Les chauves-souris n’ont pas besoin d’apprendre la vitesse du son – elles sont nées en la sachant

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Une pipistrelle de Kuhl en vol

AGAMI Photo Agency / Alamy

Les chauves-souris naissent en connaissant la vitesse du son. Cela n’est peut-être pas choquant, car ils comptent sur l’écholocation pour trouver de la nourriture et éviter de s’écraser dans les arbres dans l’obscurité. Mais contrairement aux oiseaux qui apprennent leurs chants ou aux lions qui apprennent à chasser, les chauves-souris semblent nées en sachant comment écholocaliser.

Les chauves-souris émettent des appels aigus qui se reflètent sur des objets distants, puis traduisent le temps jusqu’à ce que l’écho revienne en une certaine distance. Selon la température de l’air, le son peut se déplacer plus rapidement ou plus lentement, et il est raisonnable de s’attendre à ce que les chauves-souris s’en accommodent.

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Pour voir si les chauves-souris peuvent ajuster leur écholocation pour s’adapter aux changements de vitesse du son, Eran Armichai et Yossi Yovel de l’Université de Tel Aviv en Israël ont formé huit chauves-souris pipistrelle de Kuhl adultes (Pipistrellus kuhlii) pour voler vers un perchoir dans une chambre remplie d’oxygène et d’hélium. Parce que l’hélium est moins dense que les autres gaz atmosphériques, le son le traverse plus rapidement.

L’hélium a interféré avec le moment de l’écholocation des chauves-souris et les a amenées à viser en deçà de la perche. Au début, c’était prévu, mais les chauves-souris adultes n’ont jamais appris à s’adapter.

«Nous avons été surpris par les résultats. Honnêtement, nous ne leur avons pas fait confiance au début », a déclaré Armichai, maintenant au Dartmouth College dans le New Hampshire, en riant en se rappelant les essais.

Armichai et Yovel ont ensuite tenté l’expérience avec des chiots au lieu d’adultes. Ils ont élevé à la main onze chauves-souris, en élevant la moitié dès leur naissance dans la chambre enrichie en hélium. Lorsque les chauves-souris étaient assez âgées pour voler, Armichai a entraîné les chiots à voler vers le perchoir comme les adultes. Pourtant, malgré l’environnement dans lequel les chiots ont été élevés, aucun des deux groupes n’a pu détecter avec précision la distance à la perche dans l’environnement d’hélium.

Les deux expériences indiquent que les chauves-souris ont une référence rigide et innée pour la vitesse du son. L’équipe dit qu’elle s’attend à ce que ce soit la même chose chez toutes les chauves-souris, car les structures cérébrales impliquées dans l’écholocation sont similaires d’une espèce à l’autre.

Parce que c’est une partie si cruciale de la façon dont la chauve-souris comprend son monde, dit Yovel, il est possible qu’un sens inné du temps depuis la naissance soit plus bénéfique qu’un sens flexible qui prend du temps à apprendre, même s’il n’est pas toujours parfait. .

Référence du journal: PNAS, DOI: 10.1073 / pnas.2024352118

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