Le télescope spatial James Webb était un projet déterminant pour Janet Barth

Janet Barth a passé la majeure partie de sa carrière au Goddard Space Flight Center, à Greenbelt, dans le Maryland, ce qui l’a placée au milieu de certains des projets les plus passionnants de la NASA au cours des 40 dernières années.

Elle a rejoint le centre en tant qu’étudiante coopérative et a pris sa retraite en 2014 en tant que chef de sa division de génie électrique. Elle a participé aux missions d’entretien du télescope spatial Hubble, au lancement de l’orbiteur de reconnaissance lunaire et de la mission magnétosphérique multi-échelle, et au développement du télescope spatial James Webb.


Barth, un IEEE Life Fellow, a mené des travaux pionniers dans l’analyse des effets des rayons cosmiques et du rayonnement solaire sur les observatoires des engins spatiaux. Ses outils et ses techniques sont encore utilisés aujourd’hui. Elle a également aidé à développer les exigences scientifiques du programme Living With a Star de la NASA, qui étudie le soleil, les magnétosphères et les systèmes planétaires.

Pour son travail, Barth a reçu le prix IEEE Marie Sklodowska-Curie de cette année pour “le leadership et les contributions à l’avancement de la conception, de la construction, du déploiement et de l’exploitation de systèmes spatiaux capables et robustes”.

“Je pleure encore rien qu’en y pensant”, dit Barth. «Recevoir ce prix est une leçon d’humilité. Tout le monde à l’IEEE et à Goddard avec qui j’ai travaillé possède une part de ce prix.

De la location coopérative au chef de la division EE de la NASA

Barth a d’abord fréquenté l’Université du Michigan à Ann Arbor, pour obtenir un diplôme en biologie, mais elle s’est vite rendu compte que ce n’était pas un bon choix pour elle. Elle a été transférée à l’Université du Maryland à College Park et a changé sa majeure en mathématiques appliquées.

Elle a été acceptée pour un poste coopératif en 1978 au centre Goddard, situé à environ 9 kilomètres de l’université. Les emplois coopératifs permettent aux étudiants de travailler dans une entreprise et d’acquérir de l’expérience tout en poursuivant leurs études.

« J’étais enthousiaste à l’idée d’utiliser mes compétences en analyse et en mathématiques pour permettre de nouvelles sciences à Goddard », dit-elle. Elle a mené des recherches sur les environnements radiatifs et leurs effets sur les systèmes électroniques.

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Goddard l’a embauchée après avoir obtenu son diplôme d’ingénieur en assurance des radiations et de la dureté. Elle a aidé à s’assurer que l’électronique et les matériaux des systèmes spatiaux fonctionneraient comme prévu après avoir été exposés aux radiations dans l’espace.

En raison de son expertise dans le rayonnement spatial, George Withbroe, directeur du programme de physique solaire-terrestre de la NASA (maintenant sa division héliophysique), lui a demandé en 1999 de l’aider à rédiger une proposition de financement pour un programme qu’il voulait lancer – qui est devenu Living With a Étoile. Il a reçu 2 milliards de dollars américains du Congrès américain et a été lancé en 2001.

Au cours de ses 12 années avec le programme, Barth a aidé à rédiger le document d’architecture, qui, selon elle, est devenu une publication fondamentale pour le domaine de l’héliophysique (l’étude du soleil et son influence sur l’espace). Le document décrit les buts et les objectifs du programme.

En 2001, elle a été sélectionnée pour être chef de projet pour un banc d’essai de la NASA visant à comprendre comment les engins spatiaux sont affectés par leur environnement. Le banc d’essai, qui a collecté des données depuis l’espace pour prédire l’impact des radiations sur les missions de la NASA, a terminé avec succès sa mission en 2020.

Barth a atteint le prochain échelon de sa carrière en 2002, lorsqu’elle est devenue l’une des premières femmes chefs de branche associés de l’ingénierie chez Goddard. À la Direction des systèmes de données de vol et des effets des rayonnements du centre spatial, elle a dirigé une équipe d’ingénieurs qui ont conçu des ordinateurs de vol et des systèmes de stockage. Bien que cela ait été une courbe d’apprentissage abrupte pour elle, dit-elle, elle l’a apprécié. Trois ans plus tard, elle dirigeait la succursale.

Elle a obtenu une autre promotion, en 2010, au poste de chef de la division génie électrique. En tant que première femme chef de division de la Direction de l’ingénierie Goddard, elle a dirigé une équipe de 270 employés qui ont conçu, construit et testé des systèmes électroniques et électriques pour les instruments et engins spatiaux de la NASA.

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Barth (à gauche) et Moira Stanton lors de la conférence 1997 RADiation and its Effects on Components and Systems, tenue à Cannes, France. Barth et Stanton ont co-écrit un article d’affiche et ont reçu le prix exceptionnel de l’article d’affiche.Janet Barth

Travailler sur le télescope spatial James Webb

Tout au long de sa carrière, Barth a participé au développement du télescope spatial Webb. Chaque fois qu’elle pensait qu’elle en avait terminé avec le projet massif, dit-elle en riant, son chemin “recouperait Webb à nouveau”.

Elle a rencontré le projet Webb pour la première fois à la fin des années 1990, lorsqu’on lui a demandé de faire partie de l’équipe d’étude initiale du télescope.

Elle a rédigé son cahier des charges espace-environnement. Après leur publication en 1998, cependant, l’équipe s’est rendu compte qu’il y avait plusieurs problèmes complexes à résoudre avec les détecteurs du télescope. L’équipe Goddard a aidé Matt Greenhouse, John C. Mather et d’autres ingénieurs à travailler sur les problèmes délicats. Greenhouse est un scientifique de projet pour la charge utile de l’instrument scientifique du télescope. Mather a remporté le prix Nobel de physique 2006 pour ses découvertes soutenant le modèle du Big Bang.

Les détecteurs du Webb absorbent les photons – la lumière des galaxies, des étoiles et des planètes lointaines – et les convertissent en tensions électroniques. Barth et son équipe ont travaillé avec Greenhouse et Mather pour vérifier que les détecteurs fonctionneraient lorsqu’ils seraient exposés à l’environnement de rayonnement au point de Lagrange L2, l’une des positions dans l’espace où les objets envoyés par l’homme ont tendance à rester en place.

Des années plus tard, alors que Barth dirigeait la branche Systèmes de données de vol et effets de rayonnement, elle a supervisé le développement des systèmes de commande et de traitement des données des instruments du télescope. En raison de son rôle important, le nom de Barth a été écrit sur la boîte de vol ICDH de l’instrument du télescope.

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Lorsqu’elle est devenue chef de la division de génie électrique de Goddard, elle a été affectée au comité d’examen technique du télescope.

“À ce stade”, dit-elle, “nous nous sommes concentrés sur les mécanismes de déploiement et les risques liés à l’impossibilité de le tester complètement dans l’environnement dans lequel il serait lancé et déployé”.

Elle a siégé à ce comité jusqu’à sa retraite. En 2019, cinq ans après sa retraite, elle a rejoint le conseil consultatif de Miller Engineering and Research Corp. L’entreprise, basée à Pasadena, dans le Maryland, fabrique des pièces pour les organisations aérospatiales et aéronautiques.

« J’aime beaucoup l’éthique de l’entreprise. Ils servent des missions scientifiques et des missions avec équipage », explique Barth. “Je suis retourné à mes racines, et ça a été vraiment gratifiant.”

Les meilleures choses à propos d’être membre de l’IEEE

Barth et son mari, Douglas, qui est également ingénieur, ont rejoint l’IEEE en 1989. Elle dit qu’ils aiment appartenir à un “groupe de pairs unique”. Elle aime particulièrement assister aux conférences de l’IEEE, avoir accès à des revues et pouvoir suivre des cours et des ateliers de formation continue, dit-elle.

“Je me tiens au courant des progrès de la science et de l’ingénierie”, dit-elle, “et assister à des conférences me garde inspirée et motivée dans ce que je fais.” Les opportunités de réseautage sont « formidables », ajoute-t-elle, et elle a pu rencontrer des gens de presque toutes les industries de l’ingénierie.

Bénévole active de l’IEEE depuis plus de 20 ans, elle est présidente exécutive du groupe directeur sur les effets des rayonnements de l’IEEE Nuclear and Plasma Sciences Society, et elle a été présidente 2013-2014 de l’IEEE Nuclear and Plasma Sciences Society. Elle est également rédactrice adjointe pour Transactions IEEE sur la science nucléaire.

“L’IEEE a définitivement profité à ma carrière”, dit-elle. “Il n’y a aucun doute là-dessus.”

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