L’effet d’Omicron ne sera pas aussi doux qu’espéré

Lorsque la nouvelle de la variante Omicron du nouveau coronavirus a éclaté pour la première fois pendant les vacances de Thanksgiving aux États-Unis, le sentiment de terreur et de fatigue était palpable. Juste au moment où les perspectives de la pandémie de COVID ont commencé à s’améliorer, nous avons été confrontés à une nouvelle arrivée qui était clairement plus transmissible que les variantes précédentes – et probablement capable d’échapper de manière significative à l’immunité conférée par la vaccination ou une infection antérieure. Mais des données très préliminaires offraient un peu d’espoir qu’Omicron puisse provoquer une maladie plus bénigne que les variantes précédentes.

Il est cependant encore trop tôt pour relâcher notre garde. Ces premières données sont basées en grande partie sur des rapports d’Afrique du Sud – un pays avec une population relativement jeune et un niveau élevé d’infection antérieure – et sur des rapports impliquant des voyageurs internationaux, qui ont tendance à être plus jeunes et en meilleure santé. De plus, les hospitalisations et les décès liés au COVID retardent généralement les infections de quelques semaines. Il reste à voir si les observations d’une maladie plus bénigne se maintiendront dans le temps et dans des pays comme le Royaume-Uni et les États-Unis, dont les populations sont plus âgées et peuvent avoir une immunité antérieure contre l’infection (mais plus d’immunité contre les vaccins).

Si Omicron provoque une maladie moins grave que les variantes précédentes, le grand nombre d’infections pourrait toujours entraîner un nombre similaire ou supérieur de cas graves. « La transmissibilité à elle seule est un facteur si important, juste en termes de rapidité avec laquelle les épidémies peuvent se développer », explique Natalie Dean, biostatisticienne à l’Université Emory. « Même si une petite fraction de [Omicron cases] passer à une maladie grave », c’est encore beaucoup de cas, note-t-elle. Une telle fraction pourrait conduire à un grand nombre absolu d’hospitalisations et de décès – des systèmes de santé submergés déjà étirés jusqu’au point de rupture.

L’hypothèse selon laquelle Omicron pourrait être plus doux est basée en partie sur un rapport d’un hôpital d’Afrique du Sud, l’un des pays où la variante a été identifiée pour la première fois. Ce rapport a révélé que de nombreuses personnes infectées par Omicron étaient déjà à l’hôpital pour d’autres raisons et que leur infection a été détectée accidentellement. Il a également révélé que moins de patients COVID étaient admis en soins intensifs et qu’un pourcentage plus faible d’entre eux avaient besoin d’oxygène supplémentaire, par rapport aux patients des vagues précédentes. De plus, bon nombre des premiers cas d’Omicron signalés en Europe et aux États-Unis étaient légers à modérés.

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Pourtant, plus de 195 personnes au Royaume-Uni atteintes d’une infection confirmée à Omicron ont été hospitalisées et au moins 18 sont décédées. (Les experts disent que le nombre réel d’hospitalisations Omicron peut être 10 fois plus élevé et que les décès peuvent également être plus élevés.) Un rapport récent du pays a révélé que les cas Omicron ont entraîné moins d’hospitalisations que Delta.*

Il est trop tôt pour savoir si Omicron est vraiment plus doux ou ne l’apparaît que parce qu’il a largement infecté des personnes ayant une immunité antérieure. Une étude de préimpression (pas encore évaluée par des pairs) menée par des chercheurs sud-africains a révélé que les personnes qui avaient déjà été infectées par le nouveau coronavirus et avaient développé un cas « révolutionnaire » étaient près de 2,4 fois plus susceptibles d’être réinfectées lors de la récente vague d’Omicron, par rapport à la première vague de COVID du pays. Omicron semble également être plus efficace pour échapper à la protection immunitaire contre la vaccination. Une autre étude de préimpression a mesuré dans quelle mesure le sang des personnes vaccinées avec les injections de Pfizer était capable de neutraliser le virus et a révélé qu’il y avait une baisse importante de la neutralisation des anticorps, ce qui signifie que beaucoup plus d’anticorps étaient nécessaires pour neutraliser Omicron, par rapport à d’autres souches. Mais l’étude a indiqué que le virus n’était pas complètement capable de briser les défenses immunitaires. Les personnes qui ont été vaccinées et avait déjà été infecté avait une bonne protection, et les chercheurs pensent qu’un rappel aurait un effet similaire.

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Une étude de préimpression au Royaume-Uni a révélé que le fait d’avoir reçu deux doses du Le vaccin Pfizer n’était efficace qu’à environ 35 % pour prévenir les maladies symptomatiques avec Omicron et que deux doses du vaccin AstraZeneca n’offraient pratiquement aucune protection contre les symptômes. Mais pour les personnes qui ont reçu l’un ou l’autre vaccin, un rappel de Pfizer a augmenté la protection jusqu’à environ 70 à 75 %. L’efficacité de deux doses de l’un ou l’autre des vaccins dans la prévention d’une maladie grave est inconnue, mais elles sont susceptibles de fournir au moins une certaine protection.

« Les personnes qui sont vaccinées ou qui ont déjà eu des infections, même si elles sont infectées, et elles ne tombent pas si malades, elles peuvent la transmettre à des personnes non vaccinées – qui auront la possibilité de contracter une maladie grave », explique Katia. Koelle, biologiste évolutionniste à Emory. « Même s’il s’avère que l’infection est un peu moins grave, le nombre de personnes qui en seront atteintes sera bien plus élevé. » Heureusement, les injections de rappel devraient aider ceux qui y ont accès et sont prêts à les obtenir. En fin de compte, Koelle pense que le virus qui cause le COVID finira par devenir similaire à un rhume ou à une grippe saisonniers à mesure que de plus en plus de personnes développeront leur immunité. La question, dit-elle, est « Combien de temps cela prendra-t-il ? »

Une autre question est de savoir si Omicron, qui représente déjà la majorité des nouvelles infections aux États-Unis, remplacera entièrement la variante Delta, qui a été détectée pour la première fois en Inde fin 2020 et est rapidement devenue la variante dominante dans le monde au début de cette année. Il y a trois possibilités, selon Trevor Bedford, professeur de biostatistique, de bioinformatique et d’épidémiologie au Fred Hutchinson Cancer Research Center de Seattle : Omicron pourrait supplanter Delta, les deux variantes pourraient co-circuler aux mêmes endroits ou une onde Omicron pourrait être suivie d’une résurgence de Delta. Plus Omicron réussit à échapper à l’immunité conférée par l’infection Delta, plus il est probable que les deux variantes remplissent des niches écologiques distinctes et circulent en même temps, comme certaines souches de grippe. Quoi qu’il en soit, il semble clair qu’Omicron provoquera une grande vague hivernale, dit Koelle.

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Certains experts sont plus optimistes quant à l’impact d’Omicron. Monica Gandhi, professeur à la faculté de médecine de l’Université de Californie à San Francisco, cite les données des hôpitaux sud-africains comme preuve qu’Omicron est plus doux. Ce pays a peut-être une population jeune, mais l’Inde aussi, note-t-elle – et la vague Delta y était beaucoup plus grave au début. « Il semble vraiment clair que [Omicron] est différent », dit Gandhi. « Et donc, je pense que c’est une bonne nouvelle prudente. »

Il existe bien entendu des différences importantes entre ces populations. L’Afrique du Sud a connu plusieurs mauvaises vagues de COVID avant celle-ci, et une immunité antérieure aurait pu atténuer les infections à Omicron. Il reste à voir si la variante sera aussi légère dans d’autres populations.

« Nous apprenons beaucoup de l’Afrique du Sud et du Royaume-Uni », déclare Dean. « Je m’inquiète de la rapidité avec laquelle [Omicron has] pu se propager et la capacité de se réinfecter ou d’infecter les vaccinés. Et cela va juste mettre plus de pression sur tout le monde.

Il faudra peut-être un certain temps avant que le plein impact d’Omicron ne soit clair. « J’ai juste parfois l’impression que nous sommes sur ce pendule qui oscille entre ces différents messages d’alarme ou de » Je n’ai pas besoin de m’inquiéter à ce sujet « , dit Dean. Il est important de mettre l’accent sur l’incertitude « au lieu de passer de la panique à l’excès de réconfort ».

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*Note de l’éditeur (29/12/21) : cette phrase a été mise à jour après la publication pour refléter un rapport plus récent sur le taux d’hospitalisation d’Omicron au Royaume-Uni

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