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Le système de lancement spatial: la dernière fusée de la NASA

by Les Actualites

Mise à jour du 18 mars: Cet essai a été révisé pour indiquer que le système de lancement spatial a terminé son deuxième test de tir à chaud.


Onze ans dans la fabrication, la fusée la plus puissante construite par la NASA depuis que le programme Apollo se tient enfin debout. Encadré par la plate-forme de test industrielle sur laquelle il est monté, la section centrale du Space Launch System est une colonne brillante de couleur abricot coulée en relief par des tuyaux torsadés et des treillis en acier. La fusée est plus haute que la Statue de la Liberté, le piédestal et tout, et est la pierre angulaire des ambitions astronautes de la NASA. Le lanceur est au cœur du programme Artemis de l’agence pour ramener les humains à la surface lunaire, et plus tard, les atterrir sur Mars.

Jeudi, la NASA a entrepris pour une deuxième fois de prouver que le système de lancement spatial est prêt à prendre son envol, conduisant un «feu chaud» continu de ses moteurs pendant plus de huit minutes. Le test semble s’être bien déroulé, à la suite d’un test antérieur en janvier qui s’est interrompu après environ 67 secondes en raison d’erreurs et de problèmes d’équipement.

Le prochain arrêt de la fusée sera le Kennedy Space Center en Floride, et dès novembre, la rampe de lancement. On s’attend à ce qu’il soulève une capsule appelée Orion sur un chemin autour de la lune et retour. Sa première mission avec équipage est prévue pour 2023. Ce vol sera le premier à soulever des astronautes au-delà de l’orbite terrestre basse depuis 1972. En effet, il enverra des astronautes plus loin dans l’espace qu’aucun humain ne l’a fait auparavant.

Et pourtant, loin d’être une déclaration audacieuse sur l’avenir des vols spatiaux habités, la fusée Space Launch System représente autre chose: le passé et la fin. C’est la dernière classe de fusée que la NASA est susceptible de construire.

Le voir se lancer, cependant, signifiera en fait quelque chose. Alors que la NASA souhaite depuis longtemps renvoyer les astronautes dans l’espace lointain, elle ne le pouvait pas. Il manquait à l’agence un véhicule conçu, testé et validé comme sûr pour soulever des humains à plus de quelques centaines de kilomètres du sol. Si le test de cette semaine réussit et que la fusée vole plus tard, les États-Unis pourront dire que oui.

Mais le cours ne s’est pas déroulé sans heurts. Le Space Launch System est né non pas sur les tables de rédaction des ingénieurs, mais sur les bureaux des sénateurs. En 2010, le Congrès a légiféré sur l’existence d’un lanceur pour tirer des objets lourds dans l’espace lointain. Ce que les choses? À déterminer. Et où exactement? Personne ne pouvait le dire avec certitude.

Les membres du Congrès n’avaient pas de conception particulière à l’esprit, mais ils ont exigé que la NASA fouille dans les caisses de vieilles pièces de navette spatiale chaque fois que possible pour construire cette chose, et ont exigé qu’elle soit lancée d’ici 2016.

Mandatée pour construire la grosse fusée, la NASA a concocté des programmes d’exploration qui l’utiliseraient. Tout d’abord, c’était une fusée astéroïde. Puis une fusée Mars. Maintenant, c’est une fusée lunaire Artemis. En tout état de cause, le système de lancement spatial dépasse de plusieurs milliards de dollars son budget et cinq ans après sa date de lancement obligatoire.

Les revers et la lenteur qui ont affecté le système de lancement spatial contrastent fortement avec ce qui s’est passé dans les fusées au cours de la dernière décennie.

Si vous vous êtes connecté à Internet au cours des cinq dernières années, vous avez probablement vu les lancements spectaculaires de fusées construites par SpaceX. La société aérospatiale privée d’Elon Musk a tiré des centaines de satellites dans l’espace, et même une voiture de sport Tesla. Ses propulseurs de fusée reviennent ensuite sur Terre et atterrissent élégamment debout pour être réutilisés. Dimanche, on a fait l’aller-retour pour la neuvième fois.

Ce programme spatial privé a été nourri par la NASA et s’est accéléré après que les navettes spatiales ont cessé de voler en 2011. L’année dernière, SpaceX a commencé à transporter les astronautes de l’agence vers la Station spatiale internationale. Maintenant, la société a pour objectif d’atterrir sur la Lune et sur Mars. Mais les fusées de SpaceX ne sont pas prêtes à transporter les astronautes au-delà de l’orbite terrestre basse, et peu d’autres entreprises ont exprimé leur intérêt pour ce marché des voyages à longue distance.

Le système de lancement spatial n’est pas la première tentative de la NASA après Apollo de construire une fusée spatiale lointaine pour le corps des astronautes. Le 20 juillet 1989, 20 ans après l’atterrissage sur la lune d’Apollo 11, le président George HW Bush a engagé l’humanité à devenir une espèce multiplanétaire. Plus tard, il a proposé un calendrier: que d’ici 2019, le 50e anniversaire de ce «pas de géant», les astronautes salueraient les étoiles et les rayures de Mars.

De toute évidence, cela ne s’est pas produit.

En 2004, George W. Bush a pris un engagement similaire à celui de son père. Une grande partie de l’ingénierie qui a été intégrée au système de lancement spatial et à la capsule Orion peut être attribuée à ce programme maintenant annulé, Constellation. En 2010, Barack Obama a fait sa propre déclaration, demandant à la NASA d’utiliser la fusée pour se rendre sur Mars. Le matériel a depuis été absorbé par Artemis, le programme de la NASA lancé par l’administration Trump pour faire atterrir le prochain homme et la première femme sur la lune avant de se diriger vers la planète rouge.

Malgré les ambitions élevées de tant de présidents, les humains sont restés embourbés en orbite. La capacité d’atteindre la lune n’est pas aussi simple que d’aller un peu plus loin. La station spatiale fonctionne à environ 250 miles au-dessus de la surface de la Terre. La lune est à environ 250 000 miles. En conséquence, après 32 ans de faux départs et de programmes échoués, un lancement réussi du système de lancement spatial rouvrira enfin les anciennes frontières des vols spatiaux habités. La NASA disposera à nouveau du matériel nécessaire pour transporter l’humanité vers d’autres mondes.

Aucune autre fusée américaine ne peut envoyer des astronautes sur la Lune en un seul lancement. La Falcon Heavy, une grosse fusée construite par SpaceX qui a volé trois fois, n’est pas certifiée pour lancer des humains. SpaceX a plutôt concentré ses ambitions dans l’espace lointain en équipage sur Starship, un vaisseau spatial élégant et ambitieux qui est en cours de développement et peut-être à des années loin des humains volants. À l’heure actuelle, si la NASA veut ramener des astronautes sur la lune, le Space Launch System est le seul jeu en ville, même s’il coûte 2 milliards de dollars par lancement et ne peut pas être réutilisé.

SpaceX et Blue Origin, une autre société de fusées privée fondée par Jeff Bezos d’Amazon, résolvent des problèmes très difficiles: comment construire des fusées polyvalentes et des véhicules d’équipage qui atterrissent si doucement qu’ils sont réutilisables même avec des astronautes à bord.

En revanche, la fusée de la NASA ne ressemble à la vision de l’avenir de personne. Cela fait partie de ce qui fait du Space Launch System un produit de transition utile. Il n’y a pas d’obstacles d’ingénierie inhabituels à franchir. Il y a tout lieu de croire qu’une fois que ces fusées auront démontré leur aptitude au vol, elles fonctionneront bien et de manière fiable. Jusqu’à ce que Starship ou une autre fusée vole en toute sécurité et régulièrement, la NASA peut poursuivre ses efforts interplanétaires en sachant qu’entre-temps, elle dispose d’une fusée géante en état de marche.

Il y a une grande valeur à cela. La grosse fusée ne sera pas nécessaire pour toujours. Cela pourrait être nécessaire seulement assez longtemps pour amener la première femme sur la surface lunaire. Le secteur des lancements commerciaux est peut-être prêt à partir de là.

Il est très peu probable que la NASA s’appuie à nouveau sur des fusées qu’elle a construites seule. Le Space Launch System est la fin de la ligne. Si le seul but qu’il sert est de donner à la nation le temps et la confiance nécessaires pour obtenir un vaisseau privé réutilisable dans l’espace, cela aura été un succès.

Que le programme Space Launch System se termine l’année prochaine ou la prochaine décennie, contrairement à la fin de la navette spatiale ou de Saturne 5, ce ne sera pas la fin d’un chapitre, mais la fin d’un livre. La NASA sera hors du secteur des fusées. Lorsque la prochaine génération se rend au Kennedy Space Center et voit un ancien amplificateur géant du système de lancement spatial exposé, le guide touristique dira: «Ils ne les font plus comme ça», et ce sera vrai – littéralement.

David W. Brown est un journaliste qui écrit sur les vols spatiaux. Il est l’auteur de “La mission,” un examen de la longue tentative de la NASA de construire un vaisseau spatial pour explorer la lune de Jupiter, Europe.

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