Le tremblement de terre le plus long connu a duré 32 ans

Un tremblement de terre dévastateur qui a secoué l’île indonésienne de Sumatra en 1861 a longtemps été considéré comme une rupture soudaine sur une faille auparavant calme. Mais de nouvelles recherches révèlent que les plaques tectoniques sous l’île grondaient lentement et tranquillement les unes contre les autres depuis 32 ans avant l’événement cataclysmique.

Ce tremblement de terre silencieux de plusieurs décennies – connu sous le nom d ‘«événement à glissement lent» – a été la plus longue séquence de ce type jamais détectée. Il était trop subtil et graduel pour être remarqué au cours de son évolution, mais une nouvelle étude indique qu’il a peut-être précipité le tremblement massif de 1861 d’au moins 8,5, qui à son tour a déclenché un tsunami qui a tué des milliers de personnes. La nouvelle étude pourrait aider les scientifiques d’aujourd’hui à surveiller plus efficacement les tremblements de terre dangereux.

Comme le type de tremblement de terre le plus connu, nous ressentons un tremblement de terre à la surface de la terre, des tremblements de terre à glissement lent se produisent lorsque deux segments de croûte se déplacent l’un contre l’autre. Certaines failles sont maintenant surveillées pour un glissement lent avec des instruments sismiques ou la technologie GPS, mais le traçage de tels événements sur des failles distantes (ou avant les années 1990, lorsque le GPS est devenu disponible) est très difficile. Les événements à glissement lent les plus récents que les scientifiques ont étudiés ont duré des heures, des jours ou des semaines, dont quelques-uns seulement ont duré plusieurs années. L’existence d’un glissement lent de plusieurs décennies «indique que les zones de subduction sont plus diversifiées que ce que nous avons nécessairement apprécié», déclare Kevin Furlong, géoscientifique à la Pennsylvania State University, qui n’a pas participé à la nouvelle recherche. (Les zones de subduction sont des zones où la croûte océanique glisse sous la croûte continentale.)

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Près de l’île indonésienne de Simeulue au large de la côte de Sumatra, les schémas de croissance des coraux enregistrent les mouvements de haut en bas le long de la faille impliquée dans le tremblement de terre de 1861, offrant une rare fenêtre sur le passé. Les coraux ne peuvent pas pousser lorsqu’ils sont exposés à l’air. Ainsi, lorsque le niveau de la mer local change en raison de la tectonique, ces changements sont visibles dans les enregistrements de croissance squelettique des coraux, explique Rishav Mallick, doctorant à l’Université technologique de Nanyang à Singapour et auteur principal de la nouvelle étude, qui a été publiée ce mois-ci. dans Géoscience de la nature. Les coraux de Simeulue détiennent une histoire presque annuelle de mouvement vertical à la faille de 1738 à 1861.

Les coraux révèlent que Simeulue s’affaissait, ou coulait, depuis 90 ans à un rythme régulier d’un ou deux millimètres par an, ce qui est cohérent avec le mouvement de fond de la faille. Mais vers 1829, il a soudainement commencé à couler cinq à sept fois plus vite – quelques années jusqu’à un centimètre, dit Mallick. Cela indiquait que la faille avait commencé à se déplacer dans un tremblement de terre à glissement lent. «C’est un changement très net», dit-il. Cet affaissement «rapide» s’est poursuivi jusqu’au tremblement de terre de 1861.

L’étude met en évidence la complexité des zones de subduction, dit Furlong. Pendant longtemps, note-t-il, «l’hypothèse était qu’entre les grands tremblements de terre, le système était simple»: deux sections de croûte se bloquent l’une contre l’autre à la faille, créant des tensions jusqu’à ce que –fissure– ils se libèrent avec un tremblement de terre.

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Les événements à glissement lent compliquent cette image. Ils pourraient même déclencher des tremblements de terre plus importants et détectables en soulageant le stress sur une partie d’une faille, mais en ajoutant une tension aux sections voisines, dit Mallick. «C’est comme un tas de sources», explique-t-il. “Donc, si l’un libère, les autres doivent assumer cette charge.”

Le tremblement de terre et le tsunami de l’océan Indien de 2004 qui ont tué plus de 220 000 personnes ont été précédés de quelques années de glissement lent dans les îles Andaman, dit Mallick. Cependant, un glissement lent ne peut pas encore aider à prédire des séismes plus importants car la durée du glissement varie énormément. Il n’y a pas de défauts qui ont été surveillés par GPS pendant 32 ans consécutifs, de sorte que la surveillance moderne peut ne pas capter des événements aussi durables que le glissement lent indonésien du XIXe siècle. Et tous les défauts ne sont pas bien surveillés. Cela est particulièrement vrai pour les failles de subduction sous l’océan, qui nécessitent une surveillance spéciale du fond marin plutôt que le GPS.

Si le mouvement de glissement lent est manqué, les chercheurs peuvent mal calculer où se trouvent les souches sur une faille et quelle est la force d’un tremblement de terre que cette faille peut potentiellement produire. «Une fois que nous pouvons mieux définir la région verrouillée», dit Furlong, «nous pouvons mieux définir l’ampleur d’un tremblement de terre qui peut se produire.»

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