Les colonies de l’ancienne Maya ont été contaminées par le mercure, disent les scientifiques

Selon une équipe d’archéologues d’Australie, des États-Unis et du Royaume-Uni, les anciens Mayas de Méso-Amérique utilisaient du mercure – principalement du cinabre, mais rarement du mercure élémentaire – à des fins décoratives et cérémonielles.

Un vase peint en cinabre du site maya de Kaminaljuyu dans le sud du Guatemala. Crédit image : Kidder et al. / Cuisiner et al., deux : 10.3389/fenvs.2022.986119.

Le mercure est un polluant toxique qui affecte la santé humaine et des écosystèmes.

Les concentrations élevées de mercure dans les systèmes de surface de notre planète sont principalement liées à l’industrialisation et à l’urbanisation croissantes.

Les activités minières et de production d’électricité à partir de combustibles fossiles sont responsables d’au moins la moitié des émissions mondiales connues de mercure aujourd’hui.

Le cycle du mercure dans l’environnement est entraîné par des émissions modernes telles que celles-ci, mais comprend également le mercure hérité remobilisé des activités anthropiques passées.

Un exemple important d’enregistrement multimillénaire de l’utilisation du mercure provient du Mexique et de l’Amérique centrale actuels, où les Mayas ont utilisé le mercure pendant de nombreux siècles avant le contact européen au XVIe siècle.

Les conséquences environnementales possibles de cette longue utilisation préindustrielle du mercure à l’échelle de la région doivent encore être étudiées.

“La pollution au mercure dans l’environnement se trouve généralement dans les zones urbaines contemporaines et les paysages industriels”, a déclaré le Dr Duncan Cook, chercheur à l’Université catholique australienne.

“Découvrir du mercure enfoui profondément dans les sols et les sédiments des anciennes villes mayas est difficile à expliquer, jusqu’à ce que nous commencions à considérer l’archéologie de la région qui nous dit que les Mayas utilisaient du mercure pendant des siècles.”

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Dans la nouvelle recherche, le Dr Cook et ses collègues ont examiné toutes les données sur les concentrations de mercure dans le sol et les sédiments sur les sites archéologiques mayas des basses terres du Guatemala, du Belize, du Yucatan du Mexique, d’El Salvador et du Honduras.

Ils ont découvert que sur les sites de Chunchumil au Mexique d’aujourd’hui, Marco Gonzales, Chan b’i et Actuncan au Belize, La Corona, Tikal, Petén Itzá, Piedras Negras et Cancuén au Guatemala, Palmarejo au Honduras et Cerén au Salvador. , la pollution au mercure était détectable partout sauf à Chan b’i.

Les concentrations variaient de 0,016 ppm à Actuncan à un extraordinaire 17,16 ppm à Tikal. À titre de comparaison, le seuil d’effet toxique (TET) pour le mercure dans les sédiments est défini à 1 ppm.

“Les anciens Mayas utilisaient fréquemment des peintures et des poudres contenant du cinabre et du mercure pour la décoration”, ont déclaré les chercheurs.

“Ce mercure aurait alors pu s’échapper des patios, des sols, des murs et de la céramique, puis se répandre dans le sol et l’eau.”

“Pour les Mayas, les objets pouvaient contenir du ch’ulel, ou force de l’âme, qui résidait dans le sang”, a déclaré le professeur Nicholas Dunning de l’Université de Cincinnati.

“Par conséquent, le pigment rouge brillant du cinabre était une substance inestimable et sacrée, mais à leur insu, il était également mortel et son héritage persiste dans les sols et les sédiments autour des anciens sites mayas.”

Comme le mercure est rare dans le calcaire qui sous-tend une grande partie de la région maya, les auteurs supposent que le mercure élémentaire et le cinabre trouvés sur les sites mayas auraient pu être à l’origine extraits de gisements connus aux confins nord et sud de l’ancien monde maya, et importés dans les villes par les commerçants.

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Tout ce mercure aurait posé un danger pour la santé des anciens Mayas : par exemple, les effets d’un empoisonnement chronique au mercure comprennent des dommages au système nerveux central, aux reins et au foie, et provoquent des tremblements, une vision et une audition altérées, une paralysie et une santé mentale. problèmes.

Il est peut-être significatif que l’un des derniers dirigeants mayas de Tikal, Dark Sun, qui a régné vers 810 de notre ère, soit représenté dans les fresques comme souffrant d’obésité pathologique.

L’obésité est un effet connu du syndrome métabolique, qui peut être causé par un empoisonnement chronique au mercure.

“Nous concluons que même les anciens Mayas, qui utilisaient à peine les métaux, provoquaient une forte élévation des concentrations de mercure dans leur environnement”, a déclaré le professeur Tim Beach de l’Université du Texas à Austin.

“Ce résultat est une preuve supplémentaire que, tout comme nous vivons aujourd’hui dans l'”Anthropocène”, il y a également eu un “Anthropocène maya” ou “Mayacène”. La contamination par les métaux semble avoir été l’effet de l’activité humaine à travers l’histoire.

L’article de l’équipe a été publié dans la revue Frontières en sciences de l’environnement.

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Duncan E. Cook et al. Nouvelles informations sur les sources et le comportement du mercure dans l’environnement terrestre de surface. De face. Environ. SCI, mis en ligne le 23 septembre 2022 ; doi : 10.3389/fenvs.2022.986119

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