Les oiseaux se fâchent lorsque leurs collations préférées sont échangées dans un tour de magie

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Les geais réagissent avec colère lorsqu’on leur montre un tour de magie de style gobelets et boules dans lequel leur collation préférée est échangée contre une moins attrayante. Leurs réponses montrent des capacités cognitives qui peuvent entrer en jeu lorsqu’ils pillent des caches de nourriture cachées par d’autres oiseaux.

Geais eurasiens (Garrulus glandarius) ont des souvenirs impressionnants et montrent une certaine capacité à imaginer les croyances et les intentions des autres, ce que l’on appelle la théorie de l’esprit. À ce titre, Alexandra Schnell et ses collègues de l’Université de Cambridge se sont demandé si les geais seraient sensibles aux illusions cognitives conçues pour tromper les humains.

Tout d’abord, ils ont testé six oiseaux pour savoir quelle nourriture chacun préférait parmi un choix de vers, de fromage et d’arachides.

Ensuite, ils ont montré aux oiseaux une version du tour de magie des tasses et des boules, dans lequel la nourriture était placée sous l’une des deux tasses renversées. Les tasses avaient des poignées en ficelle pour que les oiseaux puissent les soulever.

Les oiseaux avaient vu un ver ou un morceau de fromage entrer dans la tasse, mais dans certains cas, les chercheurs l’ont échangé contre un autre type de nourriture. S’ils s’attendaient à obtenir leur nourriture préférée et en trouvaient une qu’ils aimaient moins, ils étaient plus susceptibles de regarder sous la deuxième tasse et, dans certains cas, de rejeter complètement la nourriture de la première tasse. Ils étaient également plus lents à prendre des aliments qui n’étaient pas leurs préférés et étaient plus susceptibles de répéter le ramassage de la tasse là où ils s’attendaient à ce que leur favori soit.

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Les oiseaux ayant un rang social plus élevé étaient plus susceptibles de rejeter la nourriture qu’ils ne s’attendaient pas à trouver et avaient tendance à montrer des réactions plus fortes, telles que crier et s’envoler. “Ils deviendraient très fâchés”, dit Schnell. « C’est difficile de ne pas anthropomorphiser, mais c’est comme si vous pouviez ressentir leur frustration. »

Cela peut être dû au fait que les oiseaux dominants ont plus accès à la nourriture, mais cela correspond également à ce que les magiciens disent des humains, explique Schnell. Selon Clive Wilkins, co-auteur de l’étude qui pratique la magie, lorsque les magiciens utilisent des membres du public « alpha » comme bénévoles, ils sont plus susceptibles de réagir négativement à un tour. “C’est comme s’ils ne voulaient pas être la cible de la blague”, dit Schnell.

Les réactions des oiseaux montrent une capacité à imaginer l’avenir immédiat, à évaluer leurs attentes et à utiliser ces évaluations pour guider leur réaction, dit-elle.

Cela soulève des questions quant à savoir si les geais utilisent ces capacités pour prendre des décisions concernant le vol des caches d’autres oiseaux dans la nature. « S’ils voient un autre individu mettre en cache une graine, ce qui est probablement une gâterie médiocre, cela pourrait ne pas déranger. Mais s’il voit cet individu mettre en cache un ver, il peut faire une note mentale pour revenir et voler ce cache, en utilisant cette mémoire et en évaluant ce que cet individu s’attend à trouver », explique Schnell.

Référence de la revue : Science ouverte de la Royal Society, DOI : 10.1098/rsos.202358

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