Les premiers bifaces du Royaume-Uni ont été fabriqués par des humains il y a 560 000 ans

Les outils en pierre trouvés à Fordwich à Canterbury ont peut-être été fabriqués par un ancien humain appelé Homo heidelbergensis

Humains


22 juin 2022

Une sélection d’objets en silex découverts à Fordwich, Royaume-Uni

Clé d’Alastair

Il a été confirmé qu’une cache d’outils préhistoriques utilisés par d’anciens humains vivant dans ce qui est aujourd’hui la Grande-Bretagne date d’au moins 560 000 ans. Les artefacts sont les plus anciens du genre connus en Grande-Bretagne et parmi les plus anciens connus en Europe.

Les archéologues ont découvert pour la première fois d’anciennes haches à main sur le site de Fordwich, Canterbury, dans les années 1920. Mais leur âge n’était pas clair.

Alastair Key de l’Université de Cambridge et ses collègues ont utilisé une technique de datation moderne pour déterminer l’âge de plusieurs des outils, qui sont maintenant conservés au British Museum. Ils ont également mené de nouvelles fouilles sur le site et découvert d’autres preuves de l’activité humaine ancienne.

Les haches à main ont peut-être été utilisées pour abattre les animaux et pour traiter les peaux d’animaux pour la confection de vêtements. “Les premiers humains avaient probablement besoin de peaux d’animaux pour se réchauffer”, explique David Bridgland de l’Université de Durham au Royaume-Uni, qui a travaillé sur l’étude.

L’équipe a utilisé une méthode appelée datation par radiofluorescence infrarouge pour déterminer l’âge des outils. Cette méthode consiste à dater le sable dans lequel les outils ont été enterrés, et a été rendue possible parce que les nouvelles fouilles ont permis d’établir quelle couche de sable sur le site avait contenu les haches à main trouvées il y a un siècle.

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La technique fonctionne en établissant quand les grains de sable ont été exposés pour la dernière fois à la lumière du jour. “Cela fournit un signal pour combien de temps [the tools] ont été enterrés », dit Bridgland.

L’équipe estime que les outils ont entre 560 000 et 620 000 ans. Cela fait des haches à main parmi les plus anciennes trouvées en Europe. Mais ils sont encore relativement jeunes par rapport aux haches à main trouvées en Afrique, dont certaines ont plus d’un million d’années, dit Bridgland.

“Ce sont des découvertes importantes”, déclare Chris Stringer du Natural History Museum au Royaume-Uni. “Bien que nous ayons des assemblages d’outils en pierre encore plus anciens [in Britain] de Happisburgh dans le Norfolk et de Pakefield dans le Suffolk, ceux-ci n’incluent pas les haches à main, ce qui fait des exemplaires de Fordwich les plus anciens et bien datés de Grande-Bretagne, et parmi les plus anciennes haches à main connues en Europe.

“Nous ne connaissons pas l’espèce humaine responsable mais l’âge d’environ 600 000 ans est proche de celui de la sablière de Mauer en Allemagne, qui a produit la mâchoire de L’homme d’Heidelberg qui aurait pu être l’espèce responsable », explique Stringer.

Référence de la revue : Science ouverte de la Société royaleDOI : 10.1098 / rsos.211904

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