Les loutres de mer d’Alaska deviennent un repas de choix pour les loups affamés

Les loutres de mer sont innovant, adorable et les prédateurs au sommet de leur écosystème – jusqu’à présent. Sur Pleasant Island, une île inhabitée de 20 milles carrés au large de l’Alaska, la population de cerfs a probablement chuté en raison de la prédation des loups. Avec la diminution des proies disponibles, il semble que les loutres de mer soient désormais au menu des loups.

Selon un nouvelle étude de l’Oregon State University et du Département de la pêche et de la chasse de l’Alaska, c’est peut-être la première fois que les loutres de mer deviennent la principale source de nourriture pour un prédateur terrestre comme le loup.

(Crédit : Laura Hedien/Shutterstock)

Les chercheurs ont analysé les excréments de loups et suivi les loups avec des colliers GPS, constatant qu’en 2015 leur régime alimentaire était composé à 75 % de cerfs et à seulement 25 % de loutres de mer. Cependant, en 2017, les loutres de mer représentaient 57% du régime alimentaire des loups, tandis que les cerfs ne représentaient que 7%. Cela est resté le même jusqu’en 2020, date à laquelle l’étude s’est terminée.


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“Les loutres de mer sont ce célèbre prédateur de l’écosystème côtier, et les loups sont l’un des prédateurs les plus célèbres des systèmes terrestres”, déclare Taal Léviprofesseur agrégé à l’Oregon State, dans un communiqué de presse. « Il est donc assez surprenant que les loutres de mer soient devenues la ressource la plus importante pour nourrir les loups. Vous avez des prédateurs supérieurs qui se nourrissent d’un prédateur supérieur.”

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Une histoire de loups et de loutres de mer

Bien qu’il s’agisse peut-être du premier cas enregistré de loutres de mer devenant la proie d’animaux terrestres, cela peut également s’être produit dans le passé. Selon l’étude, les loups et les loutres de mer ont peut-être vécu ensemble sur l’île Pleasant avant que les commerçants de fourrures n’éliminent les loutres de mer de cette région au cours des 19e et 20e siècles.

La population de loups de la région est restée relativement saine par rapport aux loups de la 48 états inférieurs. Selon l’étude, cette meute de loups est arrivée sur l’île en 2013 après avoir nagé depuis le continent.

Après avoir passé le Loi sur la protection des mammifères marins dans 1972les efforts de réhabilitation ont aidé à établir une population saine de loutres de mer en Alaska, ce qui a conduit les loups et les loutres de mer à interagir dans le même environnement.

Régimes de loup

Les chercheurs ont analysé la meute de loups sur l’île Pleasant et le littoral adjacent de 2015 à 2021. Des biologistes de la faune, comme Gretchen Roffler, du département de la pêche et du gibier de l’Alaska, ont recueilli près de 700 échantillons d’excréments de loups, dont une grande partie le long des rivages. Ils ont analysé les échantillons dans le laboratoire de Levi à l’aide d’outils moléculaires comme le génotypage et métabarcodage ADN pour identifier certains loups et décomposer leur régime alimentaire.

Roffler a également marqué quatre loups de Pleasant Island et neuf loups du continent avec des colliers GPS pour savoir si les loups du continent venaient chasser sur l’île. UN étude 2014 Publié dans BMC Ecologie trouvé que les loups gris (Canis lupus) peut nager jusqu’à 13 km (environ 8 miles) entre les masses terrestres. Cependant, les preuves des colliers GPS et des excréments ont prouvé que les loups du continent ne venaient pas sur l’île pour chasser. Cela indiquait que la population de loups sur l’île était stable.


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Les colliers GPS ont également permis de déterminer où et quand les loups tuaient les loutres de mer, principalement lorsque les loutres se trouvaient dans des eaux peu profondes ou se reposaient sur des rochers à marée basse. Selon le communiqué de presse, Roffler et son équipe ont analysé les colliers GPS pendant trois saisons de terrain de 30 jours depuis 2021, trouvant des preuves de 28 loutres de mer tuées par des loups.

“Ce qui m’a vraiment surpris, c’est que les loutres de mer sont devenues la principale proie des loups sur cette île”, a déclaré Roffler dans un communiqué de presse. “Manger occasionnellement une loutre de mer qui s’est échouée sur la plage parce qu’elle est morte, ce n’est pas inhabituel. Mais le fait que les loups en mangent autant indique que c’est devenu un comportement répandu dans toute cette meute et quelque chose qu’ils ont appris à faire très rapidement. Selon Roffler, les loups chassent et tuent activement les loutres de mer – pas seulement pour les vieux ou les mourants.

Les loups s’adaptent

Avec l’épuisement de la population de cerfs sur l’île, Levi pensait que les loups seraient morts ou auraient quitté l’île. Au lieu de cela, selon Levi, la meute de loups semble avoir atteint une densité jamais vue auparavant dans les populations de loups. Il croit que les loups qui consomment des loutres de mer ont un rôle central à cet égard.

Actuellement, Ellen Dymit, doctorante au laboratoire de Levi, et Roffler, ainsi que leurs équipes, étudient les interactions entre le loup et la loutre de mer dans Parc national et réserve de Katmai, à environ 700 milles de Pleasant Island. Les premières recherches indiquent que les loups y mangent également des loutres de mer.


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