des roches sur place pour construire des structures, ou même de déterrer de la glace martienne ou lunaire pour fabriquer de l’eau potable ou du carburant pour fusée.

Quelle que soit la méthode choisie, la NASA devra faire preuve d’ingéniosité afin d’étendre la présence humaine dans l’espace lointain. Le succès de MOXIE met une technologie de plus dans sa boîte à outils.

Lire l’article original sur Business Insider

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