Les masques sont indispensables pour retourner à l’école pendant la vague de la variante Delta

Aux États-Unis, les écoles élémentaires, intermédiaires et secondaires ouvrent leurs portes ce mois-ci, permettant aux étudiants de participer pleinement en personne alors que le pays a du mal à revenir à la normale. Mais les écoles ouvertes ont mis de nombreux parents dans une position angoissante. Les hospitalisations pédiatriques pour COVID ont atteint des niveaux record dans certaines régions, plusieurs gouverneurs ont interdit les mandats de masque dans les écoles publiques et aucun vaccin n’est encore disponible pour les enfants de moins de 12 ans. Et tous les regards sont tournés vers la marche de la variante Delta à travers le pays. pourrait affecter la sécurité des enfants et perturber les plans de retour à l’école.

Pour tracer un cap à travers ces incertitudes, Scientifique américain a demandé à des experts en maladies infectieuses infantiles et en épidémiologie à quoi ressemble un bon scénario pour retourner à l’école. Les médecins et les scientifiques ont également proposé des stratégies sur ce que les parents peuvent faire lorsque leurs choix sont limités et difficiles. Voici ce que les experts ont dit.

Avec des masques, une scolarisation en personne à faible risque est possible.

Dean Blumberg, chef des maladies infectieuses pédiatriques à l’hôpital pour enfants de l’Université de Californie à Davis, a déclaré qu’avant même que les vaccins ne soient disponibles, les mandats de masquage dans les écoles fonctionnaient assez bien. Au cours de l’année scolaire 2020-2021 (avant que Delta ne circule largement), où les mandats de masque scolaire étaient en place, la transmission virale était limitée. Un rapport sur les écoles de Caroline du Nord plus tôt cette année n’a identifié que 363 cas de transmission à l’école parmi plus d’un million d’élèves et de personnel dans 100 districts scolaires et 14 écoles à charte où le masquage était la norme. Ce qui est essentiel, c’est que “les enfants peuvent suivre les conseils de masquage », dit Blumberg, notant que les preuves suggèrent que plus de 90 pour cent des écoliers le font.

La scolarisation en personne est importante, déclare Sara Bode, directrice médicale des services de santé scolaire au Nationwide Children’s Hospital de Columbus, Ohio, et nouvelle présidente du comité exécutif du Conseil sur la santé scolaire de l’American Academy of Pediatrics. Les classes virtuelles pourraient réduire les risques d’exposition virale. Mais il existe d’autres risques associés à l’apprentissage à distance, dit-elle, et ils incluent “des pertes académiques importantes, ainsi que des luttes sociales et émotionnelles”.

Bode est d’accord avec Blumberg pour dire que les preuves soutiennent l’idée que les enfants peuvent adhérer au masquage et que la pratique a fortement réduit les infections à l’ère pré-Delta. Pour fonctionner correctement, dit Bode, un masque doit couvrir le nez, la bouche et le bas du menton sans béant. Et il est important que le revêtement soit confortable pour un enfant. «Le masque qu’ils portent systématiquement est le meilleur choix de masque», dit-elle.

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Les écoles qui n’exigent pas de masques exposent les élèves à un plus grand risque pour la santé.

Les écoles sans masques soumettent les enfants non seulement à un risque plus élevé de transmission virale, mais aussi à l’expérience de basculement entre les cours virtuels et en personne, car les épidémies entraînent des fermetures d’écoles, suivies de réouvertures. Certains districts affaiblissent les mandats et les transforment en recommandations plus vagues. Bode dit que de telles mesures « enlèvent une mesure de sécurité dont nous savons qu’elle a fonctionné, et c’est une recette pour revenir définitivement à l’apprentissage entièrement virtuel, dans les deux sens, et c’est préjudiciable à [children’s] santé mentale.”

Les masques devraient fonctionner contre Delta, mais les experts surveillent de près la variante.

La variante Delta a un taux d’infectiosité plus élevé que les autres versions du coronavirus, et certaines études ont montré que les patients infectés par celui-ci étaient plus susceptibles d’être hospitalisés que les patients infectés par des variantes précédentes. On ne sait toujours pas comment ces caractéristiques affecteront les mesures d’atténuation pour les enfants, explique Katelyn Jetelina, professeure adjointe d’épidémiologie au Centre des sciences de la santé de l’Université du Texas à Houston. “Mais je suis assez confiante que si des mesures d’atténuation de la santé publique ne sont pas mises en œuvre, nous verrons une propagation substantielle dans les écoles”, dit-elle. “Ce n’est pas près d’être fait pour les enfants.”

Les vaccinations et la ventilation sont extrêmement importantes.

Les écoles « doivent doubler leurs efforts d’atténuation face à Delta », déclare Blumberg. Cela signifie s’assurer que «toutes les personnes éligibles à la vaccination sont vaccinées», y compris les étudiants âgés de 12 ans et plus et les adultes qui travaillent dans les installations.

« L’outil le plus puissant dont nous disposons actuellement est la vaccination, et les élèves de 12 ans et plus qui peuvent l’être devraient être vaccinés », déclare Georges Benjamin, directeur exécutif de l’American Public Health Association.

Malheureusement, même les étudiants éligibles ne sont pas vaccinés à des taux très élevés, note Jetelina. Pour les élèves de moins de 12 ans, « nous aurons la chance d’avoir des vaccins en main d’ici décembre », dit-elle. Une faible participation parmi les étudiants éligibles peut aggraver le risque pour les plus jeunes. Et un mélange d’élèves vaccinés et non vaccinés est une autre raison pour laquelle les écoles devraient avoir des mandats de masque de couverture. La mise en œuvre de politiques à tous les âges «est tout simplement plus propre», dit Jetelina.

Une autre mesure de sécurité clé est la ventilation et la filtration de l’air. Benjamin dit qu’au cours de la dernière année, des fonds fédéraux ont été distribués à certaines écoles publiques plus anciennes pour mettre à jour leurs systèmes de ventilation. C’est important, dit Jetelina, et une bonne ventilation, y compris des portes et fenêtres ouvertes, est “très efficace pour réduire la propagation”. Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis recommandent que les systèmes CVC (chauffage, ventilation et climatisation) soient configurés pour amener autant d’air extérieur que possible et qu’ils soient dotés de filtres très efficaces. L’espace physique entre les étudiants n’est pas aussi important que ces autres facteurs, selon les experts, sur la base de preuves suggérant qu’avec le masquage en place, il n’y a pas de différence de transmission entre trois et six pieds de distance entre eux.

Les adultes peuvent aussi donner l’exemple en se masquant.

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Parce qu’il est actuellement difficile de surveiller le statut vaccinal de chacun aux États-Unis, le masquage à tous les âges dans les écoles est le meilleur moyen de garantir une propagation réduite de la maladie, explique Bode. «Nous ne sommes pas à un endroit où nous pouvons dire avec confiance que personne n’a à masquer», même dans les populations étudiantes éligibles au vaccin, dit-elle.

Une autre raison d’utiliser le masquage universel quel que soit le statut vaccinal est de normaliser le port du masque pour les jeunes enfants. Les modèles de rôle sont importants, dit Blumberg. «C’est bien si les figures d’autorité ou les enseignants se masquent aussi», dit-il.

Les parents peuvent avoir besoin de prendre l’initiative, en répondant aux conditions et à la politique locales.

Des facteurs locaux affecteront la balance risques-bénéfices pour un enfant scolarisé. Jetelina dit que deux mesures nécessitent une attention au niveau du comté : le nombre quotidien de cas de COVID pour 100 000 personnes et le pourcentage local de tests positifs pour le nouveau coronavirus. Lorsque ces chiffres commencent à grimper, le risque augmente également. Les parents peuvent consulter les agences de santé publique locales, dont beaucoup maintiennent des sites Web contenant ces informations, pour déterminer ce que les chiffres signifient pour les risques dans les écoles locales.

Pour compliquer les choses, certains États s’opposent aux masques et à d’autres mesures de contrôle des maladies. Au Texas, par exemple, le gouverneur Greg Abbott – qui a lui-même récemment été testé positif pour COVID – a interdit aux écoles publiques d’établir des mandats de masque ou de vaccin. En Floride, le gouverneur Ron DeSantis a fait de même. Dans les deux États, le nombre de cas de maladie et les résultats positifs des tests COVID montent en flèche à plusieurs endroits.

Les experts s’irritent de ces obstacles. “Les districts scolaires devraient être autorisés à décider eux-mêmes s’ils auront cette politique” d’exiger des masques, en fonction des conditions locales qui sont déterminées par les services de santé publique des comtés, dit Blumberg.

Benjamin est d’accord. Interrogé sur la politique récemment publiée de la Texas Education Agency selon laquelle les administrateurs n’ont pas besoin d’informer les parents d’un cas de COVID dans leur école, il répond qu’« empêcher une école de partager ces informations avec les parents n’est pas une bonne pratique médicale ou un bon public pratique de la santé. Lorsque les parents sont incapables de se renseigner sur les conditions de santé dans une école, dit Benjamin, c’est encore une autre raison de s’assurer que leurs enfants portent un masque.

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Les adultes peuvent travailler pour empêcher l’intimidation sur les masques.

Sans normes de santé claires telles que les mandats de masque, dit Benjamin, il peut y avoir un «environnement toxique où vous êtes victime d’intimidation et de stigmatisation parce qu’un enfant porte un masque. Nous effrayons ces enfants à vie lorsque nous les plaçons dans ce genre de situations terribles. »

Les adultes doivent faire des efforts pour maintenir ce type d’activité et de toxicité à un faible niveau. « Les enseignants vont devoir être sensibles aux besoins de ces enfants », dit Benjamin. Jetelina dit que les parents peuvent avoir à assumer la charge supplémentaire de plaider en faveur de mesures de sécurité auprès de leurs dirigeants locaux et étatiques. Lorsque les mandats font défaut, les adultes concernés peuvent avoir besoin de mettre en œuvre des tests volontaires ou de travailler avec l’école pour encadrer le port du masque comme un choix positif. « Même s’ils ne peuvent pas le mandater, [schools] peut fortement le recommander », dit-elle.

Les masques manquants peuvent aggraver les inégalités dans l’éducation.

Bode craint que lorsque des épidémies ferment des écoles en raison de mesures de sécurité médiocres, les fermetures n’exacerbent les disparités éducatives entre les communautés les plus pauvres et les plus riches. Un exemple frappant est celui de la première année de la pandémie, lorsque de nombreux districts scolaires publics dans les grandes villes ne sont pas revenus à l’apprentissage en personne aussi rapidement que certains de leurs homologues des écoles privées. « Le soutien de la communauté à la mise en place de mesures de sécurité est important pour garantir que chaque district scolaire public offre les mêmes opportunités aux enfants », déclare Bode. Là où les mandats de masque n’existent pas, les parents doivent se tourner vers « la pression communautaire à la base », ajoute-t-elle. Et là où les parents manquent de temps et de ressources pour de tels efforts, les écarts de disparité avec les communautés les plus riches peuvent se creuser.

Pourtant, sans l’utilisation généralisée de mesures telles que les mandats de masque et les exigences de vaccination, dit-elle, la voie vers la fin de la pandémie restera insaisissable. Blumberg est d’accord. “Nous avons tous ces outils dans la boîte à outils pour contrôler cette pandémie”, dit-il, “et cela n’a aucun sens de commencer à jeter des outils lorsque vous en avez le plus besoin.”

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