Les empreintes de pas au Nouveau-Mexique faites il y a 23 000 ans sont les premières preuves de l’activité humaine dans le Nouveau Monde

Les scientifiques décrivent un ensemble d’empreintes humaines vieilles de 23 000 ans découvertes au Nouveau-Mexique comme la première preuve d’activité humaine dans les Amériques, 10 000 ans plus tôt qu’on ne le croyait auparavant.

Des archéologues britanniques et américains ont découvert les empreintes dans la boue molle attenante à Alkali Flat, un lit de lac asséché du parc national de White Sands, dans le sud du Nouveau-Mexique.

En utilisant la datation au radiocarbone des couches de graines au-dessus et au-dessous des pistes, des experts de l’US Geological Survey ont daté les empreintes comme ayant été faites sur une période d’au moins 2 000 ans, selon une recherche publiée aujourd’hui dans la revue Science.

Les traces les plus anciennes datent d’environ 23 000 ans, une période qui correspond au dernier maximum glaciaire, lorsque les calottes glaciaires couvraient une grande partie de l’Amérique du Nord et que le niveau de la mer était d’environ 400 pieds plus bas qu’aujourd’hui.

Pendant des décennies, il a été généralement admis que l’homo sapiens est entré pour la première fois en Amérique du Nord il y a entre 13 000 et 16 000 ans – après que la fonte des calottes glaciaires nord-américaines a ouvert des voies de migration et bien plus tard que ne le suggèrent la co-auteur de l’étude Sally Reynolds et ses collègues.

Peu d’archéologues ont revendiqué des preuves fiables d’une habitation humaine de plus de 16 000 ans environ.

Des datations au radiocarbone supplémentaires provenant d’échantillons de sédiments, d’os d’animaux et de charbon de bois commencent encore plus tôt – il y a environ 33 000 ans – mais certains critiques se sont demandé si les échantillons de pierre avaient réellement été fabriqués par des humains.

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Les empreintes de pas trouvées dans le parc national de White Sands au Nouveau-Mexique datent d’il y a 23 000 ans, ce qui en fait la première “preuve sans équivoque” de l’homo sapiens dans le Nouveau Monde des milliers d’années avant la plupart des estimations.

Dan Odess, conseiller scientifique au National Park Service, rétorque que les empreintes de pas de White Sands sont “des preuves sans équivoque de la présence humaine dans les Amériques pendant le dernier maximum glaciaire”.

La plupart des universitaires pensent que les humains ont migré d’Asie vers les Amériques via un pont terrestre traversant le détroit de Béring, qui est maintenant sous l’eau et forme la mer de Béring entre l’Alaska et la Russie.

Mais pendant la période glaciaire, qui a commencé il y a environ 33 000 ans et a duré jusqu’à il y a environ 16 000 ans, cette route était bloquée par les glaciers.

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Les nouvelles empreintes – qui sont plates, signe possible que les gens étaient pieds nus – révèlent plus qu’une simple date, selon les chercheurs. Ils offrent un aperçu de la vie à l’époque du Paléolithique supérieur, qui a commencé il y a environ 40 000 ans.

Les archéologues disent qu'un fragment de pierre trouvé au Mexique suggère que les humains étaient en Amérique du Nord il y a environ 27 000 ans - encore plus tôt que les empreintes de pas - mais les critiques se demandent si les échantillons de pierre ont réellement été fabriqués par des humains

Les archéologues disent qu’un fragment de pierre trouvé au Mexique suggère que les humains étaient en Amérique du Nord il y a environ 27 000 ans – même plus tôt que les empreintes de pas – mais les critiques se demandent si les échantillons de pierre ont réellement été fabriqués par des humains

La plupart ont été laissés par des adolescents et des enfants plus jeunes, avec des traces occasionnelles d’adultes, ainsi que certaines de mammouths, de paresseux géants et de loups terribles.

“Les empreintes laissées à White Sands donnent une image de ce qui se passait, des adolescents interagissant avec des enfants plus jeunes et des adultes”, a déclaré le co-auteur Matthew Bennett, géographe à l’Université de Bournemouth, dans un communiqué.

“Nous pouvons penser à nos ancêtres comme étant assez fonctionnels, chassant et survivant, mais ce que nous voyons ici est aussi une activité de jeu et des âges différents qui se réunissent”, a ajouté Bennett. ‘[It’s] un véritable aperçu de ces premiers peuples.

On ne sait pas encore comment les empreintes ont été faites, mais d’autres études ont trouvé des preuves de personnes vivant sur le continent nord-américain depuis des milliers d’années qu’on ne le croyait auparavant.

En juillet 2020, des outils en pierre ont été découverts dans une grotte au Mexique connue sous le nom de Chiquihuite qui a révélé des preuves archéologiques d’une occupation humaine remontant à 27 000 ans.

En 2018, 150 000 outils de pierre «uniques» ont été trouvés au nord-ouest d’Austin, au Texas, ce qui suggère que des gens vivaient sur le continent il y a 20 000 ans.

“Toutes les pistes que nous avons trouvées là-bas montrent une interaction entre les humains dans le paysage et les animaux disparus”, a déclaré Reynolds, paléontologue mammifère à l’Université de Bournemouth, dans le communiqué.

“Nous pouvons voir la coexistence entre les humains et les animaux sur le site dans son ensemble et en étant capable de dater avec précision ces empreintes de pas, nous construisons une meilleure image du paysage.”

Le gestionnaire des ressources de White Sands, David Bustos, a été le premier à découvrir les gravures anciennes en 2008.

Alors qu’il a dit qu’il était excitant d’avoir la confirmation de leur âge, il a été attristé que la région où ils ont été mis à nu soit rapidement perdue en raison de l’érosion continue des sols.

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Des empreintes humaines datant de 15 600 ans ont été trouvées au Chili en 2019, qui à l’époque, étaient considérées comme les plus anciennes traces d’empreintes humaines connues dans les Amériques.

Désigné site mégapiste en 2014, White Sands contient la plus grande collection au monde d’empreintes fossilisées de l’ère pléistocène.

Des empreintes antérieures trouvées sur la piste de White Sands indiquent que de jeunes humains chassaient des paresseux géants au sol dans la région en marchant volontairement sur les traces de l’animal.

La plupart des empreintes sur le site de White Sands appartenaient à des adolescents et des enfants, avec quelques-unes d'adultes

En plus des preuves de la chasse, les chercheurs affirment que les empreintes de pas indiquent

La plupart des empreintes sur le site de White Sands appartenaient à des adolescents et à des enfants, quelques-unes à des adultes. Les chercheurs disent que cela indique «une activité de jeu et des âges différents qui se réunissent»

«Ce n’était pas seulement une empreinte humaine et une empreinte de paresseux. Quelqu’un marchait, mettant délibérément les pieds dans les traces de la paresse », a déclaré l’anthropologue de l’Université d’Arizona, Vance Holliday, dans un communiqué de 2018.

«C’est assez incroyable de voir ce genre de preuve fugace de comportement. Vous ne voyez pas ce genre de chose très souvent dans les archives archéologiques très anciennes.

L'analyse des traces indique que la plupart sont faites par des adolescents et des enfants plus jeunes, avec des empreintes occasionnelles d'adultes, ainsi que des mammouths et des paresseux géants au sol

L’analyse des traces indique que la plupart sont faites par des adolescents et des enfants plus jeunes, avec des empreintes occasionnelles d’adultes, ainsi que des mammouths et des paresseux géants au sol

Malgré la réputation de paresse du paresseux, son précurseur préhistorique était assez intimidant.

Mesurant sept à huit pieds de haut avec des griffes acérées comme des rasoirs, il pourrait éviscérer un chasseur d’un seul coup.

Les chercheurs ont trouvé des traces humaines à une distance sûre du paresseux, suggérant un effort de groupe pour chasser qui a utilisé la distraction et la mauvaise direction “pour prendre le dessus dans un combat rapproché mortel”, selon le communiqué.

Reynolds a déclaré à DailyMail.com, car les chercheurs savent que les empreintes de White Sands ont été réalisées par l’homo sapiens, ils peuvent utiliser les données de croissance modernes pour déterminer l’âge des personnes qui les ont réalisées.

Parce que les empreintes ont été faites par l'homo sapiens, les chercheurs ont pu les comparer aux humains modernes et estimer l'âge des personnes qui ont fait

Parce que les empreintes ont été faites par l’homo sapiens, les chercheurs ont pu les comparer aux humains modernes et estimer l’âge des personnes qui ont fait

“Nous pouvons ensuite comparer les données de taille de pied fossile et faire une estimation basée sur les âges humains modernes pour des tailles de pied similaires”, a-t-elle déclaré.

En octobre 2020, des empreintes fossilisées d’un petit adulte – probablement une femme portant son enfant – ont été découvertes au Nouveau-Mexique à travers un lit de rivière boueux fréquenté par d’anciens prédateurs tels que les chats et les loups à dents de sabre.

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Odess a déclaré que la découverte à White Sands rendra d’autres sites humains prétendument anciens dans l’hémisphère occidental “d’autant plus plausibles, même si les preuves qu’ils contiennent sont moins sans équivoque”.

La datation au radiocarbone des couches de graines au-dessus et au-dessous des traces (ci-dessus) a permis aux experts du US Geological Survey de dater avec précision les empreintes comme ayant été faites sur une période d'au moins 2 000 ans

La datation au radiocarbone des couches de graines au-dessus et au-dessous des traces (ci-dessus) a permis aux experts du US Geological Survey de dater avec précision les empreintes comme ayant été faites sur une période d’au moins 2 000 ans

“Cela ne signifie pas que tous ces sites sont légitimes”, a ajouté Odess, “mais cela signifie qu’ils ne peuvent pas être rejetés d’emblée.”

L’un de ces sites contestés est la grotte Chiquihuite dans les montagnes Astillero du nord-est du Mexique, où une étude de juin 2020 dans la revue Nature a mis en évidence des preuves d’occupation humaine des milliers d’années plus tôt que l’équipe de White Sands.

Sur une période de 10 ans, les archéologues disent avoir trouvé près de 2 000 outils en pierre dans la grotte, avec une analyse au radiocarbone remontant à environ 27 000 ans.

Les auteurs de l’article 2020 Nature suggèrent que des humains d’Asie du Nord-Est ont peut-être traversé le pont terrestre du détroit de Béring avant l’ère glaciaire, alors qu’il y avait encore un écart entre la calotte glaciaire laurentienne et la calotte glaciaire de la Cordillère.

Une chronologie illustrant des preuves indiquant l'arrivée de l'homo sapiens en Amérique du Nord.  Alors que certains archéologues avancent des dates beaucoup plus tôt que les empreintes de White Sands, le conseiller scientifique du National Park Service, Dan Odess, qualifie leurs preuves de «moins sans équivoque».

Une chronologie illustrant des preuves indiquant l’arrivée de l’homo sapiens en Amérique du Nord. Alors que certains archéologues avancent des dates beaucoup plus tôt que les empreintes de White Sands, le conseiller scientifique du National Park Service, Dan Odess, qualifie leurs preuves de “moins sans équivoque”.

Alternativement, les premiers humains auraient pu voyager en bateau depuis l’Asie, en suivant la côte du Pacifique jusqu’à ce qu’ils contournent les glaciers.

Ciprian Ardelean, qui a dirigé les fouilles à Chiquihuite, a déclaré qu’il s’agissait peut-être d’une “colonisation ratée” qui n’a laissé “aucun héritage génétiquement détectable dans les populations des premiers Américains d’aujourd’hui”.

Indépendamment du moment où l’homo sapiens a mis le pied pour la première fois dans les Amériques, il est généralement admis qu’il y a eu un boom démographique il y a environ 15 000 ans, lorsque les preuves de l’existence de l’homme sont répandues aux États-Unis et au Canada et en Amérique centrale et du Sud.

Cela coïncide également avec la réémergence du pont terrestre du détroit de Béring, à la fin de la période glaciaire et à la séparation des deux calottes glaciaires.

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