Les « superagés » avec des souvenirs aiguisés dans les années 80 ont des neurones plus gros

Les neurones d’une partie du cerveau impliquée dans la mémoire peuvent être 10% plus gros chez les super-âgés que chez les autres âgés de 80 ans ou plus

Santé


30 septembre 2022

Les soi-disant super-âges conservent une mémoire exceptionnellement nette jusqu’à leurs quatre-vingt ans et plus

Lopolo/Shutterstock

Les « superagés » – des personnes âgées de 80 ans ou plus avec une mémoire exceptionnellement bonne – peuvent avoir des neurones plus gros que prévu dans une région du cerveau qui est essentielle pour la mémoire.

Avec l’âge, la plupart des gens connaissent un déclin progressif de leur mémoire, mais certains conservent une capacité remarquable à se souvenir d’événements passés jusqu’à leurs 80 ans ou plus, à égalité avec les personnes de 20 à 30 ans plus jeunes.

Parallèlement à un déclin de la mémoire, notre cerveau rétrécit naturellement avec l’âge, des études antérieures suggérant que cela se produit moins avec les super-âges.

Maintenant, les chercheurs ont montré que les superâgés peuvent avoir des neurones plus gros que prévu dans leur cortex entorhinal, un composant du système de mémoire du cerveau.

Tamar Gefen de la Northwestern University dans l’Illinois et ses collègues ont imagé des cerveaux donnés par six super-âges décédés à l’âge moyen de 91 ans. Les six personnes ont déjà participé à des recherches en cours sur les super-âges.

Ces images ont été comparées à sept personnes décédées à un âge moyen de 89 ans et à six autres personnes décédées à un âge moyen de 49 ans, qui avaient toutes des souvenirs qui seraient considérés comme normaux pour leur âge.

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Parmi les superâgés, leurs neurones du cortex entorhinal étaient environ 10% plus gros que ceux des personnes décédées à un âge similaire avec une mémoire prévisible.

Les neurones des superâgés étaient même environ 5% plus gros que ceux des personnes décédées 40 ans plus tôt, ce qui suggère que des neurones plus gros que la moyenne peuvent contribuer à une mémoire exceptionnelle à 80 ans ou plus.

Les superâgés avaient également beaucoup moins d’amas de protéines appelés enchevêtrements de tau à l’intérieur de leurs neurones que leurs homologues décédés au même âge. Une accumulation anormale de tau a été suggérée comme cause de la maladie d’Alzheimer.

“Je ne sais pas encore pourquoi les neurones plus gros sont associés à la mémoire préservée, à part le fait qu’ils sont plus résistants aux enchevêtrements de tau”, déclare Gefen. “Une autre hypothèse est qu’ils sont plus structurellement sains et peuvent générer des résultats plus optimaux. [neural connections].”

“[The overall study] ajoute à la preuve croissante que les super-âgés diffèrent des adultes typiques à plusieurs niveaux du cerveau », déclare Alexandra Touroutoglou de la Harvard Medical School.

« La taille de l’échantillon ici est relativement petite, mais c’est compréhensible. Les super-âgés sont un groupe rare, il est donc difficile d’en trouver un bon nombre dans une étude post-mortem sur le cerveau », dit-elle.

Selon Joseph Andreano, également à la Harvard Medical School, il a été démontré que d’autres régions du cerveau liées à la cognition diffèrent en taille chez les superâgés par rapport aux personnes ayant une mémoire prévisible. Il n’est pas clair si la taille des neurones dans le cortex entorhinal explique spécifiquement l’amélioration de la mémoire, dit-il.

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