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Les produits chimiques de Forever sont répandus dans l’eau potable aux États-Unis

by Les Actualites

Note de l’éditeur (18/11/21): Cette histoire de janvier est republiée pour fournir des informations sur un nouveau plan de l’administration Biden pour aider à empêcher les substances perfluoroalkyles et polyfluoroalkyles (PFAS) d’être libérées dans l’air, les systèmes d’eau potable et les aliments la fourniture. Une feuille de route lancée par l’Environmental Protection Agency décrit une série d’actions au cours des trois prochaines années, “y compris des mesures pour (…) tenir les pollueurs responsables [and] aborder les impacts sur les communautés défavorisées », selon une fiche d’information de la Maison Blanche.

“Pendant trop longtemps, des familles à travers l’Amérique, en particulier celles des communautés mal desservies, ont souffert de PFAS dans leur eau, leur air ou le terrain sur lequel leurs enfants jouent”, a déclaré l’administrateur de l’EPA Michael S. Regan dans un récent communiqué. « Cette stratégie nationale complète de PFAS offrira des protections aux personnes qui souffrent, en proposant des actions audacieuses et concrètes qui abordent le cycle de vie complet de ces produits chimiques. »

De nombreux Américains remplissent un verre d’eau de leur robinet sans se demander si cela peut être dangereux. Mais la crise de l’eau contaminée au plomb à Flint, dans le Michigan, a montré que l’eau du robinet salubre et potable n’est pas une évidence dans ce pays. Maintenant, une étude de l’Environmental Working Group (EWG), une organisation de défense des droits à but non lucratif, révèle un problème répandu : l’eau potable d’une majorité d’Américains contient probablement des « produits chimiques pour toujours ». Ces composés peuvent mettre des centaines, voire des milliers d’années à se décomposer dans l’environnement. Ils peuvent également persister dans le corps humain, provoquant potentiellement des problèmes de santé.

Une poignée d’États ont tenté de lutter contre ces contaminants, qui sont scientifiquement connus sous le nom de substances perfluoroalkyles et polyfluoroalkyles (PFAS). Mais aucune limite fédérale n’a été fixée sur la concentration des produits chimiques dans l’eau, comme c’est le cas pour d’autres polluants tels que le benzène, l’uranium et l’arsenic. Avec l’entrée en fonction d’une nouvelle administration présidentielle cette semaine, les experts affirment que le gouvernement fédéral doit enfin remédier à cet oubli. “La crise de la pollution par les PFAS est une urgence de santé publique”, a écrit Scott Faber, vice-président principal d’EWG pour les affaires gouvernementales, dans une récente déclaration publique.

Sur les plus de 9 000 composés PFAS connus, 600 sont actuellement utilisés aux États-Unis dans d’innombrables produits, notamment la mousse anti-incendie, les ustensiles de cuisine, les cosmétiques, les traitements de tapis et même le fil dentaire. Les scientifiques appellent les PFAS des « produits chimiques pour toujours » parce que leur chimie les empêche de se décomposer dans des conditions environnementales typiques. « L’une des caractéristiques uniques des composés PFAS est la liaison carbone-fluor », explique David Andrews, scientifique principal à l’EWG. “Ce lien est incroyablement fort.” En fin de compte, cela signifie que si les PFAS pénètrent dans l’environnement, ils s’accumulent. Ces produits chimiques peuvent persister sur des échelles de temps géologiques, explique Chris Higgins, ingénieur civil et environnemental à la Colorado School of Mines.

En raison de leur utilisation, de leur rejet et de leur élimination généralisés au fil des décennies, les PFAS apparaissent pratiquement partout : dans le sol, les eaux de surface, l’atmosphère, les profondeurs de l’océan et même le corps humain. Le site Web des Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis indique que l’agence a trouvé des PFAS dans le sang de presque toutes les personnes qu’elle a testées, “indiquant une exposition généralisée à ces PFAS dans la population américaine”. Les scientifiques ont découvert des liens entre un certain nombre de produits chimiques et de nombreux problèmes de santé, notamment le cancer du rein et des testicules, les maladies de la thyroïde, les lésions hépatiques, la toxicité pour le développement, la colite ulcéreuse, l’hypercholestérolémie, la prééclampsie et l’hypertension induites par la grossesse et le dysfonctionnement immunitaire.

Préoccupés par la persistance et les dommages potentiels des PFAS, Andrews et sa collègue de l’EWG, Olga Naidenko, ont entrepris d’évaluer l’exposition des Américains aux produits chimiques via leur eau potable. Les PFAS peuvent pénétrer dans cette eau de diverses manières. Par exemple, les sites industriels pourraient libérer les composés dans l’eau ou l’air. Ou ils peuvent lessiver des sites d’élimination. Ils peuvent également s’infiltrer dans les eaux souterraines à partir des mousses anti-incendie utilisées dans les aéroports et les bases militaires. Andrews et Naidenko disent qu’il est nécessaire de mener des recherches sur les niveaux d’eau potable parce que le gouvernement fédéral n’exige pas de tester l’eau pour les PFAS. Cela laisse une lacune dans la compréhension des scientifiques de l’exposition globale. Andrews et Naidenko ont concentré leur analyse sur deux types de ces produits chimiques – l’acide perfluorooctanoïque (PFOA) et l’acide perfluorooctanesulfonique (PFOS) – parce que ces composés disposaient du plus grand nombre de données disponibles. Les deux chercheurs ont rassemblé ces informations à partir de diverses sources, notamment des agences d’État, le gouvernement fédéral et les propres mesures de l’EWG.

Les scientifiques ont estimé que plus de 200 millions de personnes, la majorité des Américains, ont de l’eau du robinet contaminée par un mélange de PFOA et de PFOS à des concentrations d’une partie par billion (ppt) ou plus. Andrews et Naidenko affirment que des recherches antérieures montrent que des niveaux supérieurs à un ppt peuvent augmenter le risque de maladies telles que le cancer des testicules, le développement retardé des glandes mammaires, les tumeurs du foie, l’hypercholestérolémie et les effets sur la réponse immunitaire des enfants aux vaccinations. “C’est un calcul de ce qui serait un niveau d’exposition sans danger”, explique Andrews. Même lorsque les chercheurs ont déplacé leur analyse à un niveau plus élevé de 10 ppt, ils ont tout de même trouvé que 18 à 80 millions d’Américains étaient exposés. Les représentants de l’industrie chimique n’étaient pas d’accord avec ces préoccupations. “Nous pensons qu’il n’y a aucune base scientifique pour des niveaux maximaux de contaminants inférieurs à 70 ppt”, a déclaré l’American Chemistry Council dans un communiqué à Scientifique américain.

Les experts non impliqués dans la nouvelle recherche, publiée récemment dans Lettres en sciences et technologies de l’environnement, disent que ces résultats correspondent exactement à ce qu’ils attendaient — et c’est troublant. “Cela va être un peu triste, mais je n’ai pas du tout été surpris qu’ils existent dans de nombreux systèmes d’approvisionnement en eau et que de nombreuses personnes soient exposées à travers leur eau potable”, déclare Jamie DeWitt, professeur agrégé de pharmacologie. et la toxicologie à la Brody School of Medicine de l’East Carolina University. Zhanyun Wang, spécialiste de l’environnement à l’Institut fédéral suisse de technologie de Zurich, s’inquiète de l’étendue de cette classe de produits chimiques. “C’est un peu effrayant qu’il soit si répandu aux États-Unis, qui a une assez grande population”, dit-il. « Maintenant que nous savons que le PFAS a un niveau de sécurité plutôt bas. »

Et l’étude d’Andrews et Naidenko ne capture même pas complètement l’exposition des Américains à ces produits chimiques, car elle n’examine que deux composés PFAS et une source. “Nous sommes également exposés à beaucoup plus de PFAS via l’eau potable”, a déclaré Wang. Le document a omis d’autres composés en raison d’un manque de données généralisées, “mais cela signifie [the study offers] une estimation prudente de la façon dont nous sommes exposés aux PFAS », ajoute-t-il. Higgins note que les personnes sont également exposées aux composés contenus dans des substances autres que l’eau potable, telles que les produits ménagers et les aliments. « C’est une question d’exposition beaucoup plus large », dit-il. “Ces autres sources d’exposition ne doivent pas être ignorées.”

Andrews et Naidenko conviennent que le manque de données sur d’autres contaminations par les PFAS est un problème. D’autres tests d’eau potable de cinq systèmes dans le Massachusetts ont montré que les niveaux de PFAS spécifiques recherchés par les chercheurs ont augmenté au cours des dernières décennies. Lorsque les scientifiques ont testé les PFAS en tant que groupe (pour inclure des composés pour lesquels il n’y a pas beaucoup de données individuelles), l’augmentation était encore plus importante. On ne sait toujours pas si cette tendance se vérifie dans le reste du pays. « C’est vraiment [because of] une absence de données – là où les organismes de réglementation n’ont pas suivi le rythme de l’industrie chimique, qui s’est vraiment éloignée de l’APFO et du SPFO pour des centaines de composés de remplacement tout aussi persistants et susceptibles de contaminer un nombre important de systèmes d’approvisionnement en eau à travers le pays, “, dit Andrews. L’Environmental Protection Agency dit qu’elle travaille sur le problème des PFAS. « Le traitement agressif des PFAS dans l’eau potable continue d’être une priorité active et continue pour l’EPA », a écrit un porte-parole de l’EPA à Scientifique américain. “L’agence a pris des mesures importantes pour surveiller la présence de PFAS dans l’eau potable et suit le processus prévu par la loi sur la salubrité de l’eau potable pour lutter contre ces produits chimiques.”

Des technologies pour éliminer les PFAS de l’eau potable existent à la fois au niveau des ménages et au niveau municipal. Les filtres à charbon actif granulaire et l’osmose inverse sont deux options, mais ils sont coûteux et nécessitent beaucoup d’entretien, et le fardeau incombe aux contribuables. « Les PFAS sont produits par des entreprises, pour lesquelles elles perçoivent un profit », explique DeWitt. « Et puis les résidents finissent par payer pour nettoyer la pollution. » En plus de cela, les PFAS qui sont retirés de l’eau potable peuvent simplement se retrouver ailleurs, comme dans une décharge ou une rivière.

Certains États ont institué ou proposé des limites sur les PFAS dans l’eau potable, mais les experts disent qu’une action fédérale est nécessaire pour s’attaquer à un problème aussi répandu. L’administration du président Joe Biden pourrait enfin répondre à ce besoin. Le plan de justice environnementale de sa campagne a spécifiquement appelé à jamais les produits chimiques. Et le plan prévoyait que le président “s’attaquerait à la pollution par les PFAS en désignant les PFAS comme substance dangereuse, en fixant des limites applicables aux PFAS dans la loi sur la sécurité de l’eau potable, en donnant la priorité aux substituts par le biais de l’approvisionnement et en accélérant les études de toxicité et les recherches sur les PFAS”. La nouvelle administration pourrait réaliser tous ces objectifs de manière unilatérale par le biais d’une action exécutive, sans la coopération du Congrès. Certains experts semblent optimistes quant à cette perspective. « J’espère que la nouvelle administration habilitera l’EPA afin qu’elle puisse réellement créer des réglementations pour protéger la santé publique », a déclaré DeWitt. « C’est la responsabilité de l’agence, c’est sa mission.

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