Le temps presse pour la seconde intercalaire: Nature News

L’abolition verrait le temps «officiel» non amarré au soleil.

«Les temps», chante Bob Dylan, «ils changent». Ses paroles pourraient devenir une vérité littérale en janvier, lorsque la Conférence mondiale des radiocommunications de l’Union internationale des télécommunications à Genève, en Suisse, votera sur l’opportunité de redéfinir le temps universel coordonné (UTC) et de désynchroniser l’heure de notre horloge avec l’emplacement du Soleil dans le ciel.

La question est de savoir s’il faut abolir la “ seconde intercalaire ” – la seconde supplémentaire ajoutée chaque année environ pour maintenir UTC en phase avec l’orbite légèrement imprévisible de la Terre. L’UTC – la référence par rapport à laquelle les fuseaux horaires internationaux sont définis – est calculé en faisant la moyenne des signaux d’environ 400 horloges atomiques, avec des secondes intercalaires ajoutées pour empêcher l’UTC de s’éloigner de l’heure solaire à un rythme d’environ une minute tous les 90 ans.

“Il n’y a aucune preuve convaincante que quelque chose de grave se produirait si vous faisiez une erreur en introduisant une seconde intercalaire.”

Mais “les secondes intercalaires sont une nuisance”, déclare Elisa Felicitas Arias, directrice du Département du temps au Bureau international des poids et mesures (BIPM) à Sèvres, France. Ils ne peuvent pas être préprogrammés dans le logiciel car ils sont généralement annoncés seulement six mois à l’avance par le service international de rotation de la Terre et des systèmes de référence à Francfort, en Allemagne. Si les secondes sont implémentées de manière incohérente dans différents systèmes, les horloges peuvent brièvement se désynchroniser, ce qui peut entraîner des problèmes susceptibles de bloquer les ordinateurs et de rendre les marchés financiers internationaux vulnérables aux attaques.

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Pourtant, certains pays – principalement la Chine, le Canada et le Royaume-Uni – veulent garder des secondes intercalaires pour maintenir le lien avec le temps solaire, en partie pour des raisons philosophiques. “La plupart des chercheurs chinois pensent qu’il est important que le chronométrage ait un lien avec le temps astronomique en raison de la culture traditionnelle chinoise”, déclare Chunhao Han du Centre mondial d’information d’application et d’exploration de Beijing, qui ajoute cependant que la Chine n’a pas encore décidé comment il votera en janvier.

La semaine dernière, des scientifiques et des représentants du gouvernement se sont réunis au Kavli Royal Society International Center près de Milton Keynes, au Royaume-Uni, pour discuter de la question, mais ils n’ont pas réussi à parvenir à un consensus, ce qui a rendu le résultat du vote de janvier difficile à prédire. Arias, qui a co-organisé cette réunion, fait valoir que les secondes intercalaires sont obsolètes maintenant que les systèmes de navigation mondiaux, qui définissent leurs propres échelles de temps internes, ont remplacé le temps solaire pour la navigation et les mesures scientifiques de précision telles que le mouvement des plaques tectoniques et comment la masse de la Terre se déforme. espace-temps.

Ajouter une seconde supplémentaire de manière incohérente à plusieurs horloges sur les réseaux satellitaires pourrait entraîner la défaillance d’un système suffisamment longtemps pour provoquer une catastrophe aérienne, déclare Włodzimierz Lewandowski, physicien au BIPM. Le système de positionnement mondial américain ignore les secondes intercalaires pour cette raison, et le système GLONASS de la Russie a eu des problèmes dans le passé en intégrant le saut. Le système européen Galileo, qui a lancé ses deux premiers satellites le mois dernier, et le système en développement BeiDou en Chine marqueront également le pas avec leurs propres horloges internes.

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Mais Markus Kuhn, informaticien à l’Université de Cambridge, au Royaume-Uni, dit que la plupart des problèmes pourraient être surmontés en ayant une prescription cohérente pour ajouter des secondes supplémentaires. Les systèmes d’exploitation Linux, par exemple, ont rencontré des problèmes car ils ajoutent la seconde entière en un saut brusque à minuit, ce qui confond le logiciel. En septembre, Google a annoncé qu’il utiliserait une stratégie alternative de “ saut en douceur ”, dans laquelle les systèmes d’exploitation ajouteraient des portions de la seconde en douceur sur une période prolongée. «Cela devrait être l’approche standard», déclare Kuhn.

Peter Whibberley, physicien au Laboratoire national de physique de Teddington, au Royaume-Uni, déclare qu’en dépit de dix ans de débats, “il n’y a aucune preuve convaincante que quelque chose de grave se produirait si vous commettiez une erreur en introduisant une seconde intercalaire dans un système”. L’abolition des secondes intercalaires ne fait que reporter les problèmes, ajoute-t-il. “Un siècle plus tard, nous devrons introduire une” minute bissextile “, et personne n’a d’arguments raisonnables pour expliquer pourquoi ce ne sera pas un problème plus grave.”

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