Les impacts positifs et négatifs de Covid sur la nature | La science

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Alors que la pandémie de Covid-19 s’est installée au printemps dernier et que des populations du monde entier se sont enfermées, un certain type de reportage a commencé à surgir – l’idée que, en l’absence de personnes, la nature retournait à un état plus sain et plus vierge . Il y a eu des rapports viraux de dauphins dans les canaux de Venise, en Italie, et de pumas dans les rues de Santiago, au Chili. Mais de nouvelles recherches montrent que le véritable effet du retrait soudain de personnes de tant d’environnements s’est avéré beaucoup plus complexe.

«Il était surprenant de voir à quel point les réponses étaient variables», déclare Amanda Bates, écologiste à l’Université Memorial de Terre-Neuve-et-Labrador qui a dirigé une équipe internationale de plus de 350 chercheurs dans le but d’étudier comment les verrouillages ont affecté le monde naturel. «Il est impossible de dire», dit Bates, si la conséquence de la disparition soudaine des personnes «a été positive ou négative».

L’équipe a collecté et analysé des données provenant de centaines de programmes de surveillance scientifique, ainsi que des rapports médiatiques, de 67 pays. Comme beaucoup s’y attendaient, ils ont trouvé des preuves que la nature bénéficiait de la baisse soudaine des voyages aériens, terrestres et aquatiques.

La faune a également profité d’une réduction de la pollution atmosphérique et sonore en raison du déclin de l’industrie, de l’extraction des ressources naturelles et de la fabrication. Il y avait moins de déchets trouvés sur les plages et dans les parcs, et les fermetures de plages dans certaines régions ont laissé le rivage à la faune. En Floride, par exemple, les fermetures de plages ont entraîné une augmentation de 39% du succès de nidification des tortues caouannes. La pêche océanique a chuté de 12 pour cent et moins d’animaux ont été tués par des collisions de véhicules sur les routes et dans l’eau. Le bruit de l’océan, qui est connu pour perturber une variété d’animaux marins, a chuté de façon spectaculaire dans de nombreux endroits, y compris dans le port animé de Nanaimo en Colombie-Britannique, où il a chuté de 86%.

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Mais il y avait aussi de nombreux inconvénients au manque d’humains. Les verrouillages ont perturbé les efforts d’application et de recherche en matière de conservation et, dans de nombreux endroits, la chasse et la pêche illégales se sont multipliées alors que les personnes pauvres et désespérées cherchaient des moyens de compenser la perte de revenus ou de nourriture. Les activités d’écotourisme qui apportent un soutien financier à de nombreux efforts de conservation se sont taries et de nombreux projets de restauration ont dû être annulés ou reportés. Les parcs ouverts aux visiteurs ont été inondés par des foules anormalement importantes. Et dans de nombreux endroits, les randonneurs ont élargi les sentiers, détruit des habitats et même piétiné des plantes en voie de disparition.

Les chercheurs estiment que les retards dans les programmes de contrôle des espèces envahissantes causés par les verrouillages auront un impact énorme. Le fait de ne pas éliminer les souris envahissantes des îles de nidification d’oiseaux de mer éloignées pourrait entraîner la perte de plus de deux millions de poussins cette année seulement.

L’ampleur de ces impacts négatifs était inattendue, dit Bates. «Je pensais que nous allions voir des impacts plus positifs», dit-elle, ajoutant que cela souligne à quel point certains écosystèmes dépendent du soutien humain pour les maintenir viables. «Je ne pense pas que certains de ces systèmes persisteraient sans notre intervention.»

Et certains des changements ont conduit à des cascades complexes, où il était difficile de distinguer le positif du négatif. Les oies des neiges, par exemple, sont généralement chassées pour les empêcher de se nourrir des cultures pendant leur migration vers le nord à travers les États-Unis et le Canada. Mais cette année, ils ont subi moins de pression de chasse et sont donc arrivés dans l’Extrême-Arctique plus gros et en meilleure santé que d’habitude, selon les chasseurs du Nunavut. Cela pourrait être bon pour les oies, mais elles broutent également la toundra arctique fragile et dégradent l’habitat d’autres espèces, de sorte que davantage d’oies auront des effets d’entraînement sur le reste de l’écosystème qui pourraient persister pendant des années.

Alors que le monde revient lentement à la normale, les données collectées pendant cette période de perturbation seront utiles pour développer des formes de conservation plus efficaces qui prennent en compte toutes les façons dont les humains influencent leur environnement, déclare Rebecca Shaw, scientifique en chef pour le World Wildlife. Fonds. «Le plus cool sera de voir comment ces réponses évoluent au fil du temps à mesure que la mobilité humaine revient à la normale, et d’utiliser les informations pour mieux concevoir des actions de conservation afin d’augmenter la biodiversité à la fois proche et lointaine, loin des populations humaines», dit-elle.

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Alison Woodley, conseillère stratégique principale à la Canadian Parks and Wilderness Society, est d’accord. Elle dit que les impacts positifs qui ont été observés sont probablement des changements temporaires, et qu’il sera donc vital de trouver des moyens de développer des systèmes de conservation plus résilients. «Le fil conducteur est la nécessité d’un financement à long terme, stable et adéquat pour s’assurer que la conservation est résiliente et que les aspects positifs de la conservation surmontent les négatifs», dit-elle.

Cela profitera non seulement à la nature, mais aussi aux humains, dit Woodley. On se rend de plus en plus compte que la protection de la nature offre notre meilleure défense contre de futures pandémies, en réduisant les contacts et les conflits entre les humains et les animaux qui peuvent conduire à des virus sautant d’une espèce à une autre.

«La prévention de futures pandémies et la restauration de notre système de survie nécessitent des décisions et une gestion par les gens pour protéger de vastes zones terrestres et océaniques et pour gérer durablement le reste du paysage. Et de le faire de manière intégrée », déclare Woodley.

Cet article est tiré du Hakai Magazine, une publication en ligne sur la science et la société dans les écosystèmes côtiers. Lisez plus d’histoires comme celle-ci sur hakaimagazine.com.

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